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Marie y Pierre Curie aíslan el radio

El 20 de abril de 1902, Marie y Pierre Curie consiguen aislar con éxito las sales radiactivas de radio del mineral pechblenda en su laboratorio de París. En 1898, los Curie descubrieron la existencia de los elementos radio y polonio en sus investigaciones sobre la pechblenda. Un año después de aislar el radio, compartirían el Premio Nobel de Física de 1903 con el científico francés A. Henri Becquerel por sus revolucionarias investigaciones sobre la radiactividad.

Marie Curie nació como Marie Sklodowska en Varsovia, Polonia, en 1867. Hija de un profesor de física, era una estudiante superdotada y en 1891 fue a estudiar a la Sorbona de París. Se licenció en Ciencias Físicas en 1893 y en Matemáticas en 1894. Ese año conoció a Pierre Curie, un destacado físico y químico francés que había realizado importantes trabajos sobre el magnetismo. Marie y Pierre se casaron en 1895, marcando el inicio de una asociación científica que alcanzaría renombre mundial.

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Buscando un tema para su tesis doctoral, Marie Curie comenzó a estudiar el uranio, que estaba en el centro del descubrimiento de la radiactividad de Becquerel en 1896. El término radiactividad, que describe el fenómeno de la radiación causada por la desintegración atómica, fue acuñado por Marie Curie. En el laboratorio de su marido, estudió el mineral pechblenda, cuyo elemento primario es el uranio, e informó de la probable existencia de uno o más elementos radiactivos en el mineral. Pierre Curie se unió a sus investigaciones y en 1898 descubrieron el polonio, llamado así por la Polonia natal de Marie, y el radio.

Mientras Pierre investigaba las propiedades físicas de los nuevos elementos, Marie trabajaba para aislar químicamente el radio de la pechblenda. A diferencia del uranio y el polonio, el radio no se encuentra libremente en la naturaleza, y Marie y su ayudante André Debierne refinaron laboriosamente varias toneladas de pechblenda para aislar una décima de gramo de cloruro de radio puro en 1902. Gracias a los resultados de esta investigación, se le concedió el doctorado en ciencias en junio de 1903 y ese mismo año compartió el Premio Nobel de Física con su marido y Becquerel. Fue la primera mujer en ganar un Premio Nobel.

Pierre Curie fue nombrado catedrático de física en la Sorbona en 1904, y Marie continuó con sus esfuerzos para aislar el radio puro, sin cloruro. El 19 de abril de 1906, Pierre Curie murió en un accidente en las calles de París. Aunque devastada, Marie Curie se comprometió a continuar su trabajo y en mayo de 1906 fue nombrada para ocupar la plaza de su marido en la Sorbona, convirtiéndose así en la primera mujer profesora de la universidad. En 1910, junto con Debierne, consigue aislar el radio puro y metálico. Por este logro, recibió en solitario el Premio Nobel de Química de 1911, convirtiéndose en la primera persona en ganar un segundo Premio Nobel.

Se interesó por las aplicaciones médicas de las sustancias radiactivas, trabajando en radiología durante la Primera Guerra Mundial y en el potencial del radio como terapia contra el cáncer. A partir de 1918, el Instituto del Radio de la Universidad de París comenzó a funcionar bajo la dirección de Curie y desde sus inicios fue un importante centro de química y física nuclear. En 1921, visitó Estados Unidos y el presidente Warren G. Harding le regaló un gramo de radio.

La hija de Curie, Irene Curie, también fue fisicoquímica y, junto con su marido, Frederic Joliot, recibió el Premio Nobel de Química en 1935 por el descubrimiento de la radiactividad artificial. Marie Curie murió en 1934 de una leucemia causada por cuatro décadas de exposición a sustancias radiactivas.

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