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Las barbudas

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En nuestro jardín delantero tenemos un ajetreado nido de hormigas cosechadoras de semillas Pogonomyrmex rugosus. El clima cálido las sacó por primera vez la semana pasada, y de vez en cuando salgo a ver qué están haciendo. Parece que escarban mucho.

Pogonomyrmex significa en griego «hormiga barbuda», bautizada hace 150 años por el mirmecólogo austriaco Gustav Mayr por el grueso pincel de pelos de la parte inferior de la cabeza. Los entomólogos se refieren cariñosamente a estos ubicuos insectos del desierto como «pogos». ¿Qué hace la barba?

Es una herramienta de construcción, y una que es especialmente útil en climas secos y arenosos. Como puede atestiguar cualquiera que haya hecho castillos de arena, la arena seca no se aglutina, sino que se deshace. En cambio, la arena húmeda es fácil de transportar. Los granos se adhieren entre sí y pueden ser transportados como un gran grupo, como este. Las hormigas del desierto no tienen el lujo de la arena húmeda durante la mayor parte del año. Han tenido que improvisar, y lo que se les ocurrió es la barba, o psamóforo. Es una pequeña cesta en la parte inferior de la cabeza hecha de pelos rígidos.

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Tenemos una especie diferente de hormiga cosechadora en la parte trasera, la más pequeña P. desertorum. Como la mayoría de las Pogonomyrmex también tienen un psamóforo bien desarrollado. Tomé una serie de fotos de acción del psamóforo durante el fin de semana mientras las obreras llevaban diligentemente trozos de tierra excavada fuera de su nido. (Esto fue más fácil que fotografiar a los toscos recolectores. El P. desertorum es mucho, mucho menos inclinado a picar a los fotógrafos entrometidos, y déjame decirte, las picaduras de Pogo son una marca muy interesante de dolor).

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Fíjate en lo apretado que está el paquete de arena suelta bajo la cabeza. La misma foto, recortada, muestra su funcionamiento. The long hairs of the psammophore hold loose sand grains in place:

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Dumping the load:

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And a quick clean before heading back into the nest:

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All those bucketloads of sand add up. Here’s a mound made by a different species, the western harvester ant Pogonomyrmex occidentalis:

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What most intrigues me about psammophores is that lots of completely unrelated groups of desert ants have them. Apparently psammophores evolve at the drop of a hat, although this is perhaps not too surprising. Most ants already have hairs of some sort on the underside of the head. Antweb.org muestra varias de estas otras hormigas barbudas en sus galerías:

Dorymyrmex exsanguis
Pheidole psammophila
Messor lariversi
Myrmecocystus wheeleri

Por cierto, las hormigas macho no cavan. Esa tarea está reservada a las hembras, por lo que son las damas de las hormigas las que tienen barba.

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