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War Napoleon klein?

"Napoleon Crossing the Alps" oil on canvas by Jacques-Louis David, 1800; in the collection of Musee national du chateau de Malmaison.

De Rocker/Alamy

Zu Beginn des 19. Jahrhunderts beauftragte der spanische König Karl IV. den bedeutenden Künstler Jacques-Louis David, den erfolgreichen Feldzug Napoleons gegen Österreich in der Schlacht von Marengo mit einem Gemälde zu würdigen. Davids vollendetes Werk, Napoleon beim Überqueren der Alpen (1801), zeigt den Feldherrn rittlings auf einem sich aufbäumenden Hengst auf einer Felswand sitzend. Sein Haar und sein Umhang wehen theatralisch im Wind, während er den Betrachter mit strengem Blick anschaut und in Richtung des Gipfels gestikuliert, um offenbar seine Truppen zu rufen. Als Napoleon das schneidige Porträt sah, fühlte er sich geschmeichelt und beauftragte David, drei weitere Bilder dieser Art zu malen. Napoleon war die Propaganda nicht fremd. Er wusste, wie wichtig es war, seinen Ruf zu formen, wenn nicht gar zu vergrößern, und zu seinen Bemühungen gehörte die Zensur der französischen Presse, als er Kaiser war, und das Diktieren seiner Lebensgeschichte während seines Exils. Dennoch gab es einen besonders lästigen Aspekt seines Vermächtnisses, den Napoleon nicht kontrollieren konnte: das Gerücht, er sei kleinwüchsig. Das Gerücht war zu seinen Lebzeiten weit verbreitet und hielt sich auch Jahrhunderte nach seinem Tod hartnäckig. Im 21. Jahrhundert können die Menschen vielleicht nicht mehr genau sagen, warum Napoleon so wichtig war, aber sie können gewöhnlich sagen, dass er klein war. Leider ist die eine Sache, an die sich jeder über Napoleon erinnert, wahrscheinlich nicht einmal wahr!

Napoleon wurde Le Petit Caporal genannt, aber der Spitzname, der mit „Der kleine Unteroffizier“ übersetzt wird, war nicht als Ausdruck seiner Statur gedacht. Er war vielmehr ein Ausdruck der Zuneigung seiner Soldaten. Tatsächlich deuten viele zeitgenössische französische Gemälde, darunter Davids Reiterporträt, darauf hin, dass der General nicht klein, sondern von durchschnittlicher Statur war. Auf diesem Gemälde scheint er zumindest im Verhältnis zu seinem Pferd zu stehen – aber es gibt keine anderen menschlichen Figuren in der Nähe, auf die sich der Betrachter beziehen könnte. Auch Davids andere Porträts von Napoleon bieten nicht viel Vergleichbares: In der majestätischen Weihe des Kaisers Napoleon und der Krönung der Kaiserin Joséphine am 2. Dezember 1804 (1806-07) fordert das Stufenpodest, von dem aus Napoleon seine Frau krönt, jeden Vergleich mit anderen Figuren heraus, während der Kaiser Napoleon in seinem Arbeitszimmer in den Tuilerien (1812) den Dargestellten allein an einem Schreibtisch stehend zeigt. Die Werke der zeitgenössischen Künstler zeigen ihn ebenfalls allein oder sitzend. Ein Werk von Davids Schüler, Antoine-Jean Gros, bietet jedoch eine Gruppe von Figuren auf derselben Ebene, mit denen der General verglichen werden kann. Das von Napoleon Bonaparte in Auftrag gegebene Gemälde Napoleon Bonaparte besucht die Pestkranken in Jaffa, 11. März 1799 (1804) stellt eine Episode aus seinem Ägyptenfeldzug dar, in der er seine von der Pest befallenen Truppen in einem behelfsmäßigen Krankenhaus besucht. Indem er eines der Opfer berührt, widersetzt sich Napoleon den Männern um ihn herum, die sich Taschentücher vor das Gesicht halten. Er erscheint nicht nur heldenhaft, sondern auch durchschnittlich! Alle Männer, die in seiner Nähe stehen, scheinen etwa gleich groß zu sein.

Die Engländer waren jedoch nicht so großzügig: Ihre Künstler stellten Napoleon als zierlich dar. Um 1803 führte der berühmte Karikaturist James Gillray die Figur des „Little Boney“ ein, der einem kindlichen Napoleon ähnelte. Zunächst betonte Gillray scheinbar die Ungezogenheit: In „Maniac ravings-or-Little Boney in a Strong fit“ wird Napoleon inmitten eines Wutanfalls gezeigt, wie er Möbel umwirft, über die „Britische Nation“ und „Londoner Zeitungen“ jammert und „Oh Oh Oh“ schreit. Rache! Rache!“ Gillray spielte dann die Jugendlichkeit durch Kleinheit aus, wobei Napoleon mit riesigen Stiefeln dargestellt wurde und, wie eine Quelle es ausdrückte, „versuchte, unter einem riesigen Zweispitz, der seinen ganzen Körper in den Schatten stellte, hart zu reden. Oder er mühte sich ab, ein Schwert aus einer unhandlichen Scheide zu ziehen, die beim Gehen über den Boden schleifte“. Bald wurde Napoleon nur noch als klein dargestellt. In „The Empress’s wish or Boney Puzzled!!“ stellte ein anderer Karikaturist, Isaac Cruikshank, einen mürrischen Napoleon dar, der etwa halb so groß war wie seine Frau und seine Truppen. Ein kleiner Bonaparte wurde so zum Standard für die Darstellung des Kaisers in englischen Zeitungen.

Obgleich es schwer zu sagen ist, ob und warum die Briten die Trope des kleinen Napoleons erfunden haben, ist an Cruikshanks Darstellung etwas Wahres dran: Napoleon war wahrscheinlich wesentlich kleiner als seine Truppen. In mehreren Quellen wird darauf hingewiesen, dass seine Elitewachen größer waren als die meisten Franzosen, so dass Napoleon kleiner zu sein schien, als er tatsächlich war. Interpretationen der Sterbeurkunde Napoleons gehen jedoch davon aus, dass seine Körpergröße bei seinem Tod zwischen 1,58 und 1,7 m lag. Die Diskrepanz wird häufig mit der Diskrepanz zwischen dem französischen Zoll des 19. Jahrhunderts, der 2,71 cm betrug, und dem heutigen Zoll, der 2,54 cm beträgt, erklärt. Infolgedessen schätzen die Quellen, dass Napoleon wahrscheinlich eher 1,68 oder 1,7 Meter groß war als 1,70 Meter. Auch wenn diese Spanne nach den Maßstäben des 21. Jahrhunderts kurz erscheinen mag, so war sie doch typisch für das 19. Jahrhundert, als die meisten Franzosen zwischen 1,58 und 1,68 m (5’2″ und 5’6″) groß waren. Napoleon war also durchschnittlich oder größer, egal wie man ihn interpretiert.

Obwohl Napoleons Sterbeurkunde darauf hinzudeuten scheint, dass er wahrscheinlich größer war als der typische Franzose des 19. Jahrhunderts, hinterließen englische Karikaturen, sein Spitzname und andere Hörensagen den bleibenden Eindruck, dass der Kaiser klein war. Ein Eindruck, der bis ins 21. Jahrhundert hinein anhielt und den auch kein heroisches Gemälde von Jacques-Louis David ungeschehen machen konnte.

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