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Federico Guillermo I

Hijo del elector Federico III de Brandeburgo y de Sofía Carlota de Hannover, Federico Guillermo I nació en Berlín el 15 de agosto de 1688. En 1701 su padre fue nombrado rey de Prusia por el emperador Carlos VI. Criado en una corte que se esforzaba por alcanzar una cultura y un nivel de despliegue material bastante por encima de sus posibilidades, Federico Guillermo se negó a participar en la vida elegante que le rodeaba y dedicó su tiempo libre a la caza y a beber grandes cantidades de cerveza. Cuando llegó al trono tras la muerte de su padre en 1713, trasladó su casa a un puñado de habitaciones en la esquina del palacio; entregó el resto de la enorme estructura al uso de varios ministerios y transformó los jardines de placer en un patio de armas. En adelante, el trabajo duro, la parsimonia y la voz del sargento instructor caracterizarían a Prusia.

En parte por razones de economía, en parte porque no confiaba en nadie, Federico Guillermo estaba decidido a establecer un gobierno puramente personal. Los ministros de su padre fueron destituidos, y a sus sucesores se les dijo que dieran sus informes al rey por escrito. Así, todas las decisiones importantes eran, en última instancia, tomadas por el propio Federico Guillermo.

Federico Guillermo había llegado al trono convencido de que Prusia corría el peligro de ser engullida por sus vecinos más poderosos. Decidido a evitarlo, comenzó a reforzar su ejército. En 1715 volvió a participar en la Gran Guerra del Norte contra Suecia. Pero aunque esta campaña se saldó con la obtención de una parte de Pomerania occidental, las deficiencias del pequeño (menos de 40.000) ejército prusiano eran evidentes. No queriendo enemistarse con la nobleza prusiana, que insistía en que sus campesinos no podían ser eximidos de su trabajo obligatorio para hacer el servicio militar, Federico Guillermo se concentró en contratar tropas en el extranjero. Hasta 1733 no estableció el sistema cantonal, que permitía a los regimientos reclutar entre los campesinos y artesanos de sus distritos de origen. Al final de su reinado, el tamaño del ejército se había duplicado y era el segundo en número después del imperial. Sin embargo, dos tercios de los efectivos prusianos eran extranjeros.

Para financiar sus fuerzas militares, Federico Guillermo inició nuevos procedimientos gubernamentales tanto para el gasto como para la recaudación de ingresos. Lo primero se hizo con la creación del Directorio General de Finanzas (1723), que debía aprobar todas las solicitudes de dinero. Lo segundo se consiguió sustituyendo el tributo feudal (un gravamen que, en la práctica, la nobleza ya no pagaba) por un impuesto sobre las tierras que poseían los nobles; recaudando los impuestos de forma más eficiente del campesinado; y estableciendo impuestos especiales no sólo sobre las importaciones de lujo, como el café, el té y el azúcar, sino sobre la mayoría de los alimentos básicos. Gracias a estas medidas, los ingresos anuales del Estado aumentaron en un 250%.

Aparte de un proceso general de consolidación, las reformas administrativas que hicieron posible estas ganancias financieras fueron en gran medida de carácter operativo. Se definieron esferas de responsabilidad y se responsabilizó a funcionarios específicos del funcionamiento de varios departamentos; en resumen, una clase de funcionarios aficionados y a tiempo parcial se transformó en una burocracia al servicio del Estado, dotada de nobles recién escarmentados en la cúspide y suboficiales retirados en la base. También hubo pequeñas reformas judiciales e intentos limitados de mejorar la suerte de los campesinos en las tierras de la corona. Unos 17.000 protestantes, expulsados de Salzburgo, se asentaron en Prusia Oriental, lo que supuso una considerable ganancia para esa provincia despoblada.

En la segunda mitad de la década de 1730 era evidente para la mayoría de los observadores contemporáneos que el trabajo de 20 años había creado un ejército formidable, respaldado por un tesoro lleno. Pero el rey, a pesar de una disputa en desarrollo con el imperio sobre la provincia de Berg, no pudo ser persuadido de utilizar sus recursos. Sus últimos años estuvieron dominados por una preocupación cada vez más extraña con su guardia palaciega de gigantes y con la disputa arrolladora con su hijo y heredero, Federico. Federico Guillermo I murió en Potsdam el 31 de mayo de 1740.

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