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Native Americans:Historic:The Illinois:History:Exploration

Arrival of Marquette and Jolliet at the Grand Village of the Kaskaskia, 1673. (painting by Robert A. Thom, 1967)

One can scarcely understand , although it is somewhat like the Algonquin; still I hope, by the Grace of God, to understand and be understood, if God in his goodness lead me to that Country. (Jacques Marquette, 1669)

Jacques Marquette’s opportunity to visit the Illinois finally arose in 1673, when he accompanied Louis Jolliet, a young Canadian fur trader, on an expedition to explore the Mississippi River. Esta empresa fue ordenada por el conde Frontenac, gobernador de Nueva Francia, que, como muchos otros antes que él, buscaba un Paso del Noroeste a través del continente norteamericano hacia Oriente.
Izquierda: Mapa de la exploración de Marquette y Jolliet del río Misisipi, 1673.
mapa grande

Marquette y Jolliet partieron del estrecho de Mackinac en mayo de 1673, con cinco barqueros en dos canoas de corteza de abedul. Bajaron por el lago Michigan hasta la bahía de Green, hicieron una travesía entre los ríos Fox y Wisconsin, y se deslizaron por el ancho río Misisipi. En su viaje por el Misisipi vieron hermosas islas, praderas y bosques habitados por ciervos, bisontes, gatos monteses y pavos. En el propio río había gansos, cisnes, esturiones y peces «monstruosos». Sin embargo, durante ocho días no vieron ningún rastro de personas.

Entonces, el 25 de junio, encontraron huellas humanas en la orilla y un camino que atravesaba una pradera. Siguiendo el camino, descubrieron tres poblados indios situados cerca del río Des Moines, en lo que hoy es el noreste de Missouri. Cuatro hombres se acercaron lentamente a ellos desde uno de los poblados. Dos de ellos llevaban grandes pipas para fumar, llamadas calumets, que estaban finamente ornamentadas y adornadas con plumas.

Les pregunté quiénes eran. Me contestaron que eran Ilinois; y, como muestra de paz, nos ofrecieron sus pipas para fumar. (Jacques Marquette, 1674)

Los exploradores celebraron un consejo con el «gran capitán» o jefe de los Ilinois, donde fumaron el calumet del jefe, intercambiaron regalos, hicieron discursos y se dieron un festín con raciones de maíz, pescado y bisonte. El poblado del jefe constaba de 300 cabañas y se llamaba «pe8area» o «peouarea» (Peoria).

Después de abandonar el poblado de Peoria, Marquette y Jolliet siguieron por el Misisipi hasta la desembocadura del río Arkansas antes de invertir su rumbo y volver a los Grandes Lagos por el río Illinois. En esta parte del viaje supieron de otros dos pueblos de Illinois: un pueblo de Michigamea del que oyeron hablar, pero que no visitaron, en el noreste de Arkansas, y un pueblo de Kaskaskia que visitaron mientras ascendían por el río Illinois, en el centro-norte de Illinois.

Encontramos en un pueblo de Ilinois llamado Kaskasia, compuesto por 74 cabañas. Nos recibieron muy bien. (Jacques Marquette, 1674)

Las 74 cabañas que Marquette contó en esta aldea, que llegó a ser conocida como la «Gran Aldea del Kaskaskia», pueden haber representado una población total de unas 1.500 personas. Antes de abandonar el poblado, prometió volver y dar instrucción religiosa a la tribu. A pesar de que su salud se estaba debilitando, Marquette regresó en la primavera de 1675. En previsión, el poblado se había multiplicado por cinco para incluir a varias tribus de Illinois. Marquette se dirigió a un consejo de más de 1.500 jefes, ancianos y jóvenes, que formaban un gran círculo a su alrededor en una «hermosa pradera» adornada con esteras de caña y pieles de oso.

Marquette murió poco después de establecer su misión en el poblado de Kaskaskia, pero su muerte no puso fin a la conexión francesa con los indios de Illinois. Por el contrario, una larga sucesión de sacerdotes y comerciantes de pieles se introdujeron en el territorio de Illinois. Los sacerdotes deseaban convertir a los illinois al cristianismo. Los comerciantes querían construir un imperio comercial rentable basado en las pieles de bisonte, las pieles de castor y otros recursos naturales del vasto valle del río Misisipi. Por ejemplo, el padre Claude Allouez se hizo cargo de la misión de Marquette a finales de la década de 1670. Y, en 1679, dos hombres -René-Robert Cavelier, Sieur de La Salle, y Henry de Tonty- iniciaron una ambiciosa campaña de exploración y comercio en la región.

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