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Marie und Pierre Curie isolieren Radium

Am 20. April 1902 isolieren Marie und Pierre Curie in ihrem Labor in Paris erfolgreich radioaktive Radiumsalze aus dem Mineral Pechblende. Im Jahr 1898 entdeckten die Curies bei ihren Untersuchungen der Pechblende die Existenz der Elemente Radium und Polonium. Ein Jahr nach der Isolierung von Radium erhielten sie 1903 gemeinsam mit dem französischen Wissenschaftler A. Henri Becquerel den Nobelpreis für Physik für ihre bahnbrechenden Untersuchungen zur Radioaktivität.

Marie Curie wurde 1867 als Marie Sklodowska in Warschau, Polen, geboren. Als Tochter eines Physiklehrers war sie eine begabte Schülerin und ging 1891 zum Studium an die Sorbonne in Paris. Mit höchster Auszeichnung erhielt sie 1893 einen Abschluss in Physik und 1894 in Mathematik. In diesem Jahr lernte sie Pierre Curie kennen, einen bekannten französischen Physiker und Chemiker, der wichtige Arbeiten zum Magnetismus geleistet hatte. Marie und Pierre heirateten 1895, was den Beginn einer wissenschaftlichen Partnerschaft markierte, die Weltruhm erlangen sollte.

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Auf der Suche nach einem Thema für ihre Doktorarbeit begann Marie Curie mit der Untersuchung von Uran, das im Mittelpunkt von Becquerels Entdeckung der Radioaktivität im Jahr 1896 stand. Der Begriff Radioaktivität, der das Phänomen der durch den atomaren Zerfall verursachten Strahlung beschreibt, wurde von Marie Curie geprägt. Im Labor ihres Mannes untersuchte sie das Mineral Pechblende, dessen Hauptelement Uran ist, und meldete die wahrscheinliche Existenz eines oder mehrerer anderer radioaktiver Elemente in diesem Mineral. Pierre Curie schloss sich ihren Forschungen an, und 1898 entdeckten sie Polonium, benannt nach Maries Heimat Polen, und Radium.

Während Pierre die physikalischen Eigenschaften der neuen Elemente untersuchte, arbeitete Marie daran, Radium chemisch aus der Pechblende zu isolieren. Anders als Uran und Polonium kommt Radium in der Natur nicht frei vor, und Marie und ihr Assistent Andre Debierne raffinierten mühsam mehrere Tonnen Pechblende, um 1902 ein Zehntel Gramm reines Radiumchlorid zu isolieren. Aufgrund dieser Forschungsergebnisse erhielt sie im Juni 1903 ihren Doktortitel und teilte sich später im Jahr den Nobelpreis für Physik mit ihrem Mann und Becquerel. Sie war die erste Frau, die einen Nobelpreis erhielt.

Pierre Curie wurde 1904 auf den Lehrstuhl für Physik an der Sorbonne berufen, und Marie setzte ihre Bemühungen um die Isolierung von reinem, chlorfreiem Radium fort. Am 19. April 1906 kam Pierre Curie bei einem Unfall in den Straßen von Paris ums Leben. Obwohl Marie Curie am Boden zerstört ist, setzt sie ihre Arbeit fort und wird im Mai 1906 auf den Lehrstuhl ihres Mannes an der Sorbonne berufen, womit sie die erste Professorin an der Universität wird. Gemeinsam mit Debierne gelang ihr 1910 schließlich die Isolierung von reinem, metallischem Radium. Für diese Leistung erhielt sie 1911 als einzige den Nobelpreis für Chemie und war damit die erste Person, die einen zweiten Nobelpreis erhielt.

Sie interessierte sich für die medizinischen Anwendungen radioaktiver Substanzen und beschäftigte sich während des Ersten Weltkriegs mit der Radiologie und dem Potenzial von Radium als Krebstherapie. Ab 1918 nahm das Radium-Institut an der Universität Paris unter Curies Leitung seinen Betrieb auf und war von Anfang an ein wichtiges Zentrum für Chemie und Kernphysik. Im Jahr 1921 besuchte sie die Vereinigten Staaten, und Präsident Warren G. Harding überreichte ihr ein Gramm Radium.

Curies Tochter, Irene Curie, war ebenfalls Physikalische Chemikerin und erhielt 1935 zusammen mit ihrem Mann Frederic Joliot den Nobelpreis für Chemie für die Entdeckung der künstlichen Radioaktivität. Marie Curie starb 1934 an Leukämie, die durch den jahrzehntelangen Kontakt mit radioaktiven Substanzen verursacht wurde.

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