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Friedrich Wilhelm I.

Als Sohn des Kurfürsten Friedrich III. von Brandenburg und der Sophie Charlotte von Hannover wurde Friedrich Wilhelm I. am 15. August 1688 in Berlin geboren. Im Jahr 1701 wurde sein Vater von Kaiser Karl VI. zum König von Preußen ernannt. Aufgewachsen an einem Hof, der sich um eine Kultiviertheit und einen materiellen Reichtum bemühte, die weit über seine Möglichkeiten hinausgingen, weigerte sich Friedrich Wilhelm, an dem eleganten Leben um ihn herum teilzunehmen, und verbrachte seine Freizeit mit der Jagd und dem Trinken von Unmengen von Bier. Als er nach dem Tod seines Vaters 1713 den Thron bestieg, zog er mit seinem Haushalt in eine Handvoll Räume in einer Ecke des Schlosses ein; den Rest des riesigen Gebäudes überließ er den verschiedenen Ministerien und verwandelte den Lustgarten in einen Exerzierplatz. Von nun an sollten harte Arbeit, Sparsamkeit und die Stimme des Drill-Sergeants Preußen prägen.

Teilweise aus Gründen der Sparsamkeit, teilweise weil er niemandem vertraute, war Friedrich Wilhelm entschlossen, eine rein persönliche Regierung zu bilden. Die Minister seines Vaters wurden entlassen, und ihre Nachfolger wurden angewiesen, ihre Berichte dem König schriftlich vorzulegen. So wurden alle wichtigen Entscheidungen letztlich von Friedrich Wilhelm selbst getroffen.

Friedrich Wilhelm war mit der Überzeugung auf den Thron gekommen, dass Preußen Gefahr lief, von seinen mächtigeren Nachbarn geschluckt zu werden. Entschlossen, dies zu verhindern, begann er, seine Armee zu verstärken. Im Jahr 1715 trat er erneut in den Großen Nordischen Krieg gegen Schweden ein. Dieser Feldzug führte zwar zur Gewinnung eines Teils von Westpommern, doch die Schwächen der kleinen (weniger als 40 000 Mann) preußischen Armee waren eklatant. Um den preußischen Adel nicht zu verärgern, der darauf bestand, dass seine Bauern nicht von ihrer Arbeitspflicht befreit werden durften, um Militärdienst zu leisten, konzentrierte sich Friedrich Wilhelm auf die Anwerbung von Truppen im Ausland. Erst 1733 führte er das Kantonsystem ein, das es den Regimentern ermöglichte, unter den Bauern und Handwerkern ihrer Heimatbezirke zu rekrutieren. Am Ende seiner Regierungszeit hatte sich die Größe der Armee verdoppelt und war zahlenmäßig nur noch von der kaiserlichen Armee übertroffen worden. Zwei Drittel der preußischen Soldaten waren jedoch Ausländer.

Um seine Streitkräfte zu finanzieren, führte Friedrich Wilhelm neue Regierungsverfahren sowohl für die Ausgabe als auch für die Erhebung von Einnahmen ein. Ersteres geschah durch die Schaffung des Allgemeinen Finanzdirektoriums (1723), das alle Geldanträge zu genehmigen hatte. Letzteres wurde erreicht, indem die Feudalabgabe (eine Abgabe, die der Adel in der Praxis nicht mehr leistete) durch eine Steuer auf den Grundbesitz des Adels ersetzt wurde, indem die Steuern effizienter bei der Bauernschaft erhoben wurden und indem Verbrauchssteuern nicht nur auf Luxusgüter wie Kaffee, Tee und Zucker, sondern auf die meisten Grundnahrungsmittel erhoben wurden. Durch diese Maßnahmen stiegen die jährlichen Einnahmen des Staates um 250 Prozent.

Abgesehen von einem allgemeinen Konsolidierungsprozess waren die Verwaltungsreformen, die diese finanziellen Gewinne ermöglichten, weitgehend operativer Natur. Zuständigkeitsbereiche wurden festgelegt, und bestimmte Beamte wurden für das Funktionieren verschiedener Abteilungen verantwortlich gemacht; kurz gesagt, eine Klasse von Amateur- und Teilzeitbeamten wurde in eine dem Staat dienende Bürokratie umgewandelt, die mit neu gezüchteten Adeligen an der Spitze und pensionierten Unteroffizieren an der Basis besetzt war. Es gab auch kleinere Justizreformen und begrenzte Versuche, das Los der Bauern in den Kronländern zu verbessern. Etwa 17.000 Protestanten, die aus Salzburg vertrieben worden waren, wurden in Ostpreußen angesiedelt, was für diese unterbevölkerte Provinz einen beträchtlichen Gewinn darstellte.

In der zweiten Hälfte der 1730er Jahre war es für die meisten zeitgenössischen Beobachter offensichtlich, dass die Arbeit von 20 Jahren eine beeindruckende Armee geschaffen hatte, die durch eine volle Staatskasse gestützt wurde. Doch der König ließ sich trotz eines sich anbahnenden Streits mit dem Kaiserreich über die Provinz Berg nicht dazu bewegen, seine Ressourcen zu nutzen. Seine letzten Jahre waren geprägt von einer zunehmend bizarren Beschäftigung mit seiner Palastwache aus Riesen und von einem sich zuspitzenden Streit mit seinem Sohn und Erben, Friedrich. Friedrich Wilhelm I. starb am 31. Mai 1740 in Potsdam.

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