Menü Bezárás

A csodagyerekek, akik a 20. század hírességeivé váltak

A 20. század első évtizedeiben a csodagyerekek nemzeti hírességekké váltak. Akárcsak a kor filmsztárjai, ipari titánjai és nehézsúlyú bajnokai, hőstetteiket dicsőítették, és véleményüket idézték az újságok szerte az Egyesült Államokban.

Míg minden nemzedék kitermeli a maga koraérett gyermekeit, úgy tűnik, sem előtte, sem azóta nem volt még olyan korszak, amely ennyire megszállottan foglalkozott volna velük. Ennek egyik valószínű oka az intelligenciatesztek közelmúltbeli megjelenése, amely lehetővé tette a pszichológusok számára, hogy látszólag tudományos pontossággal mérjék a szellemi képességeket. Egy korai intelligenciatesztet már az 1893-as chicagói világkiállításon bemutattak – ugyanazon a kiállításon, amely olyan csodákkal ismertette meg az amerikaiakat, mint az óriáskerék, a Cracker Jacks és a hula tánc. Aztán 1916-ban Louis Terman, a Stanford Egyetem pszichológusa közzétette a Stanford-Binet-tesztet, amelynek köszönhetően az intelligenciahányados vagy I.Q. kifejezés bekerült a köznyelvbe.

A gyermek I.Q.-ját úgy állapították meg, hogy egy szabványosított tesztsorozat által meghatározott szellemi életkorát összehasonlították a kronológiai életkorával. Így például egy 6 éves gyereknek, akinek a tesztteljesítménye megfelelt egy átlagos 6 évesnek, 100-as átlagos I.Q.-t mondtak, míg egy 6 évesnek, aki úgy teljesített, mint egy 9 éves, 150 pontot adtak. Ironikus módon Alfred Binet, a francia, akinek a nevét a teszt halhatatlanná tette, nem a legokosabb gyerekek teljesítményének mérését tűzte ki célul, hanem a legkevésbé intelligensek azonosítását, hogy a számukra megfelelőbb oktatásban részesülhessenek.

A csodagyerek-őrülethez hozzájárult magának a hírnek a megváltozott jellege is. A 20. század elején megjelentek a bulvárújságok, amelyek nagyobb hangsúlyt fektettek az emberi érdekességekre. Kevés olyan téma volt, amely jobban érdekelte az embereket, mint a gyerekek.

A legmagasabb IQ-val rendelkező gyerekek és más látványosan koraérett fiatalok voltak azok, akikről a legjobb történetek születtek. A sajtó általában tisztelettel, ha nem is áhítattal foglalkozott velük. “A gyermeki csodagyerekek egy olyan világot vetítenek előre, amelyet a csodák nemzedéke tesz gazdagabbá” – áradozott egy New York-i újság 1922-ben. Mások egyszerűen mulatságos érdekességként kezelték őket, amelyek alkalmasak a Ripley’s “Hiszed vagy nem hiszed!” rajzfilmjéhez, ahol végül néhányuk meg is jelent. Eközben a szülők számára, akik azon tűnődtek, hogy vajon a saját házuk táján is van-e ilyen, az újságok olyan hasznos történeteket közöltek, mint például “Hogyan állapítsuk meg, hogy gyermekünk zseni-e?”

Egy nagyjából a csodagyerek-őrület csúcspontján, 1926-ban Winifred Sackville Stoner író, előadó és tehetséges önreklámozó zseniális ötlete volt, hogy összehozza a kis zseniket. A Liga a zsenik támogatásáért nevű szervezet alapítójaként és maga is egy híres csodagyerek, ifjabb Winifred Sackville Stoner édesanyjaként Stoner meg akarta ismertetni egymással az ünnepelt gyerekeket, és össze akarta hozni őket gazdag mecénásokkal, akik esetleg finanszírozhatják jövőbeli teljesítményeiket. “Bizonyára nincs is jobb módja annak, hogy az ember elköltse a millióit” – idézte őt a New York Times.

Bár a teljes vendéglista elveszhetett az idők során, a parti résztvevői között volt William James Sidis, egy húszas éveiben járó fiatalember, aki 11 évesen elsőéves volt a Harvardon, és Elizabeth Benson, egy 12 éves, főiskolára készülő fiatalember. Benson később úgy emlékezett, hogy Nathalia Crane, a 12 éves koraérett költőnő is ott volt, bár ha ott is volt, a korabeli híradásokból úgy tűnik, hogy ő kimaradt. Mi lett tehát a múlt e káprázatosan fényes kilátásaival? Íme, röviden Sidis, Benson és Crane, valamint ifjabb Stoner nagyon különböző történetei.

William James Sidis, a csodagyerek

A 20. század elejének talán legünnepeltebb csodagyereke, William James Sidis a korai hírnév veszélyeinek példaképévé vált.

A Sidis 1898-ban született New Yorkban, orosz bevándorló szülők gyermekeként, akik maguk is nagy sikereket értek el. Apja neves pszichológus és William James filozófus-pszichológus pártfogoltja volt, akiről a fiút elnevezték. Édesanyja doktorátust szerzett, de úgy tűnik, soha nem praktizált orvosként, inkább férjének és fiának szentelte idejét.

Szülei – különösen apja, aki szerint a nevelést a kiságyban kell kezdeni – ösztönözték, és Sidis már olyan korban tehetséget mutatott a nyelvek és a matematika terén, amikor a legtöbb gyermek megelégszik a gurgulázással. Amy Wallace 1986-ban megjelent The Prodigy című életrajza szerint az idősebb gyerekek megállították a babakocsiját, amikor a parkban gurították, hogy hallgassák, amint 100-ig számol. Állítólag 18 hónapos korában már a New York Times-t olvasta, 3 évesen pedig már latinra tanította magát.

Sidis akkor került a címlapokra, amikor nyolcévesen középiskolába, 11 évesen pedig a Harvardra ment. A Harvard matematikai klubjában tartott előadását egyik kedvenc témájáról, a negyedik dimenzióról, a geometria egy homályos területéről, széles körben ismerték, még ha úgy tűnt is, hogy kevesen tudták, miről beszél.

Mire Sidis elvégezte az egyetemet, már elege volt a hírnévből, és arról volt híres, hogy az újságírók láttán elfutott. Rövid ideig tanított, eltöltött egy kis időt a jogi egyetemen, és kacérkodott a kommunizmussal, de úgy tűnt, hogy legnagyobb szenvedélye a villamos-áthelyezések gyűjtése volt, amelyről álnéven könyvet is írt. Később más álnevek alatt további könyveket írt, többek között az amerikai őslakosok történetét.

Azért, hogy eltartsa magát, Sidis alacsony szintű irodai munkák sorát végezte. Amikor a New Yorker 1937-ben felkutatta őt egy “Hol vannak most?” című cikkhez, azt írta róla, hogy Boston egyik lepukkant negyedében lakik egy kis szobában, és idézte, amikor azt mondta, hogy “már a matematikai képletek látványától is rosszul vagyok”. Az akkor 39 éves Sidis beperelte a magazint a magánéletének megsértése miatt, és egy mérföldkőnek számító perben vesztett.

Sidis 1944-ben, 46 évesen halt meg, nyilvánvalóan agyvérzésben. Egy halom kéziratot és legalább egy nagy rejtélyt hagyott hátra: Vajon egyszerűen csak egy szánalmas remete volt, aki soha nem váltotta be korai ígéreteit, vagy egy olyan ember, akinek sikerült a saját feltételei szerint élnie az életét, megszabadulva a csodagyermeki lét követelményeitől?

The early 20th-century obsession with child prodigies was well documenting in tabloid newspapers, turning the kids into national celebrities. (Courtesy of the author)

Elizabeth Benson became a national celebrity when she was eight, boasting an I.Q. of 214 plus. (Courtesy of the author)

Winifred Sackville Stoner, Jr.’s mother read her baby classic poetry and decked out her nursery with paintings and sculptures. (Courtesy of the author)

Winifred supposedly translated Mother Goose into Esperanto at five, passed the entrance exam for Stanford at nine, and spoke eight languages by 12. (Courtesy of the author)

William James Sidis, known as the Boy Wonder, was perhaps the most celebrated child prodigy of the early 20th century. (Courtesy of the author)

Newspapers reported that child prodigies continued to remain successful well into their teens and adulthood, but most did not follow this trajectory. (Courtesy of the author)

For parents wondering whether they might have a child prodigy under their own roof, newspapers ran helpful stories like “How to Tell If Your Child Is a Genius.” (Courtesy of the author)

While the press generally covered 20th-century child prodigies with reverence, some argued that intense early education aged children too quickly. (Courtesy of the author)

Elizabeth Benson, Test-buster

With an I.Q. of 214 plus, then the highest ever recorded, Elizabeth Benson was a celebrity at the age of eight, though her mother wouldn’t let her read her clippings for fear she’d become conceited. A “plusz” azt jelentette, hogy megdöntötte a skálát, minden kérdésre sikeresen válaszolt, amíg a tesztelői ki nem fogytak belőle. Nem lehetett tudni, milyen magas pontszámot érhetett volna el.

A texasi Wacóban 1913-ban született Bensont édesanyja, Anne Austin újságírónő nevelte fel, aki később népszerű krimiket írt olyan címekkel, mint a Gyilkosság a hídnál és A bosszúálló papagáj. Ahogy édesanyja karrierje előrehaladt, ők ketten sokat költöztek, megfordultak Iowában, Kaliforniában és Missouriban, valamint több texasi városban is. Mire a fiatal Elizabeth 12 évesen leérettségizett, már tucatnyi különböző iskolába járt.

Noha úgy tűnik, szinte mindenben kitűnt, Benson érdeklődése elsősorban az irodalom felé irányult. Már 3 éves korában megtanította magát betűzni, és hamarosan hetente tucatnyi könyvtári könyvet fogyasztott el. 13 évesen, a New York-i Barnard College másodéves hallgatójaként jelent meg egy saját könyve, a The Younger Generation (A fiatalabb generáció), amelyben a húszas évek ifjúságának bohóckodásáról ad ironikus képet. A könyvhöz írt bevezetőjében Frank Crowninshield, a Vanity Fair szerkesztője nemcsak a fiatal tinédzser írói képességeit, hanem sportolói képességeit is megcsodálta. “Egy tanult orvos utalt rá, hogy a fizikai és intellektuális természete közötti hajszálpontos egyensúly valószínűleg belső elválasztású mirigyeinek tökéletes működésének köszönhető” – magyarázta, vagy legalábbis megpróbálta.

A főiskola 1930-as elvégzése után Benson eltűnt a nyilvánosság elől. Négy évvel később bukkant fel újra, amikor egy riporter rátalált, hogy egy kis New York-i lakásban él, nős, és pénztárosként dolgozik. A Time magazin ezután felkapta a sztorit, és további országos elismerésben részesítette, de nem azért, mert zseniális, hanem mert ilyen normálisnak bizonyult.

A harmincas évek végén azonban Benson élete radikális fordulatot vett, a szó szoros értelmében: Kommunista szervezőként tért vissza szülőföldjére, Texasba. Amikor csoportja megpróbált gyűlést tartani a San Antonio-i városi előadóteremben, az eredmény a jelentések szerint 5000 kommunistaellenes texasi lázadása lett.

Benson ezután Los Angelesbe ment, ahol a filmiparban folytatta szervezőmunkáját. Az 1950-es évek végére azonban kiábrándult a kommunizmusból, és fia, Morgan Spector szerint 1968-ban végül szakított a párttal. Ezután jogi diplomát szerzett, ingatlanjogi tanfolyamokat tartott, és munkajogászként praktizált. 1994-ben, 80 éves korában halt meg, ami úgy tűnik, hogy a média, amely egykor minden lépését figyelemmel kísérte, nem vette észre.

Nathalia Crane, koraérett költő

Az 1913-ban született Nathalia Crane-t Brooklyn “Baby Browningjának” is nevezték, és 10 éves korára már országosan ismert költő volt, akit olyan műveivel ünnepeltek, mint a “Romance”, amely később a “The Janitor’s Boy” címet kapta, egy lányos fantázia arról, hogy a vörös hajú címszereplővel egy sivatagi szigetre menekül a bérházból. Crane-t, a verseit és még a költői ömlengéseit ihlető hétköznapi, valóságos fiút is ünnepelték az újságok parttól partig.

Nunnally Johnson, aki később forgatókönyvíróként és rendezőként szerzett nevet magának, fiatal riporterként figyelte a látványosságot. “Operatőrök és mozgóképes fotósok csoszogtak át a bérház udvarán Nathalia ajtaja előtt” – írta. “Ostoba kérdéseket tettek fel neki: a szerelemről, a bubifrizuráról, arról, hogy mi akar lenni, ha felnő”.

Nem telt el azonban sok idő, mire Crane szokatlan szóhasználata miatt felmerült a gyanú, hogy talán csaló. Az összeesküvés-elméletek hívei Edna St. Vincent Millaytől kezdve Crane saját apjáig mindenkinek megpróbálták tulajdonítani a verseit, aki újságíróként nem mutatott különösebb költői tehetséget. Végül a kételyek eloszlottak, és tizenéves kora végére Crane legalább hat verseskötetet és két regényt jegyzett.

Crane az 1930-as évektől egészen 1998-ban bekövetkezett haláláig keveset publikált. Ehelyett főiskolára járt, és egy sor tanári állást vállalt, pályafutását pedig a San Diegó-i Állami Egyetemen fejezte be.

Eltekintve attól, hogy az Ír Köztársasági Hadsereg támogatójaként rövid időre vitába keveredett, Crane ritkán tűnt ki későbbi éveiben, Kathie Pitman szerint, aki az életrajzán dolgozik. “Úgy tűnik, hogy nagyon csendes, nagyon tartózkodó személyiség volt, semmiképpen sem nagyobb, mint az élet” – mondja Pitman. “Lehet, hogy egyszerűen belefáradt abba a hangsúlyba, amit csodagyerekként rá helyeztek.”

Noha Crane művei nagyrészt feledésbe merültek, a közelmúltban újjáéledtek, amikor Natalie Merchant megzenésítette a “The Janitor’s Boy”-t a 2010-es Leave Your Sleep című albumához.”

Winifred Sackville Stoner, Jr, a csodalány

A különös nevű Winfred Sackville Stoner, Jr. 1902-ben született a virginiai Norfolkban, Winifred Sackville Stoner lánya volt, egy önjelölt nevelési szakértőé, aki klasszikus verseket olvasott fel a gyermekének, és nagyszerű festmények és szobrok másolataival díszítette a gyerekszobát. Apja az Egyesült Államok Közegészségügyi Szolgálatának sebésze volt, akinek gyakori áthelyezései miatt a család sokat utazott. Tízéves korára a lánya már

Evansville-ben, Indianában, a kaliforniai Palo Altóban és Pittsburghben élt – és mindegyikben helyi legendává vált.

A fiatal Winifred állítólag ötévesen lefordította az anyaludat eszperantóra, kilencévesen letette a felvételi vizsgát a Stanfordra, 12 éves korára pedig nyolc nyelven beszélt, amikor éppen nem hegedült, zongorázott, gitározott vagy mandolinozott. Emlékszel a híres sorra: “Tizennégyszázkilencvenkettőben Kolumbusz bejárta az óceán kékjét”? Ő írta. Nem csoda, hogy az újságok olyan beceneveket adtak neki, mint a Csodalány.

Miközben ifjabb Winifred csodagyerekként szerzett hírnevet, édesanyja ugyanilyen jól ismert lett, mint a csodagyerek agya. Stoner anya, ahogyan gyakran emlegették, több könyvet is kiadott arról, hogyan nevelte csodálatos lányát, és széles körben tartott előadásokat elméleteiről, amelyeket ő természetes nevelésnek nevezett.” William Sidis apjához, Borishoz hasonlóan, akit csodálattal idézett, ő is úgy vélte, hogy a gyermek nevelését nem lehet elég korán kezdeni. Sőt, Sidisnél is jobbat tett, és még a gyermeke születését sem várta meg, hogy elkezdje a tanítást. “Szülés előtti befolyásolással” – írta kissé rejtélyesen – “mindent megtettem, ami tőlem telik, hogy a kislányom megszerettesse a nagy irodalmat sok nyelven.”

A húszas évek végére azonban a fiatalabb Stoner már inkább kaotikus magánélete, mint művészi eredményei miatt kapott figyelmet. Még tinédzserként férjhez ment egy ál-francia grófhoz, akiről kiderült, hogy szélhámos. Miután a férfi megrendezte a saját halálát, újra megnősült, de aztán kiderült, hogy már két férje is van. A “gróftól” érvénytelenítést nyert, de második férjétől mégis elvált, mondván, hogy az megsértette a kávéját. További férjek és egyéb kellemetlenségek következtek.

Stoner 1983-ban halt meg, miután már rég lemondott arról, hogy példaképnek tekintse magát. Egy 1930-as cikkében úgy írta le a fiatalságát, hogy “az egekig fújták, majd vasvillával szurkálták”. A záró szavai: “Fogadjátok meg a tanácsomat, kedves anyák, kíméljétek meg gyermekeiteket az úgynevezett hírnévtől, amely könnyen szégyenbe fordul, és örüljetek, ha egészséges, boldog, elégedett fiútok vagy lányotok van.”

Vélemény, hozzászólás?

Az e-mail-címet nem tesszük közzé. A kötelező mezőket * karakterrel jelöltük