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Yellowroot (Xanthorhiza simplicissima)

Yellowroot creciendo junto a un arroyo

Yellowroot creciendo junto a un arroyo

Las elegantes y sutiles flores granates de Yellowroot acaban de emerger en marzo en las montañas de Carolina del Norte. Este arbusto nativo de la familia de los ranúnculos prefiere la luz solar moteada y los suelos limosos de las riberas de los arroyos y las llanuras de inundación, pero tolera suelos más secos en los cultivos. La raíz amarilla crece abundantemente en el centro y el sur de los Apalaches cerca de los arroyos forestales que son lo suficientemente amplios como para permitir una cantidad moderada de luz solar. Curiosamente, tiene poblaciones disjuntas (separadas geográficamente) hasta Maine, al sur hasta Florida y al oeste hasta Texas. Muchas hierbas medicinales que crecen lejos de sus poblaciones principales han sido transportadas por los nativos y plantadas; tal vez este sea el origen de estas poblaciones atípicas de raíz amarilla. La raíz amarilla se reproduce por semillas y se propaga clonalmente a través de sus rizomas, que son la principal parte medicinal utilizada.

La raíz amarilla (Xanthorhiza simplicissima, Ranunculaceae) es el único miembro de su género, y uno de los pocos miembros leñosos de la familia de los ranúnculos. Su nombre científico es bastante descriptivo, ya que el género significa raíz amarilla (xantho=amarillo, rhiza=raíz), y el nombre de la especie se refiere al tallo simple y no ramificado. Si se dice el nombre de la especie con cierto estilo, y gesticulaciones generosas, adquiere la sensación de un improperio italiano.

Raíz amarilla

Ahora, la jugosa información medicinal que han estado esperando pacientemente mientras establecemos laboriosamente el escenario botánico y de hábitat. Llevo casi veinte años recogiendo y utilizando la raíz amarilla; es una de las veinte hierbas más utilizadas en mi consulta. La utilizo más a menudo en forma de tintura, ya que su sabor es bastante intenso para la mayoría de los paladares no herbolarios. La infusión es amarilla y amarga, pero bastante útil y muy apropiada para su uso tópico como lavado o compresa fuerte. La raíz amarilla tiene las siguientes propiedades: amarga, colagoga, hepática, astringente, antiinflamatoria y antimicrobiana (antibacteriana, antiprotozoaria, antifúngica y antiviral).

Los cherokees la utilizaban como remedio tópico para las hemorroides y el dolor de ojos, y la masticaban para el dolor de garganta y boca. Lo ponían en una fórmula con jengibre silvestre (Asarum canadense, Aristolochiaceae), aliso (Alnus serrulata, Betulaceae), cereza silvestre (Prunus serotina, Roasaceae) y plátano de cascabel (Goodyera pubescens, Orchidaceae), y utilizaban la combinación como tónico sanguíneo y estimulante del apetito. Sigue siendo una importante planta tintórea, que produce un tinte amarillo utilizado para colorear telas y materiales de cestería. Los Catawba utilizaban las raíces en una decocción para los resfriados y los estómagos ulcerados, así como un tónico para el hígado y un remedio para la ictericia.

Masticando raíz amarilla y luciendo dientes manchados de berberina

Masticando raíz amarilla y luciendo dientes manchados de berberina

Los colonos europeos se dieron cuenta rápidamente de la utilidad de la raíz amarilla, y la utilizaron de forma similar a los pueblos nativos que les enseñaron. Tommie Bass, que era un herbolario de Alabama, un recolector de hierbas, y uno de mis héroes personales de las hierbas, compartió sus sentimientos sobre la raíz amarilla en A Reference Guide to Medicinal Plants, Herbal Medicine Past and Present (Crellin y Philpott). Se cita a Bass diciendo: «Es uno de los mejores remedios que tenemos. Se ha utilizado desde siempre para el dolor de boca, de ojos y de estómago. Otro nombre para ella es raíz de escorbuto. Ahora hay más gente que la toma para las úlceras que para cualquier otra cosa que conozcamos. Es una cosa absolutamente real. Hay mucha gente que sonríe después de tomarla, no es ninguna broma».

Es difícil seguir este entusiasta elogio, pero intentaré sumarme a las alabanzas de la raíz amarilla. Utilizo la raíz amarilla de forma similar a como uso la raíz de uva de oregón (Berberis spp., Berberidaceae) o el sello dorado (Hydrastis canadensis, Ranunculaceae). No diría que son intercambiables, del mismo modo que no confundiría a cualquier hombre de pelo largo, barba gris y descalzo de la calle con mi marido. La raíz amarilla, como las otras hierbas mencionadas, contiene el alcaloide berberina. Es útil reconocer la bioquímica compartida, y aún más útil combinar esta información con la historia del uso tradicional. Atribuir todas las cualidades medicinales de una planta a la presencia de un componente es bastante reduccionista, si se tiene en cuenta que cada planta puede poseer cientos, si no miles, de compuestos medicinales.

La raíz amarilla, en comparación con el sello de oro o la raíz de uva de oregón, es mucho más astringente. Esto ayuda a explicar su uso histórico para las hemorroides, el dolor de ojos y las úlceras pépticas. Su contenido de alcaloides difiere del del sello de oro: la raíz amarilla tiene considerablemente más berberina que el sello de oro y, a diferencia de éste, no contiene hidrastina.

La berberina da a estas plantas su característico color amarillo y su sabor amargo y ha demostrado una actividad antimicrobiana contra bacterias, hongos, protozoos, virus y helmintos (ascárides, oxiuros y otros parásitos intestinales más grandes). La berberina ha ganado recientemente la atención de los medios de comunicación y de la comunidad médica como una prometedora terapia complementaria a los antibióticos en el tratamiento del SARM (Staphyloccus aureus resistente a la meticilina). La berberina es antiinflamatoria (en parte a través de la inhibición de la producción de citoquinas inflamatorias) y ha demostrado una actividad hipotensora (bajando la presión arterial).

La raíz amarilla

He estado recomendando la raíz amarilla como una fuerte ducha acuosa y tratamiento interno, en forma de tintura, para la vaginosis bacteriana, la tricomoniasis y la infección vaginal por hongos, con buen éxito. Cuando tenía mi negocio de tinturas, formulé una combinación general inmunoestimulante y antimicrobiana llamada EchImmunity, que contenía Echinacea purpurea, Spilanthes acmella, Usnea spp., Xanthorhiza simplicissima y Commiphora myrrha.

La raíz amarilla es también una de las principales hierbas que recomiendo para el malestar intestinal infeccioso, con síntomas que se presentan de forma aguda y rápida. También la he utilizado como una de las hierbas principales en el tratamiento de un joven con múltiples sensibilidades alimentarias y úlceras pépticas, con buenos resultados. Es interesante señalar que los amargos a veces pueden agravar las úlceras pépticas, en parte por el aumento del ácido clorhídrico. El uso tradicional y contemporáneo de la raíz amarilla en el tratamiento de las úlceras pépticas puede explicarse quizás por su efecto astringente y antiinflamatorio sobre la mucosa erosionada, y por sus propiedades antibacterianas. La berberina tiene un efecto deletéreo sobre el Helicobacter pylori, la bacteria asociada a las úlceras pépticas.

Yo uso la raíz amarilla de forma interna y tópica como tratamiento para las infecciones bacterianas de la piel, incluyendo el Staphylococcus aureus. A veces se toma con el tratamiento de antibióticos, y después para ayudar a prevenir la infección recurrente. Cuando se toma sin antibiótico (en este caso respeto el deseo del cliente, al tiempo que le explico el riesgo inherente de infección virulenta), suelo añadir otras hierbas inmunoestimulantes y antimicrobianas a su fórmula interna, como Echinacea purpurea, Usnea spp., Ligusticum porteri y Spilanthes acmella. La dosis interna de la fórmula suele ser de 5-6 ml (cuentagotas) seis veces al día. Es importante señalar aquí que cada caso es único, y se aconseja la atención médica supervisada en tales infecciones. He trabajado con adultos jóvenes sanos, cuyas infecciones no se estaban extendiendo o eran sistémicas, y no estaban inmunocomprometidos u hospitalizados por condiciones de salud graves (el SARM nosocomial o adquirido en la comunidad es muy común). He visto cómo se eliminan tales infecciones un poco más de la mitad de las veces, pero a menudo el tratamiento apropiado y eficaz implica el uso concurrente de antibióticos. El conocimiento práctico del tratamiento a base de hierbas y aceites esenciales de las infecciones bacterianas resistentes a los antibióticos es primordial, ya que muchas personas están muriendo innecesariamente debido a la ignorancia en el campo de las estrategias farmacéuticas y botánicas combinadas.

La tradición y el uso de la raíz amarilla todavía están vivos en los Apalaches; a veces en el mercado de pulgas veo a alguien vendiendo un manojo de raíces amarillas largas y delgadas atadas con una cuerda. Mucha gente recuerda haberla recogido de niño con sus abuelas, y algunos todavía mantienen la tradición, o al menos mastican una raíz cuando van de excursión o de acampada. Aun así, no es fácil de conseguir en el comercio, y no es especialmente conocida fuera de su área de distribución. Que yo sepa, no se cultiva a escala comercial, ya que la demanda es escasa y actualmente se abastece con la recolección silvestre. Si alguna vez se hiciera muy popular, sería fácil diezmar nuestras poblaciones locales. Por suerte, es fácil de cultivar en una gran variedad de hábitats, en caso de que la demanda de raíz amarilla aumente.

Doy gracias por la belleza y la curación que la raíz amarilla ha proporcionado a innumerables generaciones.

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