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La Dra. Temple Grandin de la CSU ha sido nombrada una de las 10 mejores profesoras universitarias del país

La Dra. Temple Grandin es bien conocida por muchos por su trabajo pionero como portavoz de las personas con autismo y por su trabajo de toda la vida con el comportamiento animal. La Dra. Grandin lleva más de 25 años en la Universidad Estatal de Colorado (CSU). Sus compañeros se han referido a Grandin como la «persona más famosa que trabaja en la CSU».

El trabajo de su vida ha sido entender su propia mente autista y compartir ese conocimiento con el mundo, ayudando en el tratamiento de las personas con esta condición. Su comprensión de la mente humana le ha ayudado en su trabajo con el comportamiento de los animales, y es una de las expertas más respetadas tanto en el autismo como en el comportamiento de los animales en el mundo.

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La Dra. Grandin no habló hasta los tres años y medio. Tuvo la suerte de recibir una terapia de lenguaje temprana. Sus profesores también le enseñaron a esperar y a turnarse en los juegos de mesa. A los cinco años se integró en un jardín de infancia normal. Oliver Sacks escribió en el prólogo de Thinking in Pictures que su primer libro Emergence: Labeled Autistic era «inédito porque nunca antes había habido una narración interna del autismo». El Dr. Sacks hizo un perfil de la Dra. Grandin en su exitoso libro Antropólogo en Marte.

La Dra. Grandin se convirtió en una destacada autora y conferenciante tanto del autismo como del comportamiento animal. Hoy es profesora de Ciencia Animal en la Universidad Estatal de Colorado. También tiene una exitosa carrera como consultora en el diseño de equipos de manejo de ganado y en el bienestar de los animales. Ha aparecido en NPR (National Public Radio) y en un especial de la BBC: «La mujer que piensa como una vaca». También ha aparecido en programas de televisión nacionales como Larry King Live, 20/20, Sixty Minutes, Fox and Friends, y ha dado una charla TED en 2010. Han aparecido artículos sobre la Dra. Grandin en Time Magazine, New York Times, Discover Magazine, Forbes y USA Today. La HBO realizó una película sobre su vida, ganadora de un premio Emmy, y fue incluida en la Academia Americana de las Artes y las Ciencias en 2016.

Cuando era joven, la consideraban rara y sufría burlas y acoso en el instituto. El único lugar donde tenía amigos eran las actividades en las que había un interés compartido, como los caballos, la electrónica o los modelos de cohetes. El Sr. Carlock, su profesor de ciencias, fue un importante mentor que fomentó su interés por la ciencia. Cuando se planteó el nuevo objetivo de convertirse en científica, tuvo un motivo para estudiar. Hoy en día, la mitad del ganado de Estados Unidos se maneja en las instalaciones que ella ha diseñado.

El problema de las etiquetas

En 2013, la Asociación Americana de Psiquiatría revisó los criterios de diagnóstico del autismo. Esto amplió enormemente el espectro. Ahora abarca desde científicos, artistas y músicos brillantes hasta un individuo que no puede vestirse solo. A lo largo de los años, los criterios de diagnóstico han ido cambiando. No es tan preciso como una prueba de laboratorio para la faringitis estreptocócica. A menudo se aplican al mismo niño etiquetas como autismo, TDAH, trastorno del procesamiento sensorial o problemas de aprendizaje. En los niños mayores sin retraso en el habla, el diagnóstico a veces cambia entre autismo y TDAH.

«Uno de los problemas hoy en día es que para que un niño reciba cualquier servicio especial en la escuela, tiene que tener una etiqueta. El problema con el autismo es que tienes un espectro que va desde Einstein hasta alguien sin lenguaje y con discapacidad intelectual», dijo Grandin. «Steve Jobs probablemente estaba ligeramente en el espectro autista. Básicamente, probablemente has conocido a personas que eran frikis y socialmente torpes pero muy inteligentes. ¿Cuándo los frikis y los empollones se convierten en autistas? Es una zona gris. La mitad de la gente de Silicon Valley probablemente tenga autismo».
Como el número de niños diagnosticados con autismo sigue aumentando en todo el país, Grandin comparte su mensaje sobre el trastorno y los «cerebros con capacidades diferentes» con salas llenas. El núcleo de ese mensaje es el siguiente: Las rígidas expectativas académicas y sociales podrían acabar ahogando una mente que, aunque le cueste conjugar un verbo, podría un día llevarnos a estrellas lejanas.
«Los padres se preocupan tanto por los déficits que no potencian los puntos fuertes, pero esas habilidades podrían convertirse en un trabajo», dijo Grandin, que aborda los avances científicos en la comprensión del autismo en su libro más reciente, «The Autistic Brain: Thinking Across the Spectrum». Estos niños suelen tener habilidades desiguales. Tenemos que ser mucho más flexibles al respecto. No hay que frenar a estos genios de las matemáticas. Habrá que darles educación especial en lectura, porque ese suele ser el patrón, pero hay que dejarles avanzar en matemáticas».
El diagnóstico precoz puede conducir a una intervención temprana y al acceso a programas de educación especial y, aunque es crucial para los niños con retraso en el habla, también significa una etiqueta permanente que, en última instancia, podría impedir el progreso y el desarrollo saludable de la identidad del niño. Hay otras situaciones en las que un diagnóstico de autismo es útil para una persona mayor que tiene problemas de relación. Puede darles una gran visión, y permitirles mejorar las relaciones.

Tener expectativas altas, pero razonables

Una etiqueta también puede afectar a las expectativas de los padres, una fuente importante de impulso terapéutico para los niños. Un padre con un niño autista diagnosticado puede ser reacio a enseñar habilidades sociales prácticas que están fuera de la zona de confort del niño, como pedir comida en un mostrador. Hay que hacer que estos niños salgan de su zona de confort para ayudarles a desarrollarse. Hay que darles opciones de actividades de «estiramiento», como pueden ser los Boy Scouts o la robótica.
«Me duele porque no tienen suficientes expectativas para los niños. Veo demasiados niños que son inteligentes y que lo hicieron bien en la escuela, pero que no consiguen un trabajo porque cuando eran jóvenes no aprendieron ninguna habilidad laboral», dijo Grandin. «No tienen habilidades para la vida. Los padres piensan: ‘Oh, pobre Tommy. Tiene autismo, así que no tiene que aprender cosas como ir de compras'». Grandin fue criada por su madre en los años 50, una época en la que las habilidades sociales eran «machacadas en todos los niños», dijo. «Los niños de mi generación, cuando eran adolescentes, tenían trabajos y aprendían a trabajar. Yo limpiaba los establos de los caballos. Cuando tenía 8 años, mi madre me obligó a ser la anfitriona de una fiesta: dar la mano, coger los abrigos, etc. En los años 50, las habilidades sociales se enseñaban de forma mucho más rígida, por lo que los niños que eran ligeramente autistas se veían obligados a aprenderlas. A los autistas les perjudica mucho más que a los niños normales el hecho de que no se les enseñen formalmente estas habilidades»
«En mi generación, las rutas de papel enseñaban importantes habilidades laborales. Hoy en día, los padres deberían establecer trabajos que el niño pueda hacer en el vecindario, como pasear perros para los vecinos. Los niños más pequeños pueden hacer trabajos voluntarios fuera de casa, como ser ujier en una casa de culto o en un centro comunitario. Esto les enseñará tanto disciplina como responsabilidad. Mejoró mi autoestima al ser reconocido por hacer un trabajo bien».
«Las habilidades que aportan las personas con autismo deben ser fomentadas en su beneficio y en el de la sociedad». dijo Grandin. «Y, si se encontrara una cura para el autismo, ella elegiría quedarse tal y como es.

«Me gusta la forma realmente lógica en la que pienso. Soy totalmente lógica. De hecho, me sorprende lo irracionales que son los seres humanos», dijo. «Si eliminas totalmente el autismo, no tendrías a nadie para arreglar tu ordenador en el futuro.»

Educar a estudiantes con diferentes tipos de mente

Si el álgebra hubiera sido un curso obligatorio para graduarse en la universidad en 1967, no habría Temple Grandin. Al menos, no existiría la Temple Grandin que el mundo conoce hoy: profesora, inventora, autora de best-sellers y estrella del rock en los campos aparentemente divergentes de la ciencia animal y la educación del autismo. «Probablemente habría sido una manitas, arreglando retretes en algún edificio de apartamentos», dijo Grandin. «No sé hacer álgebra. No tiene sentido. ¿Por qué el álgebra tiene que ser la puerta de entrada a todas las demás matemáticas?»

Los conceptos abstractos del álgebra suponen un obstáculo común para muchas personas con un trastorno del espectro autista, dislexia u otros problemas de aprendizaje. A muchos de ellos les iría bien si se sustituyera el álgebra por la geometría. Para los autistas y los pensadores visuales fotorrealistas, como Grandin, la comprensión proviene de poder ver y trabajar un concepto en imágenes, creando lo que es, en efecto, un programa de realidad virtual que se reproduce en el cerebro. De este modo, Grandin, que no habló hasta casi los 4 años, conceptualizó hasta el más mínimo detalle su diseño de un sistema de sujeción del ganado humanitario que ahora se utiliza en casi la mitad de las reses de los EE.UU.
Afortunadamente, la tendencia académica a finales de los años 60 era la matemática finita, un curso que Grandin aprobó con la ayuda de tutores y un estudio dedicado, satisfaciendo su requisito de matemáticas en la universidad. A continuación, se licenció en psicología y obtuvo un máster y un doctorado en ciencia animal. Durante las dos últimas décadas, ha sido profesora en la Universidad Estatal de Colorado.
En su libro, El cerebro autista, presenta los resultados de la investigación que muestran definitivamente tres tipos de pensamiento especializado. Son los pensadores visuales foto-realistas que piensan como yo, los pensadores matemáticos/patrón y los pensadores de palabras. Los niños que piensan de forma diferente suelen prosperar si tienen más actividades prácticas. Los padres tienen que trabajar con las escuelas para asegurarse de que los niños de primaria tienen arte, música, teatro, costura, carpintería, programas informáticos y cocina. Estas clases enseñan importantes habilidades profesionales y proporcionan oportunidades para que los estudiantes tengan interacciones sociales con sus compañeros. Los estudiantes de más edad deben tener acceso a clases relacionadas con su carrera, como soldadura, mecánica de automóviles e informática.
Hay una gran escasez de mecánicos cualificados. Cuando trabajé en la construcción instalando mis sistemas, trabajé con muchos mecánicos y fabricantes de metal con talento. Algunos de ellos podían estar en el extremo más leve del espectro del autismo. Estas personas eran brillantes y construían cosas muy complicadas. Los oficios especializados no son para todo el mundo en el espectro. Calculo que un oficio especializado sería una buena opción para el 25% de las personas totalmente verbales con TEA. Cuando miro hacia atrás en mi larga carrera, algunos de los mejores días de mi vida fueron en una obra de construcción. Era muy divertido hablar sobre la construcción de cosas.

Hechos sobre el autismo.

– 1 de cada 59 niños estadounidenses ha sido identificado con un trastorno del espectro autista (TEA).
– El TEA es 4,5 veces más común en los niños (1 de cada 42) y en las niñas (1 de cada 189).
– Alrededor de 1 de cada 6 niños en los EE.UU. tenía una discapacidad del desarrollo 2006-2008.

Esto abarca una amplia gama de problemas de desarrollo que van de leves a graves.

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