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¿La respuesta de Florida al pez león invasor? Si no puedes vencerlos, cómelos

Para la gente de Forever Young Charter Company, los preparativos para el Derby del Pez León de los Cayos Superiores comienzan con días de antelación. Su propietario, Tony Young, y su tripulación llenan los tanques de buceo y preparan su equipo para que la mañana del derby puedan salir al agua temprano.

Aunque es posible pescar un pez león con caña y carrete, el día del derby el objetivo es la velocidad, y la mayoría de los equipos utilizan técnicas de pesca con arpón para capturar el mayor número de peces posible. Durante el último derby, que tuvo lugar en las aguas de Cayo Largo desde el amanecer hasta el atardecer durante tres días el pasado mes de septiembre, 14 equipos compitieron por la oportunidad de ganar 1.000 dólares.

El objetivo del Derby del Pez León de los Cayos Superiores y otros similares es reducir el número de peces león invasores, disminuyendo así su impacto en el ecosistema del arrecife.

Un ZooKeeper, un dispositivo de contención para sujetar con seguridad los peces león arponeados. (Foto cortesía de Forever Young)

Un ZooKeeper, un dispositivo de contención para mantener a salvo al pez león arponeado. (Foto cortesía de Forever Young)

Antes de que saliera el sol el domingo, Young y su equipo ya estaban en el agua. «Ya estábamos en nuestro primer punto para cuando el sol salía por el horizonte, y saltando en nuestra primera inmersión cuando apenas había suficiente luz para penetrar en la columna de agua para que pudiéramos ver lo que estábamos haciendo».

Bajando en la luz de la madrugada, Young vio un grupo de peces león en la cabeza de coral. Con cuidado de no dañar el arrecife, Young comenzó a pescar con arpón, metiendo su captura en un contenedor de PVC a su lado. Al final del día, el equipo de Young había capturado 206 peces león, perdiendo por poco la competición frente a otro equipo.

Una especie invasora introducida

El pez león es nativo de las aguas que rodean Indonesia en la región oceánica del Indo-Pacífico. El problema del pez león comenzó hace más de 25 años, cuando los primeros peces fueron liberados en las aguas del sur de Florida, muy probablemente por el comercio de acuarios. Desde entonces, su número ha crecido exponencialmente y se ha extendido por todo el Caribe y el Golfo de México, hasta el sur de Colombia y Venezuela y hasta el norte de Carolina del Norte.

El pez león puede llegar a medir hasta 18,5 pulgadas de largo y tiene espinas venenosas que impiden que otras especies marinas se lo coman. También son depredadores.

«Están cambiando la composición de nuestras comunidades de peces de arrecife», afirma Stephanie Green, bióloga marina de la Universidad de Alberta que lleva casi una década estudiando los efectos del pez león invasor. «El pez león es un depredador invasor. Consumen principalmente peces, pero también crustáceos. Hay más de 150 especies de peces del Caribe que hemos documentado en su dieta»

Un pez león capturado en Florida. (Foto cortesía de Forever Young Charter Company)

Un pez león capturado en Florida. (Foto cortesía de Forever Young Charter Company)

En las zonas donde el número de peces león es elevado, Green ha comprobado que la densidad de las especies autóctonas se ha reducido hasta en un 90%, y muchas de estas especies autóctonas desempeñan funciones vitales en el ecosistema del arrecife. Por ejemplo, se sabe que el pez león depreda a los peces loro juveniles, que de otro modo crecerían y se alimentarían de las algas del coral, lo que permitiría al coral prosperar. El pez león también se come otras especies que son ecológicamente importantes como limpiadores que eliminan los parásitos de otros peces. El pez león también ha afectado a las poblaciones de meros y pargos, que ya están en peligro debido a la sobrepesca.

A pesar de los efectos negativos del pez león, el propósito de los derbies no es acabar con las poblaciones invasoras. Green duda que eso pueda hacerse. «No vamos a erradicar el pez león, pero sí podemos mantener sus poblaciones bajo control para poder gestionar sus efectos en el sistema», afirma.

En total, los derbies de REEF han eliminado más de 23.000 peces león invasores desde 2009. En total, el derby de este año recogió 1.192 peces león de las aguas que rodean Cayo Largo.

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