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¿De dónde vienen los virus?

Ed Rybicki, virólogo de la Universidad de Ciudad del Cabo (Sudáfrica), responde:

Rastrear los orígenes de los virus es difícil porque no dejan fósiles y por los trucos que utilizan para hacer copias de sí mismos dentro de las células que han invadido. Algunos virus tienen incluso la capacidad de incorporar sus propios genes a los de las células que infectan, lo que significa que para estudiar su origen hay que separarlo de la historia de sus huéspedes y otros organismos. Lo que complica aún más el proceso es que los virus no sólo infectan a los seres humanos, sino que pueden infectar básicamente a cualquier organismo, desde bacterias hasta caballos, pasando por algas y personas.

Aún así, los científicos han podido reconstruir algunas historias virales, basándose en el hecho de que los genes de muchos virus -como los que causan el herpes y la mononucleosis- parecen compartir algunas propiedades con los propios genes de las células. Esto podría sugerir que empezaron como grandes trozos de ADN celular y luego se independizaron, o que estos virus aparecieron muy pronto en la evolución y parte de su ADN se quedó en los genomas de las células. El hecho de que algunos virus que infectan a los humanos compartan características estructurales con los virus que infectan a las bacterias podría significar que todos estos virus tienen un origen común, que se remonta a varios miles de millones de años. Esto pone de manifiesto otro problema a la hora de rastrear los orígenes de los virus: la mayoría de los virus modernos parecen ser un mosaico de trozos que provienen de diferentes fuentes, una especie de enfoque de «mezclar y combinar» para construir un organismo.

El hecho de que virus como los mortíferos virus del Ébola y de Marburgo, así como los virus lejanamente relacionados que causan el sarampión y la rabia, sólo se encuentren en un número limitado de especies sugiere que esos virus son relativamente nuevos; después de todo, esos organismos aparecieron hace poco en el tiempo evolutivo. Muchos de estos «nuevos» virus probablemente se originaron en insectos hace muchos millones de años y en algún momento de la evolución desarrollaron la capacidad de infectar a otras especies, probablemente cuando los insectos interactuaron con ellos o se alimentaron de ellos.

El VIH, que se cree que apareció por primera vez en los humanos en la década de 1930, es otro tipo de virus, conocido como retrovirus. Estos virus simples son similares a los elementos que se encuentran en las células normales y que tienen la capacidad de copiarse e insertarse en el genoma. Hay una serie de virus que tienen una forma similar de copiarse a sí mismos -un proceso que invierte el flujo normal de información en las células, de donde procede el término «retro»- y su maquinaria central de replicación puede ser un puente entre las formas de vida originales de este planeta y lo que hoy conocemos como vida. De hecho, llevamos entre nuestros genes muchos retrovirus «fosilizados» -residuos de la infección de ancestros lejanos- que pueden ayudarnos a rastrear nuestra evolución como especie.

También están los virus cuyos genomas son tan grandes que los científicos no pueden averiguar de qué parte de la célula habrían procedido. Tomemos, por ejemplo, el mayor virus descubierto hasta ahora, el mimivirus: su genoma es unas 50 veces mayor que el del VIH y es mayor que el de algunas bacterias. Algunos de los mayores virus conocidos infectan a organismos simples, como amebas y algas marinas sencillas. Esto indica que pueden tener un origen antiguo, posiblemente como formas de vida parasitarias que luego se adaptaron al «estilo de vida de los virus». De hecho, los virus pueden ser responsables de importantes episodios de cambio evolutivo, especialmente en los tipos de organismos más complejos.

Sin embargo, al final, a pesar de todas sus características comunes y sus capacidades únicas para copiar y propagar sus genomas, los orígenes de la mayoría de los virus pueden permanecer para siempre oscuros.

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