Menu Zavřeno

Zázračné děti, které se staly celebritami 20. století

V prvních desetiletích 20. století se zázračné děti staly národními celebritami. Podobně jako tehdejší filmové hvězdy, průmysloví titáni a šampioni v těžké váze byly jejich výkony oslavovány a jejich názory citovány v novinách po celých Spojených státech.

Ačkoli každá generace vyprodukuje svůj podíl předčasně vyspělých dětí, zdá se, že žádná doba předtím ani potom jimi nebyla tak posedlá. Jedním z pravděpodobných důvodů je nedávný nástup testů inteligence, který psychologům umožnil měřit mentální schopnosti se zdánlivě vědeckou přesností. První test inteligence byl předveden na Světové výstavě v Chicagu v roce 1893 – na stejné výstavě, která Američanům představila takové zázraky, jako je ruské kolo, Cracker Jacks a tanec hula. V roce 1916 pak psycholog ze Stanfordovy univerzity Louis Terman publikoval Stanford-Binetův test, díky němuž se termín inteligenční kvocient (I.Q.) stal součástí populárního slovníku.

I.Q. dítěte bylo založeno na porovnání jeho mentálního věku, určeného pomocí standardizované série testů, s jeho chronologickým věkem. Tak například o šestiletém dítěti, jehož výkon v testu odpovídal výkonu typického šestiletého dítěte, se říkalo, že má průměrné IQ, 100, zatímco šestiletému dítěti, které podávalo výkony jako devítileté dítě, bylo uděleno skóre 150. Ironií je, že Alfred Binet, Francouz, jehož jméno test zvěčnil, si nekladl za cíl změřit výkonnost nejchytřejších dětí, ale pomoci identifikovat ty nejméně inteligentní, aby se jim dostalo vzdělání, které by jim lépe vyhovovalo.

K šílenství kolem zázračných dětí přispěla také změna povahy samotných zpráv. Na počátku 20. století se objevily bulvární noviny, které kladly větší důraz na příběhy o lidských zájmech. Málokteré téma bylo pro lidi tak zajímavé jako děti.

Nejlepší příběhy samozřejmě vznikaly právě z dětí s nejvyšším IQ a jiné nápadně předčasně vyspělé mládeže. Obecně o nich tisk psal s úctou, ne-li s obdivem. „Infant Prodigies Presage A World Made Richer by A Generation of Marvels,“ psaly v roce 1922 jedny newyorské noviny. Jiné je považovaly jen za zábavné kuriozity vhodné pro kreslený seriál Ripley’s „Věřte, nevěřte!“, kde se některé z nich nakonec skutečně objevily. Rodiče, kteří se zajímali o to, zda mají nějakého génia pod vlastní střechou, mohli v novinách najít užitečné články jako „Jak poznat, zda je vaše dítě génius“.

Přibližně na vrcholu zázračného šílenství, v roce 1926, přišla Winifred Sackville Stonerová, spisovatelka, lektorka a nadaná self-publicistka, s geniálním nápadem dát některé malé génie dohromady. Stonerová, zakladatelka organizace nazvané Liga pro podporu géniů a matka slavného zázračného dítěte jménem Winifred Sackville Stonerová mladší, chtěla slavné děti navzájem seznámit a spojit je s bohatými mecenáši, kteří by mohli financovat jejich budoucí výkony. „Jistě neexistuje lepší způsob, jak utratit své miliony,“ citoval ji deník New York Times.

Přestože se celý seznam hostů možná ztratil v čase, mezi účastníky večírku patřil i William James Sidis, dvacetiletý mladík, který byl v 11 letech v prvním ročníku Harvardu, a Elizabeth Bensonová, dvanáctiletá dívka, která se chystala nastoupit na vysokou školu. Bensonová později vzpomínala, že tam byla i Nathalia Craneová, předčasně vyspělá dvanáctiletá básnířka, ačkoli pokud tam byla, dobové zprávy ji zřejmě přehlédly. Co se tedy stalo s těmito oslnivě zářivými vyhlídkami minulých let? Zde jsou ve zkratce velmi rozdílné příběhy Sidise, Bensona a Cranea, stejně jako Stonera juniora.

William James Sidis, zázračný chlapec

Snad nejslavnější zázračné dítě počátku 20. století William James Sidis se stal plakátovým dítětem nebezpečí rané slávy.

Sidis se narodil v New Yorku v roce 1898 a byl dítětem ruských přistěhovalců, kteří sami dosahovali vysokých úspěchů. Jeho otec byl známý psycholog a chráněnec filozofa-psychologa Williama Jamese, po němž byl chlapec pojmenován. Jeho matka získala doktorát, ale zdá se, že nikdy nepraktikovala medicínu a věnovala se raději manželovi a synovi.

Podporován svými rodiči, zejména otcem, který věřil, že vzdělání by mělo začínat už v dětské postýlce, projevil Sidis nadání pro jazyky a matematiku již ve věku, kdy se většina dětí spokojí s pouhým žvatláním. Podle životopisu The Prodigy, který v roce 1986 napsala Amy Wallaceová, starší děti zastavovaly jeho kočárek, když ho vozily po parku, aby ho slyšely počítat do sta. V 18 měsících prý četl New York Times a jako tříletý se sám učil latinsky.

Sidis se dostal na titulní stránky novin, když v osmi letech nastoupil na střední školu a v jedenácti na Harvard. Jeho přednáška pro harvardský matematický klub o jednom z jeho oblíbených předmětů, čtvrtém rozměru , obskurní oblasti geometrie, byla široce publikována, i když se zdálo, že málokdo ví, o čem mluví.

V době, kdy Sidis absolvoval vysokou školu, už měl slávy dost a byl známý tím, že utíkal při pohledu na novinové reportéry. Krátce učil, nějaký čas strávil na právech a koketoval s komunismem, ale zdálo se, že jeho největší vášní je sbírka tramvajových převodů, o níž pod pseudonymem napsal knihu. Později napsal další knihy pod jinými pseudonymy, včetně historie původních obyvatel Ameriky.

Aby se Sidis uživil, pracoval v řadě podřadných kancelářských zaměstnání. Když ho v roce 1937 vypátral časopis New Yorker pro článek „Kde jsou teď?“, popsal, že žije v malém pokoji v ošuntělé bostonské čtvrti, a citoval jeho slova: „Už při pohledu na matematický vzorec se mi dělá fyzicky špatně“. Sidis, kterému tehdy bylo 39 let, časopis zažaloval za narušení svého soukromí a v přelomovém sporu prohrál.

Sidis zemřel v roce 1944 ve věku 46 let, zřejmě na krvácení do mozku. Zanechal po sobě hromadu rukopisů a přinejmenším jednu velkou záhadu: Byl jen ubohým samotářem, který nikdy nenaplnil své rané sliby, nebo mužem, který dokázal žít život podle svých vlastních podmínek, bez nároků na zázračné dítě?

The early 20th-century obsession with child prodigies was well documenting in tabloid newspapers, turning the kids into national celebrities. (Courtesy of the author)

Elizabeth Benson became a national celebrity when she was eight, boasting an I.Q. of 214 plus. (Courtesy of the author)

Winifred Sackville Stoner, Jr.’s mother read her baby classic poetry and decked out her nursery with paintings and sculptures. (Courtesy of the author)

Winifred supposedly translated Mother Goose into Esperanto at five, passed the entrance exam for Stanford at nine, and spoke eight languages by 12. (Courtesy of the author)

William James Sidis, known as the Boy Wonder, was perhaps the most celebrated child prodigy of the early 20th century. (Courtesy of the author)

Newspapers reported that child prodigies continued to remain successful well into their teens and adulthood, but most did not follow this trajectory. (Courtesy of the author)

For parents wondering whether they might have a child prodigy under their own roof, newspapers ran helpful stories like „How to Tell If Your Child Is a Genius.“ (Courtesy of the author)

While the press generally covered 20th-century child prodigies with reverence, some argued that intense early education aged children too quickly. (Courtesy of the author)

Elizabeth Benson, Test-buster

With an I.Q. of 214 plus, then the highest ever recorded, Elizabeth Benson was a celebrity at the age of eight, though her mother wouldn’t let her read her clippings for fear she’d become conceited. To „plus“ znamenalo, že zlomila žebříček a úspěšně odpověděla na každou otázku, dokud jí testery nedošly. Nevědělo se, jak vysoké skóre mohla získat.

Bensonovou, která se narodila v roce 1913 ve Waco v Texasu, vychovávala její matka Anne Austinová, novinářka, která později napsala populární detektivní romány s názvy jako Vražda na mostě nebo Papoušek mstitel. S rozvojem matčiny kariéry se obě stěhovaly, přičemž se zastavily v Iowě, Kalifornii a Missouri a také v několika texaských městech. Než mladá Elizabeth ve dvanácti letech dokončila střední školu, navštěvovala tucet různých škol.

Ačkoli se zdá, že vynikala téměř ve všem, Bensonová se zajímala především o literaturu. Ve třech letech se naučila hláskovat a brzy zhltla tucet knih z knihovny týdně. Ve třinácti letech, během druhého ročníku studia na Barnard College v New Yorku, vydala jednu z nich, Mladší generace, v níž nabídla svůj svérázný pohled na výstřelky mládeže bouřlivých dvacátých let. V úvodu ke knize se redaktor časopisu Vanity Fair Frank Crowninshield podivoval nejen nad spisovatelským umem mladé teenagerky, ale také nad jejími sportovními schopnostmi. „Jeden učený lékař mi naznačil, že vlasová rovnováha mezi její fyzickou a intelektuální povahou je pravděpodobně způsobena dokonalým fungováním jejích žláz s vnitřní sekrecí,“ vysvětlil, nebo se o to alespoň pokusil.

Po absolvování vysoké školy v roce 1930 Bensonová zmizela z očí veřejnosti. Znovu se objevila o čtyři roky později, když ji jeden reportér našel, jak žije v malém bytě v New Yorku, je vdaná a pracuje jako pokladní. Příběhu se poté chopil časopis Time a dopřál jí další celonárodní uznání, nikoli však za to, že je génius, ale za to, že se ukázala být tak normální.

Na konci 30. let se však zdálo, že Bensonové život nabral radikální obrat, a to doslova: Vrátila se do rodného Texasu jako komunistická organizátorka. Když se její skupina pokusila uspořádat shromáždění v městském sále v San Antoniu, výsledkem byla vzpoura údajně pěti tisíc protikomunistických Texasanů.

Bensonová poté zamířila do Los Angeles, kde pokračovala v organizátorské práci ve filmovém průmyslu. Koncem padesátých let však byla z komunismu rozčarovaná a podle svého syna Morgana Spectora se nakonec v roce 1968 se stranou rozešla. Poté získala právnický titul, vedla kurzy o nemovitostech a vykonávala praxi jako právnička v oblasti pracovního práva. Zemřela v roce 1994 ve věku 80 let, což zřejmě zůstalo bez povšimnutí médií, která kdysi sledovala každý její krok.

Nathalia Craneová, předčasně vyspělá básnířka

Nathalia Craneová, přezdívaná „Baby Browning z Brooklynu“, se narodila v roce 1913 a již v deseti letech byla celostátně známou básnířkou, uznávanou například za dílo „Romance“, později přejmenované na „Údržbářův chlapec“, dívčí fantazii o útěku na opuštěný ostrov se zrzavou titulní postavou z činžovního domu. Craneová, její básně a dokonce i obyčejný, skutečný chlapec, který inspiroval její básnické výlevy, byli oslavováni v novinách od pobřeží k pobřeží.

Nunnally Johnson, který se později proslavil jako scenárista a režisér, pozoroval tuto podívanou jako mladý reportér. „Kameramani a fotografové pohyblivých obrázků se proplétali dvorem činžovního domu až k Nathaliiným dveřím,“ napsal. „Kladli jí imbecilní otázky: její názory na lásku, na natupírované vlasy, na to, čím by chtěla být, až vyroste.“

Nedlouho však Craneova neobvyklá práce se slovy vzbudila podezření, že by se mohlo jednat o podvodnici. Příznivci konspiračních teorií se snažili její básně připsat všem, od Edny St. Vincent Millayové až po Craneova vlastního otce, novináře, který neprokázal žádné zvláštní nadání pro poezii. Nakonec pochybnosti opadly a do konce dospívání měla Craneová na svém kontě nejméně šest básnických sbírek a dva romány.

Craneová od 30. let až do své smrti v roce 1998 publikovala jen málo. Místo toho vystudovala vysokou školu a vystřídala řadu učitelských míst, přičemž svou kariéru zakončila na Státní univerzitě v San Diegu.

Podle Kathie Pitmanové, která pracuje na její biografii, kromě krátkého střetu s kontroverzí coby stoupenkyně Irské republikánské armády Craneová v pozdějších letech jen zřídka vyčnívala. „Zdá se, že to byla velmi tichá, velmi rozpačitá osoba, rozhodně ne větší než život,“ říká Pitmanová. „Je možné, že ji prostě unavoval všechen ten důraz, který se na ni jako na zázračné dítě kladl.“

Ačkoli je Craneova tvorba z velké části zapomenutá, nedávno se dočkala oživení, když Natalie Merchantová zhudebnila „The Janitor’s Boy“ pro své album Leave Your Sleep z roku 2010.

Winifred Sackville Stonerová, Jr., zázračné děvče

Podivně pojmenovaná Winfred Sackville Stonerová mladší, narozená v Norfolku ve Virginii v roce 1902, byla dcerou Winifred Sackville Stonerové, samozvané odbornice na vzdělávání, která svému dítěti předčítala klasickou poezii a vyzdobila jeho dětský pokoj kopiemi velkých obrazů a soch. Její otec byl chirurgem v americkém zdravotnictví a rodina se kvůli němu často stěhovala. Do svých deseti let žila jeho dcera v

Evansville v Indianě, Palo Altu v Kalifornii a Pittsburghu – a v každém z těchto měst se stala místní legendou.

Mladá Winifred údajně v pěti letech přeložila Matku husu do esperanta, v devíti letech složila přijímací zkoušky na Stanfordskou univerzitu a ve dvanácti letech mluvila osmi jazyky, pokud zrovna nehrála na housle, klavír, kytaru nebo mandolínu. Vzpomínáte si na slavnou větu „Ve čtrnácti stech devadesáti dvou letech vyplul Kolumbus na modrý oceán“? Napsala ji ona. Není divu, že jí noviny dávaly přezdívky jako Zázračné děvče.

Jak Winifred mladší získávala pověst zázračného dítěte, její matka se stala stejně známou jako mozek, který za ní stojí. Matka Stonerová, jak se jí často říkalo, vydala několik knih, v nichž vysvětlovala, jak vychovávala svou úžasnou dceru, a hojně přednášela o svých teoriích, které nazývala přirozenou výchovou.“ Stejně jako otec Williama Sidise, Boris, kterého obdivně citovala, věřila, že se vzděláním dítěte nelze začít příliš brzy. A skutečně, udělala to Sidisovi ještě lépe a ani nečekala, až se její dítě narodí, aby mohla začít s výukou. „Díky prenatálnímu vlivu,“ napsala poněkud tajemně, „jsem udělala vše, co bylo v mých silách, aby moje holčička milovala velkou literaturu v mnoha jazycích.“

Koncem dvacátých let se však mladší Stonerové dostávalo více pozornosti pro její chaotický osobní život než pro její umělecké úspěchy. Ještě jako teenagerka se provdala za falešného francouzského hraběte, z něhož se vyklubal podvodník. Poté, co předstíral vlastní smrt, se znovu vdala, aby zjistila, že má nyní dva manžely. S „hrabětem“ dosáhla zrušení manželství, ale s druhým manželem se stejně rozvedla s tím, že urazil její kávu. Následovali další manželé a další trapasy.

Stonerová zemřela v roce 1983 a už dávno se vzdala jakýchkoli nároků na to, aby byla vzorem. V jednom článku z roku 1930 popsala své mládí jako „nafoukané do nebes a pak přehazované vidlemi“. Její závěrečná slova: „Dejte na mou radu, milé matky, ušetřete své děti takzvané slávy, která se snadno mění v hanbu, a buďte rády, máte-li zdravého, šťastného a spokojeného chlapce nebo dívku.“

Napsat komentář

Vaše e-mailová adresa nebude zveřejněna. Vyžadované informace jsou označeny *