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Esta es la tercera parte de nuestra serie «Después del Boom». Explora las nuevas técnicas de la línea defensiva que deberían migrar a la NFL. La parte 1 traza cómo las defensas de la NFL se quedaron tan atrás de los innovadores ofensivos de la liga. La parte 2 analiza los conceptos actuales de la defensa de pases y cómo deben cambiar. La parte 4 detalla cómo los equipos de la NFL deberían ir construyendo una plantilla apta para jugar un esquema más moderno.

Si Bill Belichick está dando consejos sobre cómo jugar a la defensa, tómalos. El entrenador de los Patriots no sale a regalar secretos de estado, pero esta pequeña joya se le escapó gracias a su amigo Urban Meyer:

«Es uno de los pocos entrenadores que empieza de atrás hacia delante. Así que siempre va a quitarte a tu mejor receptor. Y dice: «Hoy en día, un equipo no puede correr el balón hacia ti de forma consistente y ganar el partido». Tienes muy buenos linieros defensivos, puedes hacer un esquema para detener la carrera. Es difícil hacer un esquema para detener el pase si ese tipo es mejor que tu esquina.»

Belichick está reiterando lo que los nerds de las estadísticas nos han estado diciendo desde hace tiempo: Los pases ganan partidos de fútbol americano, así que si quieres construir una buena defensa, es mejor que empieces teniendo en cuenta la defensa del pase. Y una vez que eso esté resuelto, puedes empezar a preocuparte por cómo defender la carrera con los recursos que te queden.

En la segunda parte de esta serie, sugerí que las defensas de la NFL jugaran coberturas más complejas a partir de las miradas de seguridad dividida para combatir los ataques que se han vuelto tan buenos en la explotación de las coberturas de seguridad única y alta que se apoderaron de la liga después del éxito de Seattle a principios de esta década. Pero, debido a su obsesión por detener la carrera, la mayoría de los entrenadores de la NFL son reacios a mantener un segundo safety en profundidad y fuera de la carrera. Adoptan el enfoque opuesto al de Belichick; construyen sus defensas de adelante hacia atrás. Si van a seguir comprometidos con esa estructura, entonces su siguiente mejor opción es tomar el ejemplo de los entrenadores defensivos en el nivel universitario, donde un nuevo frente defensivo ha permitido a las defensas universitarias defender la carrera sin sacrificar los números contra el pase.

Los entrenadores universitarios ya se están adaptando

Si has visto un partido de fútbol universitario en el último año, sin duda has visto alguna variación de lo que se conoce como el frente Tite, que consiste en una línea de tres hombres con un tackle nariz alineado sobre el centro y dos extremos defensivos alineados sobre el hombro interior de los tackles. Este es su aspecto…

Los tres linieres defensivos son parte integrante del frente, pero son los dos extremos los que lo hacen diferente. Con dos 4i-técnicos que se estrellan en los B-gaps, todos los huecos interiores de carrera se tienen en cuenta y los running backs se ven obligados a ir de este a oeste en lugar de norte a sur.

Con el medio obstruido, el running back es canalizado hacia los jugadores más atléticos del overhang (típicamente un defensive back o un linebacker atlético), que ahora tienen tiempo para permanecer en sus responsabilidades de cobertura hasta que sepan que el ataque está corriendo el balón.

Antes de seguir adelante, vamos a cubrir rápidamente lo que queremos decir con «4i-técnica». Una técnica de línea simplemente se refiere a dónde se alineará un liniero en relación con la línea ofensiva. Aquí hay una guía visual…

Estos extremos 4i también obligan a los linieros ofensivos a trabajar en tándem para evitar que se metan en los huecos B, lo que impide que los bloqueadores lleguen al segundo nivel. Con los guardias y los tackles ocupados por los extremos, y el centro haciendo todo lo posible para acorralar a un gran tackle nariz, hay un linebacker libre en la caja. Y eso es lo ideal.

Para conseguir ese jugador libre, las defensas de la NFL que utilizan frentes más tradicionales (ya sea de cuatro linieros o de tres con los dos extremos alineados a lo ancho) han tenido que dejar caer un safety en la caja, dejando sólo un safety para ayudar en profundidad. Esto, obviamente, se convierte en un problema cuando una ofensiva extiende las cosas, poniendo la tensión en ese único safety profundo, lo que casi todas las ofensivas de la liga están haciendo.

El frente Tite es una solución elegante a ese problema para las defensas universitarias – y es especialmente útil contra los equipos con RPO – pero las defensas de la NFL no se enfrentan necesariamente a los mismos desafíos que las defensas universitarias. Como escribió Seth Galina, de SBNation, en su análisis del frente de Tite, los equipos de la NFL no se van a volver locos por poner a sus caros edge rushers, a los que se les paga por apurar al pasador, dentro de la caja de tackles, donde su ventaja atlética se ve mitigada. Además, el frente de Tite suele estar emparejado con una cobertura de ocho hombres, lo que realmente no es una opción viable contra los mariscales de campo de la NFL, que pueden destrozar cualquier defensa si se les da tiempo en el bolsillo.

Pero es posible conseguir un buen pass rush con el frente de Tite. Los entrenadores defensivos sólo han tenido que ser un poco más creativos para hacerlo. Más sobre eso más adelante.

Una nueva forma de defender el spread

Aunque resultó ser simplemente un bache para la máquina de Alabama, la temporada 2014 fue dura para la defensa de los Tide, que terminó en un mediocre puesto 58 contra el pase. Pero esa temporada difícil resultó ser clave para el personal de Nick Saban. Tras ser arrollado por la ofensiva de Ohio State en el College Football Playoff, el coordinador defensivo de Alabama, Kirby Smart, fue en busca de respuestas a sus problemas de esquema.

Esa búsqueda le llevó de vuelta al entrenador que acababa de avergonzar a su defensa en un escenario nacional: El coordinador ofensivo de Ohio State, Todd Herman, quien, en ese momento, había sido contratado como entrenador jefe de Houston. Smart se reunió con Herman y le preguntó cómo los Buckeyes habían explotado la poderosa defensa de Alabama. El futuro entrenador de Georgia salió con una lista de problemas que tendría que resolver. En la parte superior de la misma fue encontrar una manera de ser más diversa contra los conjuntos de difusión, en particular en la parte delantera.

«No teníamos la capacidad de jugar tres abajo contra los equipos de difusión», dijo Smart en una clínica a principios de este año. Eso hizo que el frente de los Tide fuera más fácil de esquematizar.

«Sentimos que a los coordinadores ofensivos les encanta ver cuatro down . Quieren ver a dos 5-técnicos, a y a Sé cómo bloquear eso. Lo primero que se dibuja como entrenador ofensivo es un. Ellos ven, dicen «¿Es un 4? ¿Es un 4i? ¿Está aquí? ¿Está ahí? Están haciendo algo con la nariz ?»

Desde 2013-14, Alabama había jugado un frente de tres downs el 90% del tiempo cuando estaban en personal de base (cuatro backs defensivos). Cuando estaban en conjuntos de níquel (cinco backs defensivos), estaban en frentes de cuatro downs el 80% del tiempo. Esencialmente, las ofensivas podían dictar qué frentes recibían de Alabama en base al personal que ponían allí.

«Si soy un coordinador ofensivo», dijo Smart, «y no quiero ver un , s-t, voy a alinear en 20 , voy a alinear en 11 y voy a alinear en 10 . Ellos dictaban qué frente tenían, lo que nos molestaba».

Durante esa charla, Herman sugirió que Smart se reuniera con su coordinador defensivo Todd Orlando, que había surgido bajo el actual coordinador defensivo de LSU, Dave Aranda. Tanto Aranda como Orlando estaban utilizando el frente Tite en ese momento, y no fue mucho después de su conversación con Orlando que Smart desarrolló su propia versión para Alabama: El frente Mint.

Aquí está cómo se ve, a través de una diapositiva de la charla de la clínica de Smart…

El frente Mint no es tan diferente del Tite – la mayoría de los entrenadores utilizarán los términos indistintamente. Pero en el Mint, siempre hay un cuarto corredor en la línea en la forma de un linebacker exterior híbrido (el número 7 en el lado derecho de la foto de arriba) que se especializa en apresar al pasador, pero también puede retroceder en la cobertura si es necesario. Aquí está el entrenador de backs defensivos de la escuela secundaria Cody Alexander, creador del popular blog X’s and O’s Match Quarters, explicando las sutiles diferencias.

Tener el frente Mint en su libro de jugadas permitió a Smart variar sus frentes contra los conjuntos de difusión. Alabama se había basado en un frente de tres hombres, pero su frente base era más bien un aspecto tradicional de 3-4, lo que ponía una tremenda presión sobre sus linebackers interiores, que tenían que ser capaces de enfrentarse a los guardias descubiertos y a la vez ser lo suficientemente atléticos para cubrir a los receptores en el espacio.

«Cuando tienes burbujas enormes ahí dentro, ¿adivinas qué tienes que hacer?». Dice Smart. «Tienes que enfrentarte a los guardias. ¿Los guardias de nuestra liga? No puedes subir con Roquan Smith y darle un cabezazo a ese guardia. Es una locura. Sería un tonto si le dijera a un chico que fuera a hacer eso… Tienes que tener «tomar» a los guardias. Quiero decir que hay que enfrentarse a un hombre de 300 libras y tú pesas 245 libras. Pero cuando se extienden, necesito que tomes tus 245 libras y vayas a cubrir a ese receptor por ahí».

El Tite/Mint le resolvió ese problema. Al lanzar a los extremos a la brecha B, que ocupaba a los guardias, los linebackers ya no tenían que tapar esos huecos por sí mismos, lo que significaba que Smart podía utilizar jugadores más ligeros que podían salir y correr con un receptor si era necesario. En la era de las ofensivas de propagación, se necesitan esos linebackers más atléticos para mantener el ritmo.

«Es simplemente la evolución del fútbol americano», dijo Alexander, que ha escrito dos libros populares sobre la defensa de las ofensivas modernas, durante una aparición en el Podcast de la NFL de The Ringer. «¿Cómo limitas el espacio dentro de la caja para poder extender tu secundaria y tus linebackers para defender estas formaciones? Y eso es esencialmente lo que el frente de Tite ha hecho. El frente de Tite ha dicho: ‘Vamos a tapar el centro, porque la mayoría de los equipos de extensión no van a correr por los huecos A, y vamos a tapar los huecos B’. Siempre he defendido que si vas a defender el spread, es mejor que tomes el control de los espacios B, porque ahí es donde vive un equipo de spread»

Veamos este concepto en acción en el campo. Para ello, iremos al partido de Georgia contra Texas (ahora entrenado por Herman) en la Sugar Bowl. Los Longhorns están en un set de extensión con cinco bloqueadores en la caja. Con un quarterback móvil capaz de tirar del balón en un concepto de opción, Texas tiene una ventaja de 7 contra 5 en la caja.

Georgia está dispuesto a renunciar a esos números para mantener una ventaja de más uno en la cobertura a ambos lados.

Eso deja a Georgia en desventaja en la caja, pero el frente de Mint, con esos dos extremos alineados en el hueco B, le permite seguir siendo sólido contra la carrera y mantener a Texas en una ganancia mínima….

Georgia tiene todos los huecos previstos y no tuvo que sacrificar números en la cobertura para hacerlo. Para las defensas de la NFL, encargadas de detener los ataques de pase de alta potencia, ese es el escenario soñado.

Pero luego está la cuestión del pass rush. Bueno, con ese jugador híbrido alineado en la línea de scrimmage en el frente Mint, sigues teniendo ese cuarto rusher que proporcionan los frentes tradicionales.

«El frente Mint es realmente un frente de cuatro downs en el escaparate de un frente de tres downs», dice Alexander. «Todavía vas a tener ese cuarto corredor. Y todos los equipos de la NFL tienen un corredor de borde. Ese especialista en la carrera de pases… Creo que ese frente en particular. Si observas a tipos como Orlando, Aranda y Kirby Smart, les permite entrar en sus cuatro y tres corredores y les da esa multiplicidad que no conseguirías si fueras realmente rígido.»

Esa multiplicidad era un punto de fricción importante para Smart tras su conversación con Orlando. Alabama había carecido de multiplicidad contra el spread, pero el frente Mint solucionaría el problema.

«La belleza de Mint es que tienes más profundidad en tu defensa. Todd Orlando nos enseñó eso… Yo dije ‘no entiendo… no sé qué significa ‘profundidad en la defensa’. Y él dijo: ‘Tenemos más gente de pie que puede disparar desde diferentes lugares’. Cuando estás cuatro abajo, es como la guerra: Ellos saben dónde estás, van a volar tu trasero eventualmente. Cuando tienes tres tíos abajo, ahora tienes el múltiplo de ocho que puede venir de cualquier sitio o lugar. Sentimos que eso, defensivamente, nos hizo mejores»

Con más tipos de pie, las defensas son capaces de variar sus patrones de presión. Y los entrenadores universitarios, como Aranda, han descubierto formas de esquematizar la presión sin tener que enviar un corredor extra o dos, sobre lo que escribí en profundidad a principios de esta temporada. Aquí hay un extracto que explica el concepto:

El concepto de un creeper -también llamado «presión simulada», dependiendo del entrenador con el que se hable- no es muy diferente del que hay detrás del blitz de zona: Tienes el patrón tradicional de «zona de fuego» de un blitz, con defensores de segundo y tercer nivel sustituyendo a los rushers tradicionales en el pass rush, pero en lugar de dejar caer sólo a seis para defender el pase, dejando un vacío en la cobertura, no envías al quinto rusher y mantienes a siete en la cobertura.

Así que en esta jugada, el quarterback tiene que tener en cuenta los posibles rushes de los cuatro liners, los dos linebackers y potencialmente el nickel back. Sus compañeros de equipo no tienen asignaciones claras; están atrapados esperando a ver quién viene realmente en un blitz.

La defensa sigue haciendo hincapié en la protección como lo hace cuando envía un blitz, sólo que con siete defensores en la cobertura.

Los «creepers» o «presiones simuladas» pueden causar estragos en las líneas ofensivas contrarias porque ese cuarto rusher podría venir de cualquier parte, y más cuando sólo tres linieres defensivos tienen la mano en el suelo. Georgia comenzó a ejecutar estas presiones simuladas en 2016.

«Nuestra solución -y creo que este es el camino que está tomando gran parte del fútbol universitario- es que todos nuestros terceros downs de este año son lo que llamamos presiones simuladas», dijo el co-coordinador defensivo de Georgia, Glenn Schumann, en una clínica de entrenamiento de 2018. «En su mayoría son rushes de cuatro hombres. Son alguna forma de zona o Cover 1 con un jugador de agujero. Y vamos a tratar de dictar la protección que estamos recibiendo y jugar las coberturas que queremos en esa situación basada en el down y la distancia.

«Las presiones de cinco y seis hombres, tienen un alto costo y un alto riesgo. Esto es un rush de cuatro hombres, eso es con lo que estás jugando en cada down. Así que es un riesgo mínimo para la posible recompensa.»

Combinado con estas presiones simuladas, el frente de Mint puede proporcionar a los entrenadores defensivos de la NFL todo lo que necesitan para ayudar a frenar los ataques modernos: Una sólida defensa de carrera, los números necesarios para ser más complejos en la cobertura y una presión segura sobre el mariscal de campo.

Todo eso suena bien sobre el papel, pero los partidos de fútbol americano se juegan en el césped, donde el talento sigue siendo el mayor factor determinante para saber quién gana y quién pierde. Para jugar esta defensa moderna que propongo, las oficinas delanteras de la NFL tendrán que reevaluar cómo construyen sus rosters y qué arquetipos posicionales valoran.

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