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Ergotismo

7.4 Riesgo y enfermedad en el ser humano

Las epidemias de ergotismo humano se produjeron en Europa en la Edad Media, y concretamente en Francia desde el siglo IX al XIV, debido al consumo de cornezuelo (Claviceps spp. infectado) en el grano. Las manifestaciones del ergotismo incluían picores, entumecimiento, calambres musculares, espasmos sostenidos y convulsiones, y dolor extremo. Las extremidades de la víctima, por lo general un pie o una pierna, se sienten frías, alternando con una sensación de ardor (fuego de San Antonio). Era frecuente el entumecimiento y la gangrena seca, seguidos de la pérdida de dedos, manos o pies. Miembros enteros podían gangrenarse y desprenderse. El aborto o la agalactia en madres lactantes era una complicación frecuente de la intoxicación por cornezuelo.

También se conocía una forma convulsiva de ergotismo que se caracterizaba por episodios convulsivos cada pocos días, así como por episodios maníacos y alucinaciones. La historiadora Mary Matossian ha sugerido que las actividades frenéticas de los campesinos que culminaron en la Revolución Francesa pudieron deberse a los alcaloides del cornezuelo presentes en el pan de centeno, el alimento básico de los campesinos en aquella época. Se ha sugerido que los alcaloides del cornezuelo fueron también un factor que contribuyó a los juicios de brujas de Salem en Estados Unidos. Con los cambios en las prácticas agrícolas, como la sustitución del trigo por el centeno como principal cultivo de grano, las epidemias cesaron.

El riesgo actual para el ser humano de los alcaloides del cornezuelo se debe principalmente a la ingestión de granos o subproductos contaminados, o a la sobredosis de fármacos terapéuticos o drogas de abuso, como el LSD. Debido a la aplicación de normativas y a los avances en los procedimientos agrícolas y de molienda en los países desarrollados, el riesgo humano en estos países procede principalmente de la sobredosis de medicamentos terapéuticos (por ejemplo, tartrato de ergotamina utilizado para las migrañas), del abuso de drogas (por ejemplo, ingestión de grandes cantidades de ergotamina para inducir el aborto), o por el uso de drogas recreativas (por ejemplo, LSD), más que por la ingestión de granos de cereal contaminados.

Se han notificado varias epidemias de ergotismo en países en desarrollo. En la India (1958-1975) tras la infección del mijo pera (bajra) por Claviceps fusiformis. Los síntomas fueron entéricos, incluyendo náuseas y emesis; también se informó de vértigo. Se notificaron dos epidemias de ergotismo gangrenoso (1978 y 2001) en Etiopía debido a los esclerocios de Claviceps purpurea procedentes de la avena silvestre que contaminaba la cebada (0,75% de cornezuelo). Se detectó ergotamina y ergometrina. Los síntomas generales incluían debilidad, formicación (una alucinación táctil que implica la creencia de que algo se arrastra por el cuerpo o bajo la piel), sensación de ardor, náuseas, emesis y diarrea. Los bebés morían de inanición, presumiblemente debido a problemas de lactancia.

Aunque no se producen epidemias de ergotismo en los países desarrollados, la contaminación del grano por Claviceps spp. sigue siendo frecuente. En Estados Unidos, el trigo y el centeno se consideran inseguros para el consumo humano si contienen más del 0,3% de esclerocios en peso, y la avena, el triticale o la cebada se califican así cuando contienen más del 0,1%. El nivel máximo de cornezuelo fijado por la UE es del 0,05% en el trigo duro y el trigo blando, es decir, 0,05% o 500 mg/kg en peso de esclerocios. En Australia y Nueva Zelanda se establece un nivel similar para los granos de cereales. En Canadá, los granos de cereales se clasifican entre el 0,01% de esclerocios del cornezuelo para la calidad más alta y el 0,1% para la calidad más baja.

En la UE, la IDT del grupo del cornezuelo es de 0,06 μg/kg de peso corporal por día y la dosis aguda de referencia del grupo (ARfD) es de 1 μg/kg de peso corporal para los alcaloides del cornezuelo. La mayor exposición dietética se produce en aquellos países con un consumo relativamente alto de pan y panecillos de centeno, especialmente en niños y jóvenes. Los niveles máximos de alcaloides del cornezuelo de centeno en la alimentación animal son de 3 mg/kg para el ganado vacuno, ovino y equino, de 6 mg/kg para el ganado porcino y de 3 mg/kg para las aves de corral.

Los efectos secundarios del uso terapéutico de la ergotamina en los preparados para la migraña incluyen náuseas y, con menor frecuencia, calambres abdominales y musculares en las extremidades inferiores, diarrea y vértigo. A dosis elevadas, los efectos agudos incluyen emesis, diarrea, sed intensa, picor, hormigueo y piel fría, pulso rápido y débil, confusión y coma. Puede producirse la muerte. El efecto crónico grave más común que se ha notificado es la isquemia de las extremidades debido a un vasoespasmo periférico grave (demostrado por angiografía), que da lugar a gangrena.

Los efectos agudos de la sobredosis de ergotamina en humanos se deben a sus marcados efectos vasoconstrictores. Se produce emesis debido a la estimulación de los receptores centrales de dopamina. La administración crónica produce lesiones cardiovasculares (véase Sistemas cardíaco, vascular y muscular esquelético, Capítulo 46). La hipertrofia e hiperplasia medial (del músculo liso) con proliferación de la íntima, caracterizada por la afluencia y proliferación de células musculares lisas, el aumento de la producción de glucosaminoglicanos y la hipertrofia de las células endoteliales, se produce en las arterias y arteriolas, dando lugar a lesiones vasculares oclusivas en los vasos periféricos. Puede producirse una valvulopatía proliferativa debido a la estimulación de las células del estroma en las válvulas cardíacas a través del receptor de serotonina 5HT2B. También se ha descrito una neuropatía periférica con atrofia de las unidades motoras afectadas. También se ha notificado que el uso excesivo de ergotamina provoca encefalopatía, síntomas motores o sensoriales focales, convulsiones y coma.

La potente acción oxitócica de la ergotamina en el útero de la embarazada provoca contracciones del músculo liso. El uso de la ergotamina por sus efectos abortivos conllevaba frecuentemente una contracción uterina excesiva y a menudo causaba daños isquémicos al feto; por ello, la ergotamina está ahora contraindicada durante el embarazo. Sin embargo, el maleato de ergometrina se prescribe en el tratamiento activo de la tercera fase del parto y en la prevención o tratamiento de la hemorragia posparto. La sobredosis de ergometrina puede provocar convulsiones y gangrena.

El uso de LSD provoca signos de estimulación catecolaminérgica, como midriasis, aumento de la presión arterial, taquicardia, elevación de la temperatura corporal, temblores e hiperreflexia, así como graves distorsiones perceptivas y alucinaciones. Los efectos suelen desaparecer en un periodo de 12 horas. El uso prolongado puede precipitar una psicosis persistente o un trastorno perceptivo postalucinógeno.

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