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Comprendre et gérer l’autisme et l’anxiété chez les adultes

La connexion autisme-anxiété

Les troubles du spectre autistique se caractérisent généralement par des difficultés sociales et de communication et par des comportements répétitifs. Les formes sévères de TSA sont souvent diagnostiquées au cours des deux premières années de la vie d’un enfant, mais les personnes à haut niveau de fonctionnement peuvent n’être diagnostiquées que beaucoup plus tard dans leur vie. Les adultes autistes de haut niveau peuvent n’avoir que des difficultés légères, qui sont parfois confondues avec les symptômes du trouble déficitaire de l’attention avec hyperactivité (TDAH ou ADD)1 ; d’autres peuvent présenter des symptômes plus graves, comme une altération du langage oral. Il n’y a pas deux personnes atteintes de TSA qui vivront les mêmes comportements de la même manière.

Bien que l’anxiété ne soit pas considérée comme une caractéristique essentielle de l’autisme, le trouble anxieux généralisé est le trouble comorbide le plus courant chez les adultes autistes. Une étude récente a révélé que des troubles anxieux sont diagnostiqués chez plus de 20 % des adultes atteints de troubles du spectre autistique (TSA), contre seulement 8,7 % des adultes neurotypiques. Les symptômes psychosociaux de l’anxiété peuvent inclure des difficultés à dormir, des pensées obsessionnelles et des difficultés de concentration. Les symptômes physiques peuvent aller des maux d’estomac aux palpations cardiaques ou aux vertiges.

La reconnaissance et le traitement de l’anxiété chez les personnes atteintes de TSA sont particulièrement importants car ils peuvent avoir un impact considérable sur des aspects fondamentaux de l’autisme, à savoir les comportements répétitifs et le retrait social. L’anxiété complique la vie des personnes du spectre autistique, notamment lorsqu’elles naviguent dans le monde social. Elle peut interférer avec le placement professionnel et la vie indépendante.

L’anxiété comorbide non traitée a été liée au développement de la dépression, de l’agressivité et de l’automutilation chez les personnes atteintes de TSA. Susan G. Gilroy, codirectrice du Northeast Arc Autism Support Center dans le Massachusetts, affirme :  » Il y a des personnes atteintes de troubles du développement et souffrant d’anxiété grave qui mènent une vie très limitée parce qu’elles ne reçoivent pas l’aide dont elles ont besoin. »2

Une meilleure compréhension de la façon de reconnaître et de traiter les troubles anxieux comorbides a le potentiel d’améliorer la qualité de vie des adultes atteints d’autisme et d’anxiété.

Comment reconnaître les troubles anxieux chez les adultes atteints d’autisme

Reconnaître la présence de l’anxiété chez les patients atteints de TSA est difficile en raison du chevauchement de la symptomatologie et des présentations altérées des symptômes. Par exemple, les patients minimalement verbaux peuvent ne pas être en mesure d’exprimer leurs états internes et démontrer plutôt leur anxiété par des comportements perturbateurs. D’autres patients pourraient avoir une aisance verbale mais avoir du mal à comprendre et à exprimer leurs propres émotions.

Pour ces raisons et d’autres, les questionnaires généralement utilisés pour diagnostiquer l’anxiété peuvent ne pas fonctionner pour les personnes atteintes de TSA. Les prestataires médicaux devraient plutôt rechercher les signes physiques d’anxiété, comme les tremblements, l’agitation, la transpiration, les douleurs corporelles et les problèmes de sommeil3. On peut également poser des questions aux membres de la famille pour voir s’ils remarquent des signes d’anxiété.

L’Anxiety and Depression Association of America4 explique comment les troubles anxieux peuvent se présenter différemment selon le patient et les demandes de son environnement :

  • Une phobie spécifique, à savoir une peur intense et irrationnelle de quelque chose qui ne présente que peu ou pas de danger réel, peut apparaître tôt dans l’évolution des TSA en raison d’une réactivité excessive aux stimulations sensorielles, comme un environnement bruyant ; les phobies spécifiques chez ces patients impliquent généralement des stimuli très inhabituels (par ex.les jingles publicitaires, l’éclatement de ballons, les aspirateurs, les chasses d’eau des toilettes, les alarmes à l’école), mais elles peuvent aussi présenter des peurs (par exemple du noir, des insectes, des aiguilles) typiques des jeunes en développement.
  • Le trouble obsessionnel compulsif, caractérisé par des pensées indésirables et intrusives et des comportements compulsifs conséquents, est souvent comorbide avec les TSA. L’identification des TOC comorbides chez ces patients est importante car, alors que l’engagement dans des comportements répétitifs qui est typique des TSA n’est pas lié à la détresse, les compulsions sont exécutées comme un mécanisme d’adaptation pour soulager l’anxiété.
  • L’anxiété sociale peut se développer en tant que résultat direct de l’altération de la communication sociale, en particulier si le patient a un fonctionnement élevé et est conscient de son incompétence sociale. L’anxiété sociale, définie comme une anxiété ou une peur intense d’être évalué négativement dans une situation sociale ou de performance, conduit à son tour à l’évitement des situations sociales, limitant ainsi les possibilités pour le patient de pratiquer des compétences sociales, et peut prédisposer l’individu à des réactions négatives de la part de ses pairs, voire à l’intimidation.
  • L’anxiété de séparation peut résulter d’une déficience sociale, qui peut inspirer des réactions de surprotection de la part des parents, qui à leur tour peuvent renforcer le comportement d’évitement ; l’anxiété de séparation peut alors survenir lorsque le patient doit se séparer de ses figures d’attachement.

Gestion de l’autisme et de l’anxiété par les médicaments

Puisque l’anxiété est un trouble distinct, elle peut être traitée séparément des autres domaines des TSA. Les antidépresseurs, les médicaments contre l’anxiété et les bêta-bloquants sont utilisés pour traiter l’anxiété dans la population générale. Peu d’études ont été menées pour déterminer si ces médicaments sont aussi efficaces chez les adultes atteints de TSA. Une petite étude5 de la Collaboration Cochrane a révélé que le médicament Luvox peut aider à traiter les comportements obsessionnels-compulsifs chez les adultes autistes, et que la fluoxétine (Prozac) peut également aider à traiter l’anxiété. La conclusion était que ces médicaments devraient être utilisés au « cas par cas » pour traiter les TOC et l’anxiété chez les adultes atteints de TSA.

D’autres études6 sur la fluoxétine chez les adultes et les enfants atteints de TSA ont montré une amélioration des comportements répétitifs, mais un essai contrôlé a montré que le citalopram ne fonctionnait pas différemment du placebo pour réduire les comportements répétitifs. De plus, certains patients ont eu des effets comportementaux négatifs, comme l’hyperactivité, l’impulsivité et l’insomnie. Les professionnels de la santé doivent garder à l’esprit que les patients atteints de TSA peuvent être sensibles à de faibles doses de médicaments. Ces adultes présentent des variations importantes dans les réponses au traitement et les effets indésirables des médicaments.

Gestion de l’autisme et de l’anxiété avec la thérapie

Lorsque l’on traite les TSA chez les adultes, il est peu probable que les médicaments seuls atténuent les symptômes préoccupants. D’autres interventions sont généralement nécessaires et peuvent inclure un entraînement aux compétences, des modifications de l’environnement, des techniques comportementales et l’utilisation d’intrants sensoriels.

La thérapie cognitivo-comportementale (TCC) traite efficacement les troubles anxieux et les TOC chez les jeunes atteints de TSA, en particulier chez les personnes à haut niveau de fonctionnement ayant des compétences verbales adéquates. La TCC se concentre sur le changement de la façon dont un individu interprète une situation avec l’intention de réduire les sentiments négatifs et les réponses malsaines. La TCC pour l’anxiété chez les personnes atteintes de TSA implique :

  • apprendre à différencier l’anxiété utile et l’anxiété non utile
  • apprendre à identifier les pensées anxieuses et à améliorer les fonctions exécutives
  • exposition progressive aux stimuli redoutés
  • interventions avec les parents
  • pratique. compétences de réciprocité pour améliorer l’engagement avec les autres
  • des invites visuelles pour aider le patient à faire face aux difficultés de la pensée abstraite

Les interventions quotidiennes sont tout aussi importantes pour aider un adulte atteint de TSA à gérer et à comprendre son anxiété. La National Autistic Society du Royaume-Uni7 détaille des stratégies telles que la tenue d’un journal, l’utilisation d’applications et la création d’un plan de prévention des crises de fusion.

Autisme et anxiété chez l’adulte : Prochaines étapes

  • Téléchargement : Livre électronique gratuit sur l’autisme chez les adultes
  • Lire : À quoi ressemble le trouble du spectre autistique chez l’adulte ?
  • Comprendre : « Ce que ressent réellement une crise d’angoisse »

Sources

1Rosenn, Daniel. Est-ce le syndrome d’Asperger ou le TDAH ? Réseau Asperger/autisme. (2020). https://www.aane.org/is-it-aspergers-or-adhd/

2Sarris, Marina. Le tribut de l’anxiété sur les personnes atteintes d’autisme. Réseau interactif de l’autisme (janv. 2018). https://iancommunity.org/anxietys-toll-people-autism

3Sarris, Marina. Le tribut de l’anxiété sur les personnes atteintes d’autisme. Réseau interactif de l’autisme (janv. 2018). https://iancommunity.org/anxietys-toll-people-autism

4Burchi, Elisabetta, Hollander, Eric. Anxiety in Autism Spectrum Disorder. Anxiety and Depression Association of America. https://adaa.org/learn-from-us/from-the-experts/blog-posts/consumer/anxiety-autism-spectrum-disorder

5Sarris, Marina. What Anxiety Treatments Work for People With Autism. Interactive Autism Network (Jan. 2018) https://iancommunity.org/what-anxiety-treatments-work-people-autism

6Burchi, Elisabetta, Hollander, Eric. Anxiety in Autism Spectrum Disorder. Anxiety and Depression Association of America. https://adaa.org/learn-from-us/from-the-experts/blog-posts/consumer/anxiety-autism-spectrum-disorder

7Anxiety in Autistic Adults. National Autistic Society. https://www.autism.org.uk/about/behaviour/anxiety.aspx

Updated on March 2, 2021

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