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Penes del mundo antiguo: el falo encontrado en un retrete romano no fue ni mucho menos el primero

Cuando comenzaron las excavaciones en la antigua ciudad romana de Pompeya en el siglo XVIII, el lugar resultó estar lleno de penes. El arte antiguo conservado bajo la ceniza de la erupción del Vesubio del año 79 d.C. era tan rico en penes que el anticuario inglés Richard Payne Knight defendió la existencia de un antiguo culto a la fertilidad en el lugar. Al fin y al cabo, en el sur de Italia seguía existiendo uno en aquella época. Su libro de 1786 An Account of the Remains of the Worship of Priapus tiene un frontispicio grabado que muestra un conjunto de falos de cera contemporáneos realizados como ofrendas votivas.

Más de 200 años después, el priapismo del mundo antiguo puede seguir asombrándonos. Los arqueólogos han descubierto un retrete público romano en el sur de Turquía con unas decoraciones en el suelo muy sucias y divertidas. Mientras se colocaban la toga o cogían una esponja en un palo, los usuarios de este baño para hombres podían contemplar un mosaico de un hombre joven sujetándose la polla. En el mosaico se le llama Narciso, que en el mito griego se enamoró de su propio reflejo y se consumió mirándolo. Aquí, su atención está más centrada: está obsesionado con su propia erección. Mientras juega con ella, mira de reojo para revelar una ridícula nariz fálica. «Narciso, ¿qué haces en esa latrina?», podría estar exigiendo su madre desde fuera de la puerta, en un gag que anticipa La queja de Portnoy en unos 1.800 años.

El frontispicio de la obra de Richard Payne Knight An Account of the Remains of the Worship of Priapus mostrando exvotos de cera.
El frontispicio de la obra de Richard Payne Knight An Account of the Remains of the Worship of Priapus mostrando exvotos de cera.

Los informes sobre este íntimo descubrimiento demuestran que, a pesar de toda nuestra sofisticación moderna, todavía podemos asombrarnos tanto como los diletantes del siglo XVIII por el arte erótico antiguo. Un artículo incluso pregunta: «¿Es ésta la primera foto histórica de una polla?» La respuesta corta (o larga) es no. El arte encontrado en Pompeya, enterrado aproximadamente un siglo antes, incluye un fresco de Príapo, dios de los jardines y los pitos, pesando su enorme miembro en una balanza. Los portales y jardines de toda Pompeya estaban decorados con falos de bronce colgados con campanas. Estas campanas de viento eróticas, llamadas tintinabula, han sido descubiertas en todo el Imperio Romano.

Antes de concluir que todos estos enormes penes en los carteles de las calles, en las puertas, en los jardines y ahora, lo sabemos, en los baños públicos encarnan la arrogancia falocrática del imperialismo romano, agárrate un momento. El arte fálico de Roma fue precedido por el de la antigua Grecia. Los jarrones griegos están cubiertos de «fotos de pollas». En una vasija de figuras rojas firmada por el artista Douris en torno al 480 a.C., los sátiros están celebrando una fiesta salvaje. Uno de ellos apoya sus manos en el suelo detrás de él mientras arquea su cuerpo hacia atrás para poder equilibrar una copa sobre su pene erecto. Es increíblemente realista: ¿hacían esto los griegos?

No sólo los sátiros tienen los genitales completamente representados. Las estatuas de los atletas y de los dioses también lucen sus placajes. Una famosa estatua de bronce de Zeus o Poseidón muestra su polla y sus pelotas tan perfectas como el resto de su poderoso cuerpo.

En la mano... un gran agujero donde estaba el pene en la antigua estatua egipcia del dios Min, del 3300 a.C.
En la mano… un gran agujero donde estaba el pene en la antigua estatua egipcia del dios Min, del 3300 a.C. Fotografía: Heritage Image Partnership/Alamy

En comparación, el arte egipcio puede parecer tímido, pero es una ilusión. El vandalismo posterior iba a castrar muchas estatuas egipcias. De hecho, una de las primeras deidades egipcias, Min, era un ser «itifálico» como Príapo, que era representado con un enorme miembro erecto que sostiene en la mano. Dos de las estatuas independientes más antiguas del mundo, que datan del 3.300 a.C., representan a Min. Se encuentran en el Museo Ashmolean de Oxford. Se puede ver el agujero en el que se fijó originalmente su falo.

Más atrás en el tiempo, en el Neolítico, una escultura de 11.000 años de antigüedad en el Museo Británico retrata a dos amantes entrelazados. Tallados en la misma piedra, sus cuerpos tubulares y sus cabezas redondeadas son inequívocamente fálicos. ¿Son ambos hombres? Hoy en día, el museo incluye este bello objeto en sus recorridos LGBTQ.

La verdadera pregunta es ¿qué significan todos estos testículos? El mosaico del retrete en Turquía muestra que los griegos y los romanos podían burlarse de sus propios mitos. También podría sugerir una atmósfera homoerótica en esta comodidad pública: otro mosaico allí representa a Ganímedes, el niño amado por Júpiter, lavándose el cuerpo.

O, sólo tal vez, la idea de Payne Knight de un culto religioso a la polla es menos loca de lo que parece. Narciso en el mosaico sostiene su pene en la mano izquierda, al igual que las representaciones del dios egipcio Min. De hecho, la figura de los amantes del pene que se encuentra en el Museo Británico fue realizada en Oriente Medio cuando la agricultura estaba evolucionando allí. Quizás todos estos objetos e imágenes priápicas celebran la siembra de la Tierra.

Uno de estos relieves en Pompeya se exponía en el exterior de una panadería. Es difícil pensar que Greggs utilice un gallo y unas bolas como logotipo. El mundo antiguo no sólo veía pitos por todas partes, sino de una manera que nos resulta difícil de entender. Es tentador identificar los mosaicos encontrados en Turquía con los grafitis de un baño moderno, pero esa ecuación es totalmente errónea. No se trata de garabatos furtivos, sino de obras de arte realizadas por quienes construyeron y gestionaron la letrina. Imagine if today’s railway station toilets had photos by Robert Mapplethorpe on the floor and you might be getting warmer. Nothing makes us see the otherness of the past with greater sharpness than its most intimate images. Erotic art is history with knobs on.

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