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Reportaje: La trágica historia del hombre que ayudó a crear el Tetris

Es probable que conozcas el nombre de Alexey Pajitnov. Podría decirse que es el diseñador de juegos más famoso que ha salido de Rusia, ya que dio al mundo el Tetris, al que se suele hacer referencia como uno de los mejores videojuegos de todos los tiempos.

Sin embargo, el nombre de Vladimir Pokhilko podría ser menos familiar – a pesar de que a menudo se le atribuye la co-creación del juego junto a Pajitnov, y que más tarde trabajaría con él en otros videojuegos. Mientras Pajitnov sigue viviendo de la fama de su creación más famosa, Pokhilko se ha desvanecido en la historia.

Pokhilko era un académico ruso y un psicólogo clínico cuyo trabajo incluía el uso de rompecabezas como pruebas psicológicas. Era un amigo íntimo de Pajitnov, y cuando le mostraron el concepto de Tetris, convenció a Pajitnov de que sería un videojuego perfecto. Pokhilko ayudó a dar forma al producto final y, tras su lanzamiento, utilizó el rompecabezas para realizar experimentos psicológicos clínicos.

Sin embargo, debido al clima político de Rusia en aquella época, ni Pajitnov ni Pokhilko pudieron ganar dinero con el juego. Debido a que había sido creado durante el tiempo de trabajo en equipos de propiedad estatal, las autoridades soviéticas exigieron los derechos del título, que fueron debidamente transferidos a la empresa estatal Elektronorgtechnica (ELORG).

La historia de cómo Tetris se convirtió en la propiedad más caliente de los videojuegos -y creó un enorme lío legal que involucró a empresas de la talla de Nintendo, Mirrorsoft, Sega y Tengen- ha sido cubierta muchas, muchas veces en el pasado. El empresario holandés Henk Rogers, que trabajaría con Pajitnov y Pokhilko para crear AnimaTek, una empresa de software 3D con sede en Moscú, se encargó de las negociaciones. Esta empresa dio a la pareja los medios para generar su propio capital lejos de la Academia de Ciencias de la Unión Soviética, de propiedad estatal, y Pajitnov siguió buscando ese esquivo sucesor del Tetris.

Juegos como Welltris, Hatris (del que Pokhilko fue co-inventor -incluso está incluido como personaje en la versión de NES-) y Wordtris no pudieron, sin embargo, replicar el rendimiento comercial y de crítica de su gran éxito. Faces, de 1990, creado conjuntamente con Pokhilko, también tuvo una respuesta tibia.

En 1991, Rogers convenció a Pajitnov y Pokhilko para que abandonaran Rusia y se trasladaran a Estados Unidos, donde establecieron un estudio AnimaTek en San Francisco. Dos años más tarde lanzaron el simulador de acuarios El-Fish -un título para PC de moderado éxito- y en 1995 produjeron juntos el FPS Ice & Fire.

En 1996, la retención soviética de los derechos de Tetris expiró y éstos volvieron a Pajitnov, dándole por fin la oportunidad de ganar algo de dinero con su creación más famosa. Pajitnov y Rogers formaron The Tetris Company, que sigue supervisando las licencias del juego hasta el día de hoy.

Por desgracia para Pokhilko, el panorama era menos positivo. Se quedó en AnimaTek, un estudio que luchaba por mantenerse a flote. Para empeorar las cosas, los problemas económicos en Rusia -donde se encontraba la mayor parte de la plantilla de la empresa- empezaron a ejercer aún más presión.

Mientras su amigo y antiguo socio comercial Pajitnov iniciaba un nuevo capítulo en su vida que le reportaría la riqueza y el reconocimiento que tan cruelmente se le había negado tras el éxito inicial de Tetris, la historia de Pokhilko estaba a punto de llegar a un final abrupto y trágico. La noche del 21 de septiembre de 1998, Pokhilko utilizó un martillo y un cuchillo de caza para asesinar a su esposa Elena mientras dormía. Luego mató a su hijo Peter, de 12 años, con las mismas herramientas. Pokhilko se cortó luego la garganta con el cuchillo y fue encontrado por la policía en el suelo del dormitorio de su hijo.

En el lugar de los hechos se descubrió una nota cuyo contenido no fue revelado hasta 1999. En ella se podía leer:

Me han comido vivo. Vladimir. Sólo recuerda que existo. El diablo.

Se ha informado de que Squaresoft se presentó el miércoles siguiente en las oficinas de AnimaTek, dispuesta a pagar 200.000 dólares por los servicios de la compañía, un dinero que podría haber aliviado los problemas de la empresa y el sufrimiento de Pokhilko.

Las acciones de Pokhilko han provocado, sin duda, que sus contribuciones a los videojuegos hayan sido borradas de la historia. Al fin y al cabo, Tetris es la historia perfecta de cómo hacerse rico, que demuestra la resistencia del espíritu humano. Sin embargo, mientras que Pajitnov fue capaz de recuperar finalmente los derechos de Tetris y obtener su justa recompensa, su amigo y cocreador Pokhilko se quedó atrás para dirigir una empresa en decadencia que acabaría llevándole al borde del abismo; sin él, puede que no hubiéramos tenido Tetris, y sin Tetris, ¿tendría la Game Boy el mismo éxito?

Gracias a Chris Scullion, colaborador de Nintendo Life y buen amigo de todos, por informarnos de esta historia. Si aún no le sigues en Twitter, deberías hacerlo.

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