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La Poderosa Manzana de Mayo

Interesantemente, sólo los miembros de la comunidad con hojas dobles en forma de «Y» dan flores y frutos. A mediados de la primavera, una sola flor blanca grande (dos pulgadas de diámetro) con seis a nueve pétalos aparece en la bifurcación de cada planta «Y», asintiendo discretamente bajo su propio «paraguas» personal. La floración es una verdadera belleza del bosque… aunque el olor que desprende es francamente desagradable.

Después, en junio o a principios de julio (dependiendo del clima en el que viva), la atractiva flor da paso a una «baya» suave y carnosa del tamaño y la forma de un pequeño limón. El pequeño globo es al principio verde, pero -en cuestión de semanas- madura hasta adquirir un claro color amarillo. Curiosamente, el follaje de la planta muere casi al mismo tiempo… de modo que, cuando llega la temporada de caza de manzanas (a mediados de julio o agosto), a menudo sólo quedan los tallos secos y desnudos y el fruto. (Por eso, es una buena idea «explorar» y cartografiar las parcelas de manzanas de mayo a principios de la primavera, cuando las hojas verdes distintivas facilitan la identificación. Así podrá volver a mediados del verano y cosechar las delicias sin temor a equivocarse, por ejemplo, en el caso de las manzanas.

Una vez que se adentre en el bosque con bolsas de recolección vacías en la mano, y con visiones de ponche dulce y conservas en la cabeza, recuerde que la deliciosa, fragante y ambrosía fruta de las manzanas de mayo no es deliciosa, fragante ni ambrosía hasta que no está completamente madura. La piel debe ser de color amarillo claro (sin que se vea el verde)… la pulpa debe ser translúcida y tener una textura gelatinosa… y la propia manzana debe estar a punto de caer al suelo. Algunas personas (de la escuela del «caqui»), de hecho, no recogen la fruta a menos que haya caído a la tierra como prueba de que está lista para ser consumida.

¿A qué sabe una manzana de mayo completamente madura? Bueno, para ser sincero, no puedo darle una descripción adecuada. Todo lo que puedo decir es que su sabor dulce y ligeramente ácido ha sido comparado con el de las papayas, las fresas y los melones… pero ninguna de esas comparaciones es realmente adecuada. Tendrá que descubrirlo usted mismo.

Pero tenga cuidado: Cuando se trata de comer estos pequeños animales, es demasiado fácil abusar de ellos… y las consecuencias son muy parecidas a las del malestar gastrointestinal que se produce al consumir demasiadas manzanas verdes.

En cualquier caso, puedo asegurarle que la fruta de la manzana de mayo sabe bien (por no decir otra cosa). Lo más probable es que, una vez que haya probado una o dos de las bayas de sabor evasivo en el campo, quiera recoger todas las que pueda para llevárselas a casa. Y en ese caso, sospecho que querrás probar mis dos recetas favoritas de manzana de mayo (¡disfrútalas, disfrútalas!).

Una breve historia medicinal de la manzana de mayo

A lo largo de los años, la manzana de mayo (Podophyllum peltatum) ha tenido muchos nombres comunes, incluyendo jalap salvaje, manzana de cerdo, limón molido, manzana india, baya de mapache y mandrágora americana. La planta ha recibido este último nombre no porque esté directamente relacionada con la mandrágora europea (Podophyllum peltatum es un miembro de la familia de los agracejos, mientras que Mandragora officinarum, la mandrágora europea, pertenece -como la patata, el tomate y la belladona- a la familia de las solanáceas)… sino porque la podofilina -un extracto amargo y resinoso extraído de las raíces, las hojas y los tallos de la mayapple- tiene poderes medicinales que se parecen a los de la mandrágora europea. La dosis medicinal de podofilina es muy pequeña y una sobredosis puede matar… por lo que no hay que comer las raíces o el follaje de la manzana de mayo (al igual que nunca hay que comer los brotes de la patata). Los indios Penobscot utilizaban las raíces machacadas de la manzana de mayo como cataplasma para eliminar las verrugas y la tribu Menominee consideraba que los tallos y el follaje de la planta eran un buen pesticida. Hervían esas partes de la manzana de mayo en agua y luego aplicaban el líquido enfriado a sus parcelas de patatas para repeler a los insectos que las atacaban. – Freddä Burton

Vea las recetas de la manzana de mayo en la parte superior de este artículo.

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Publicado originalmente: Julio/Agosto 1977

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