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De dónde vienen los cacahuetes

La planta del cacahuete se originó probablemente en Brasil o Perú, aunque no existen registros fósiles que lo demuestren. Bolivia y Paraguay también muestran signos de albergar las primeras plantas de cacahuete. Puede ser difícil encontrar registros exactos antes de que la escritura llegara a Sudamérica. Pero, desde que la gente hace cerámica en Sudamérica (3.500 años más o menos) han estado haciendo jarras con forma de cacahuetes y decoradas con cacahuetes. Las tumbas de los antiguos incas encontradas a lo largo de la árida costa occidental de Sudamérica contienen a menudo jarras llenas de cacahuetes que se dejaban con los muertos para que les sirvieran de alimento en la otra vida. Las tribus del centro de Brasil también molían cacahuetes con maíz para hacer una bebida embriagadora para las celebraciones.

Los cacahuetes son de Brasil, Perú, Bolivia y Paraguay

Los cacahuetes son de Brasil Perú Bolivia y Paraguay

Los cacahuetes son de Brasil Perú Bolivia y Paraguay

El cacahuete es una legumbre, más cercana al guisante y a la judía que a la nuez o al pistacho. Los consumidores comen más cacahuetes que todos los frutos secos del mundo juntos. Sólo en Estados Unidos se consumen más de mil millones de libras de cacahuetes al año. La mitad de esa cantidad se consume en forma de mantequilla de cacahuete.

El cacahuete es uno de los principales cultivos del mundo, con una producción cercana a los veintinueve millones de toneladas métricas. Se encuentra entre los veinticinco principales alimentos del mundo. India y China cultivan unos nueve millones de toneladas cada uno. Estados Unidos ocupa el tercer puesto. En Estados Unidos, el cacahuete es el duodécimo producto agrícola, con un valor de más de 2.000 millones de dólares al año. El estadounidense medio come dos kilos de cacahuetes al año. Los cacahuetes necesitan calor, un suelo arenoso para que las raíces profundas puedan crecer fácilmente, y mucha agua en los momentos adecuados. Se plantan cuando no hay riesgo de heladas. En Estados Unidos se cultivan y venden cuatro variedades principales: Runner, Virginia, Spanish y Valencia. Estas variedades de cacahuetes suelen servirse como cacahuetes crudos tostados en aceite y sin sal, o tostados en aceite y salados.

Como legumbre, los cacahuetes envían nitrógeno al suelo, y el cultivo de cacahuetes es un elemento importante en las prácticas de rotación de cultivos. Crecen rápido y florecen pronto. Se autopolinizan. Después de la fecundación, de la flor sale una espiga que baja directamente al suelo, donde se forma la nuez.

La cosecha del cacahuete en Estados Unidos

En Estados Unidos, la cosecha del cacahuete está mecanizada. Los cacahuetes se socavan, se arrancan, se sacuden, se secan y, a continuación, se almacenan con cáscara (durante un máximo de seis meses) o se descascarillan y se almacenan en cámaras frigoríficas. Una pequeña parte de la producción de cacahuetes se compra directamente del campo, se hierve y se vende de inmediato. El resto se procesa a medida que se necesita, ya sea con cáscara o sin ella. Debido a su alto contenido en grasa, la rancidez es un posible problema. Los cacahuetes que se sirven en los partidos de béisbol en Estados Unidos se remojan en salmuera y luego se tuestan con cáscara.

Cacahuetes sin cáscara

Cacahuetes sin cáscara

Los cacahuetes se descascarillan, se clasifican, se clasifican y se envasan a máquina. Cada fruto seco es inspeccionado por cribas sensibles a la luz. Una mancha hace que el culpable sea desterrado. Si se van a escaldar, se tuestan o hierven, y se cepillan las pieles oscuras. Después de este proceso, se envasan para el mercado de aperitivos, panaderos, fabricantes de caramelos, fábricas de mantequilla de cacahuete o molinos de aceite.

En realidad, aunque en Estados Unidos la industria de la mantequilla de cacahuete es la principal consumidora, en todo el mundo más de la mitad de los cacahuetes cultivados se prensan para obtener aceites para cocinar y para procesos industriales. Las nueces comprimidas que quedan tras el prensado pueden utilizarse como alimento para el ganado o como abono. Las cáscaras también pueden utilizarse industrialmente.

La nutrición del cacahuete

El cacahuete es uno de los alimentos casi perfectos. Probablemente podrías arreglártelas sólo con cacahuetes. Tienen proteínas, muchas grasas (la mayoría de ellas insaturadas), muchos carbohidratos y varias vitaminas y minerales esenciales.

En Estados Unidos hay unos tres millones de personas que son alérgicas a los cacahuetes. Los cacahuetes son probablemente el alérgeno número uno. Si usted es alérgico a ellos, probablemente ya lo sabe. Los procesadores de alimentos que utilizan cacahuetes deben etiquetar sus productos cuidadosamente para evitar problemas. Aunque rara vez se ven en los Estados Unidos, las afiatoxinas, que pueden causar graves problemas de salud, pueden contaminar los cacahuetes a través de ciertos mohos. El procesamiento y la manipulación adecuados pueden minimizar el riesgo.

Los arqueólogos estudian la historia de los cacahuetes en Sudamérica

Originalmente de Sudamérica, según la mayoría de las autoridades. De donde proviene el maní es de las colinas bajas de Bolivia. Luego, más tarde, de Perú y Brasil. Para respaldar esto, los arqueólogos le dirán que hay evidencia de cacahuetes en Sudamérica desde el año 3000 a.C. Encontraron cáscaras de cacahuetes fosilizadas en excavaciones, collares incas con cacahuetes de oro y cerámica preincaica con forma de cacahuete. Anya von Bremzen, escritora gastronómica ganadora de tres premios James Beard y profesora universitaria, afirma que la dieta incaica tenía una «combinación milagrosa de hidratos de carbono procedentes del maíz y proteínas de los cacahuetes y otros granos». Era una economía agrícola basada en la capacidad de almacenar cosas -secarlas, apartarlas y luego reconstituirlas cuando se necesitaban- y ahí, los cacahuetes encajaban perfectamente.

Los portugueses tenían la costumbre de llevar alimentos por todo el mundo. Llevaron los anacardos a la India. Llevaron la yuca (tapioca) a África. Así que, ¿por qué no tendría sentido que también llevaran cacahuetes a lugares de su itinerario comercial? La enorme producción de cacahuetes de la India se remonta directamente a los comerciantes y exploradores portugueses de Goa. Es casi seguro que el cacahuete se introdujo a través de la colonia portuguesa de Macao, en la costa china. En el siglo XVI, el cacahuete estaba en todas partes, incluida África. La procedencia de los cacahuetes dependía del apetito de los comerciantes, de las rutas comerciales y de las tendencias del gusto.

El comercio y la difusión del cacahuete

El cacahuete adquirió gran importancia allí, y hay buenas pruebas de que cuando los esclavos africanos fueron llevados a Virginia y a las Carolinas en el siglo XVIII, llevaron consigo sus propias tradiciones alimentarias, que, para entonces, incluían el dominio del cacahuete sudamericano. También trajeron su propio nombre, la palabra bantú Nguba. De ahí surgió la palabra común del sur, «goober», como en «goober peas» (guisantes).

Aún así, los colonos españoles en Sudamérica hicieron lo que pudieron. Idearon formas de espesar una salsa con cacahuetes molidos, e inventaron dulces de frutos secos. Más tarde llevaron los alimentos del Nuevo Mundo a España, donde no fueron acogidos con mucha pasión. Durante un tiempo, los españoles tostaron los cacahuetes, los molieron y los utilizaron como café. Más tarde, tras la Guerra Civil, los estadounidenses harían lo mismo. Algunos en España pensaban que los cacahuetes podían causar afecciones, todo lo contrario de lo que ahora sabemos que es la verdad. Un francés llamado Condamine, que había vivido en Ecuador en el siglo XVIII, alabó el cacahuete cuando volvió a casa, pero sin éxito; el cacahuete tuvo un comienzo lento en Europa. No fue hasta mediados del siglo XIX cuando los cocineros franceses, aprovechando su abundancia, su bajo precio y su capacidad para soportar altas temperaturas, empezaron a freír cosas en aceite de cacahuete.

Von Bremzen afirma que, a medida que se desarrollaba la sociedad colonial en América, los ricos se decantaron por las almendras y las nueces para cocinar, dejando el barato cacahuete para los pobres. Durante décadas en este país el cacahuete ha llevado el estigma de su precio económico.

George Washington Carver – Leyenda del cacahuete

George Washington Carver

George Washington Carver

George Washington Carver, en su legendario trabajo sobre el cacahuete, cambió la agricultura del sur de Estados Unidos. En el Instituto Tuskegee de Alabama fue pionero en la utilización de al menos trescientos usos del cacahuete y sus subproductos. El cacahuete se convirtió en un cultivo importante e hizo inevitable la diversificación agrícola del Sur.

Sin embargo, sólo en los últimos tiempos se ha utilizado en alimentos de alta gama. Esto puede deberse a que los chefs y los escritores gastronómicos finalmente descubrieron que muchas cocinas asiáticas utilizaban los cacahuetes de una manera avanzada y creativa. Por ejemplo, después de que los comerciantes árabes llevaran el cacahuete a Indonesia, los cocineros crearon el ya clásico satay (sate). Es deslumbrante ver y degustar las decenas de formas de utilizar los cacahuetes en todo el continente.

Ahora sabemos sin lugar a dudas que los cacahuetes son buenos para la salud. Pueden ayudar a reducir el colesterol y las posibilidades de sufrir problemas cardíacos. Ocupan un lugar importante en la última pirámide alimenticia como un alimento que podemos consumir a menudo, incluso regularmente. Para profundizar en los frutos secos y en cómo afectan a nuestra salud, haga clic aquí.

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