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La resonancia magnética de bebés: tecnología que encoge para ayudar a salvar vidas de recién nacidos

En abril de 2014, Edith ha cumplido seis años y, aunque sigue siendo bastante pequeña para su edad, no ha habido problemas de salud derivados de su traumático nacimiento. Está en casa con su hermana de dos años (otro parto accidentado pero que esta vez no ha necesitado de la UCIN) y con Sophie, mientras yo estoy a 6.000 kilómetros de distancia en Milwaukee, Wisconsin. Sólo he estado fuera un día o así, pero ya me cuesta imaginarlas; siempre he sido mala con las caras, así que estoy agradecida por todas las fotos que puedo meter en mi teléfono. Pero no es un sustituto de la realidad, y estoy echando de menos a mi familia.

A pesar de ser el comienzo de la primavera, aquí sigue helando. Hay hielo en el río Menomonee y tengo las yemas de los dedos entumecidas, por mucho que me las meta en los bolsillos. Milwaukee es una ciudad industrial, sede de las motos Harley-Davidson, de la cerveza Miller y de GE Healthcare, que tiene un centro de resonancia magnética en el suburbio de Waukesha. Allí es donde están naciendo los prototipos del Proyecto Firefly.

© Aaron Tilley y Kerry Hughes

En la oficina del Proyecto Firefly hay una maqueta a escala real del nuevo escáner. Es ciertamente compacto comparado con un escáner normal de cuerpo entero, en el que un adulto se tumba en una mesa y se desliza en un orificio de 70 cm de diámetro. Éste es más o menos tan alto como yo, pero no tiene una mesa incorporada para tumbarse y el orificio del imán es de 18 cm, lo suficientemente grande para la cabeza de un bebé grande. O una naranja, como estoy a punto de ver.

Me llevan a la bahía de ingeniería 3, donde se encuentra la primera versión de trabajo del nuevo diseño. Supongo que esto lo convierte en la sala de partos de los prototipos, pero ha sido una gestación larga y propensa a las complicaciones.

En el corazón de cada máquina de resonancia magnética hay un enorme donut magnético, que utiliza un campo magnético unas 100.000 veces más fuerte que el de la Tierra. Funciona forzando a los protones del agua de los tejidos a alinearse con ese campo; a continuación, unas bobinas especiales estimulan los protones emitiendo ráfagas de ondas de radio, y los sensores de la resonancia magnética detectan las diferencias en la forma en que responden cuando se desconecta la corriente. Esto revela la distinción entre diferentes tipos de tejido y crea una imagen tridimensional.

En 2011, GE tenía un pequeño imán recién desarrollado que era capaz, con un poco de ajuste, de generar un campo magnético de 3 Tesla, la misma fuerza que una máquina estándar para adultos. Se había diseñado para escanear brazos y piernas, por lo que también tenía el tamaño adecuado para los bebés, pero había que adaptarlo para trabajar con cerebros en lugar de con simples extremidades. Añadir una nueva bobina de gradiente para enfocar el campo magnético y bobinas de superficie para potenciar las señales de radiofrecuencia fue relativamente sencillo, aunque supuso empalmar componentes de diferentes sistemas de resonancia magnética, pero siguieron surgiendo problemas inesperados. Resultó que tenían que pensar mucho más en cómo llegarían estos bebés al escáner en primer lugar.

Algunas de las soluciones eran deliciosamente de baja tecnología. Para gestionar las líneas -los cables del monitor y los tubos conectados a los goteros- simplemente cortaron una muesca en el lateral de la puerta de la sala de exploración. Los cables se colocan en la muesca y la puerta puede cerrarse sin tener que desconectar al bebé. Más ingenioso fue un fular y un cabestrillo especiales para sacar al bebé de su incubadora y trasladarlo a una pequeña mesa que se desliza dentro del escáner. Pero cuando lo probaron con las enfermeras, les dijeron que el ruido que se producía al deshacer la correa de velcro que sujetaba a los bebés podía molestarlas.

Para el personal de enfermería fue una novedad que una empresa como GE les consultara sobre el diseño de un kit como éste. Julie Bathie recuerda que tuvo la oportunidad de pedir materiales resistentes y que, en la medida de lo posible, fueran desechables o muy fáciles de limpiar, ya que de lo contrario no se utilizarían. Ahora el fular tiene un forro interior desechable junto con una capa exterior más resistente, que envuelve al bebé para ayudar a mantenerlo quieto durante la exploración y que se sujeta con una cinta especial de velcro más silenciosa. Hay nuevos accesorios que ayudan a agrupar los cables y las líneas de forma ordenada. Las enfermeras están muy satisfechas con el diseño actualizado.

También hubo una serie de retos más técnicos. En primer lugar, el ruido. Se supone que nadie que se someta a una resonancia magnética debe experimentar más de 99 decibelios, pero estas máquinas pueden superar fácilmente esa cifra, especialmente si se trata de escanear a un bebé retorcido y sensible lo más rápidamente posible. Los bebés, por lo tanto, necesitan protectores auditivos y tapones de silicona para mantener el ruido dentro de los límites.

Luego estaba la ventilación. El equipo no estaba seguro de si el dióxido de carbono se acumularía en el orificio de su escáner cuando hubiera un bebé en él. La cabeza de un bebé ocupa mucho más espacio dentro del imán que la de un adulto (o, de hecho, un bebé) en un escáner de cuerpo entero. La solución fue bombear aire para evitar la acumulación de CO2 tóxico, pero no se podía soplar demasiado rápido, ya que podría enfriar o secar al bebé. Una vez adaptados los componentes de ventilación utilizados en máquinas más grandes, ahora tienen que esperar a que los bebés sean escaneados para saber con seguridad lo bien que funciona.

Dado que no se pueden utilizar bebés recién nacidos reales para probar un escáner para bebés en desarrollo, resulta que los cítricos son un sustituto realmente bueno. Una naranja, por ejemplo, tiene aproximadamente el mismo tamaño que la cabeza de un feto de 26 semanas y tiene mucha agua, como el cerebro de un recién nacido. Además, tiene estructuras internas -segmentos y vesículas de zumo y una columna central- que muestran lo buena que es la resolución.

Jessica Buzek, directora de marketing global de GE para aplicaciones clínicas, coloca una naranja dentro del orificio de la máquina en la bahía 3 y la eleva a la altura adecuada con unas servilletas de papel. El escáner pasa por su secuencia finamente controlada de pitidos, silbidos y zumbidos, y pronto puedo ver rodajas de la naranja (sin pelar e intacta) con increíble detalle en la pantalla del ordenador. Es obvio que se puede examinar el cerebro de un bebé, sus ojos o incluso los nervios ópticos con un escáner de este tipo. Los nervios suelen estar rodeados de líquido, por lo que destacan realmente como una línea negra, según me han dicho, gracias al contraste entre el líquido y la estructura del cerebro. Se podría comprobar fácilmente si hay una ruptura o un desgarro de una manera que simplemente no sería posible con una ecografía.

«¿Le gustaría ver algo más?» pregunta Buzek.

«No», respondo. «Me impresiona mucho la naranja».

«Se la iba a comer», bromea otra persona.

«Claro», dice Buzek. «¡Parece lo suficientemente sano como para comerlo!»

Después del almuerzo, visitamos la nave de ingeniería 7B para ver los primeros prototipos. En el suelo, una cinta amarilla marca la forma exacta de la sala de Sheffield en la que se va a instalar, mientras que una cinta naranja punteada marca el borde del campo de 5 gauss, que es la línea que no se quiere cruzar sin retirar antes cualquier objeto metálico. La máquina ya emite un zumbido constante, y el silbido del compresor de helio indica que el imán está frío y a pleno rendimiento.

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