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Eine Pionierin in vielerlei Hinsicht: Dorothy Jean Dandridge wurde 1954 für einen Academy Award als beste Schauspielerin in dem Film Carmen Jones nominiert und war damit die erste schwarze Frau, der dieses Kunststück gelang. Neben der Schauspielerei war Dandridge auch eine bekannte Sängerin und Tänzerin.

Dandridge war eine der ersten schwarzen Schauspielerinnen, die eine erfolgreiche Hollywood-Karriere machten, obwohl sie mit nur 2 Dollar auf ihrem Konto gestorben sein soll. Ihren Vater kannte sie nicht, da ihre Mutter sie während der Schwangerschaft verließ. In den 1930er Jahren begann sie auf Anregung ihrer Mutter, die sie mit ihrer Schwester Vivian und einer anderen Frau, Etta Jones, zusammenbrachte, in der Unterhaltungsbranche Fuß zu fassen. Die Mädchen traten im ganzen Süden auf, unter anderem in schwarzen Kirchen.

Sie trat als Teil von The Wonder Children, später TheDandridge Sisters auf, bevor sie berühmt wurde und als Sängerin im CottonClub und im Apollo Theater auftrat.

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Dandridge hatte Pech in der Liebe, heiratete und ließ sich zweimal scheiden; zuerst mit dem Tänzer Harold Nicholas, dem Vater ihrer Tochter Harolyn Suzanne, und dann mit dem Hotelbesitzer Jack Denison.

Eine weitere Herausforderung, der sich Dandridge als schwarze Frau in einer rassistisch angespannten Ära gegenübersah, war, dass Filmangebote nicht leicht zu bekommen waren und wenn, dann verlangten sie von ihr, schlüpfrig oder unterwürfig zu sein.

Sie spielte dennoch in Filmen wie Island in the Sun (1957), der sich mit Rassenmischung befasste und in dem Harry Belafonte mitspielte, sowie in The Decks Ran Red (1958), Tamango (1959) und Moment of Danger (1960). Eine ihrer wichtigsten Rollen war die der Bess in Premingers aufwändig produziertem Porgy and Bess (1959), in der sie Sidney Poitier gegenüberstand.

Als afroamerikanische Sängerin durfte Dandridge zwar auf der Bühne auftreten, aber in manchen Lokalen durfte sie aufgrund ihrer Hautfarbe nicht im Restaurant essen oder bestimmte Einrichtungen nicht benutzen.

Sie heiratete 1942 Harold Nicholas, doch Nicholas erwies sich als Schürzenjäger, so dass sich Dandridge in dieser Zeit praktisch von ihren Auftritten zurückzog. Weitere Schwierigkeiten kamen auf sie zu, als sie 1943 ihre Tochter Harolyn zur Welt brachte. Bald wurde festgestellt, dass das Mädchen einen Hirnschaden hatte. Auf der Suche nach einem Heilmittel ließ Dandridge Harolyn jahrelang in teure Privatpflege geben.

Nach ihrer Scheidung im Jahr 1951 kehrte Dandridge in die Nachtclubs zurück, diesmal als erfolgreiche Solosängerin. Sie trat in glamourösen Lokalen in London, Rio de Janeiro, San Francisco und New York auf.

Im Jahr 1955 war sie auf der Titelseite des Magazins Life zu sehen und wurde bei den Filmfestspielen in Cannes wie ein königlicher Gast behandelt.

In den Jahren nach ihrem Erfolg mit Carmen Jones hatte Dandridge jedoch Schwierigkeiten, Filmrollen zu finden, die ihrem Talent entsprachen.

Während der Dreharbeiten zu Carmen Jones ließ sich Dandridge auf eine Affäre mit dem Regisseur des Films, Otto Preminger, ein, der auch bei Porgy und Bess Regie führte. Dandridges Beziehungen zu anderen weißen Liebhabern waren verpönt, insbesondere bei anderen afroamerikanischen Mitgliedern der Hollywood-Filmgemeinde.

Sie heiratete 1959 ihren zweiten Mann, Jack Denison, doch auch diese Beziehung erwies sich als problematisch. Denison war missbräuchlich und verwaltete ihr Geld falsch, wobei Dandridge einen Großteil ihrer Ersparnisse durch eine Investition in das gescheiterte Restaurant ihres Mannes verlor. Sie trennten sich 1962.

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Dorothy Dandridge c. 1950s via Pinterest

Als ihre Filmkarriere und ihre Ehe ins Stocken gerieten, begann Dandridge stark zu trinken und Antidepressiva zu nehmen. Da ihr der Bankrott drohte, konnte sie 1963 die 24-stündige medizinische Betreuung ihrer Tochter nicht mehr bezahlen. Harolyn wurde in eine staatliche Anstalt eingewiesen, woraufhin Dandridge einen Nervenzusammenbruch erlitt.

Am 8. September 1965 wurde Dandridge im Alter von 42 Jahren auf mysteriöse Weise tot in ihrem Haus in Hollywood aufgefunden. Einigen Berichten zufolge war eine Überdosis eines Antidepressivums schuld daran. Zum Zeitpunkt ihres Todes hatte Dandridge kaum mehr als 2 Dollar auf ihrem Bankkonto.

Im Jahr 2000 gewann der Filmstar Halle Berry einen Golden Globe und einen Emmy für ihre Darstellung der bahnbrechenden Schauspielerin in dem gefeierten Fernsehfilm Introducing Dorothy Dandridge.

Sie wurde mit einem Stern auf dem Hollywood Walk of Fame ausgezeichnet. Dandridge wurde am 9. November 1922 in Cleveland, Ohio, USA, geboren.

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