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Por qué los chiles picantes pueden ser buenos para nosotros

Los chiles

Como puede atestiguar cualquiera que haya comido un chile muy picante, pueden causar mucho dolor.

Los chiles tienen muchas formas, colores, tamaños y potencias, pero algo que tienen en común es la sensación de ardor que provocan en la boca, los ojos y cualquier otra parte del cuerpo en la que sus jugos entren en contacto.

Aunque la mayoría de la gente piensa que la parte más picante de un chile son sus semillas, en realidad es la capa blanca y esponjosa que se encuentra en su interior, llamada placenta. Al morderla, sentirá realmente el ardor.

Esa sensación de ardor está causada principalmente por una sustancia química llamada capsaicina, que se encuentra en pequeñas glándulas de la placenta del chile.

Cuando se come un chile, la capsaicina se libera en la saliva y luego se une a los receptores TRPV1 en la boca y la lengua.

Los receptores están ahí para detectar la sensación de calor abrasador.

La capsaicina hace que su boca se sienta como si estuviera en llamas porque la molécula de capsaicina encaja perfectamente en los receptores.

Cuando esto ocurre se activan estos receptores, que envían una señal a tu cerebro, engañándolo para que piense que tu boca está literalmente ardiendo.

¿Es la guindilla amiga o enemiga?

¿Puedes hacerte daño comiendo guindillas?

La razón por la que las plantas de guindilla silvestre empezaron a producir capsaicina fue para intentar protegerse de ser comidas por mamíferos como tú.

Desde una perspectiva evolutiva, la planta preferiría que sus semillas fueran dispersadas a lo largo y ancho por las aves.

Las aves, a diferencia de los mamíferos, no tienen receptores TRPV1, por lo que no experimentan ninguna quemadura.

Los humanos lo estropearon todo

Así que producir capsaicina resultó ser la forma ideal de disuadir a los mamíferos de comer la planta y, al mismo tiempo, animar a los pájaros a hacerlo.

Pero entonces llegó un simio con una gigantesca corteza frontal que, de alguna manera, aprendió a amar el ardor.

Comiendo un chile

Image caption Los humanos han aprendido a amar el ardor de los chiles

Los humanos no sólo no nos sentimos disuadidos por la capsaicina, sino que la mayoría la amamos positivamente. Entonces, ¿qué ocurre?

La ferocidad de una guindilla se mide en algo llamado unidades de calor Scoville (SHU).

Un chile relativamente suave, como el chile largo holandés, tiene sólo 500, pero cuando se pasa al chile naga, que es uno de los más picantes del mundo, se muerde algo con una puntuación Scoville de más de 1,3 millones de unidades.

El actual poseedor del récord mundial de picor, sin embargo, es el Carolina Reaper, criado por primera vez en Rock Hill, Carolina del Sur.

Según las pruebas realizadas por la Universidad de Winthrop, en Carolina del Sur, alcanza la impresionante cifra de 1,57m SHU

Entonces, ¿qué ocurre cuando muerdes un chile realmente picante? Como parte de la nueva serie de la BBC2 Los secretos de tu comida, el botánico James Wong y yo participamos en un concurso de comer chiles.

Liberación de adrenalina

A los pocos minutos de comer mi primer chile, mis ojos empezaron a llorar y mi pulso se disparó.

Mi cuerpo había respondido a una explosión inicial de dolor intenso liberando adrenalina.

Esto no sólo hizo que mi corazón latiera más rápido, sino que también hizo que mis pupilas se dilataran. En cada ronda los chiles se ponían más picantes y los dos pronto abandonamos.

Si hubiéramos sido capaces de tolerar morder unos chiles realmente picantes, es posible que hubiéramos experimentado un «subidón de endorfinas del chile».

Parrot
Image caption Las semillas de chile son dispersadas por los pájaros que las comen

Las endorfinas son opiáceos naturales, analgésicos que a veces se liberan en respuesta a la picadura del chile. Al igual que los opiáceos, se dice que inducen una sensación de felicidad generalizada.

Es una forma de búsqueda de emociones – alimentando el deseo de estimulación de nuestro cerebro.

Aunque no es algo que haya experimentado personalmente, sí que lo he oído describir a los comedores empedernidos de chiles..

Pero más allá del dolor y los placeres perversos, ¿hay algún beneficio para la salud al comer chiles? Tal vez.

En un estudio reciente realizado por investigadores de la Universidad de Vermont analizaron los datos de más de 16.000 estadounidenses que habían rellenado cuestionarios sobre alimentación durante una media de 18,9 años.

Durante ese tiempo habían muerto casi 5.000 de ellos. Lo que encontraron fue que aquellos que comían muchos chiles rojos picantes tenían un 13% menos de probabilidades de morir durante ese período que los que no lo hacían.

Esto respalda el hallazgo de otro estudio reciente, realizado en China, que llegó a conclusiones similares.

Entonces, ¿por qué puede ser bueno comer chiles?

Los investigadores especulan que podría ser que la capsaicina está ayudando a aumentar el flujo sanguíneo, o incluso alterando la mezcla de sus bacterias intestinales en una dirección útil.

Sea cual sea la razón, se suma a mi placer al espolvorear chile en mi tortilla por la mañana.

Los secretos de tu comida continúa en la BBC2 a las 2100GMT el viernes 10 de marzo.

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