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D’où viennent les virus ?

Ed Rybicki, virologue à l’Université du Cap en Afrique du Sud, répond :

Tracer les origines des virus est difficile car ils ne laissent pas de fossiles et à cause des astuces qu’ils utilisent pour faire des copies d’eux-mêmes au sein des cellules qu’ils ont envahies. Certains virus ont même la capacité de suturer leurs propres gènes dans ceux des cellules qu’ils infectent, ce qui signifie que l’étude de leur ascendance nécessite de la démêler de l’histoire de leurs hôtes et des autres organismes. Ce qui rend le processus encore plus compliqué, c’est que les virus n’infectent pas seulement les humains ; ils peuvent infecter pratiquement n’importe quel organisme – des bactéries aux chevaux ; des algues aux humains.

Pour autant, les scientifiques ont pu reconstituer certaines histoires virales, en se basant sur le fait que les gènes de nombreux virus – comme ceux qui causent l’herpès et la mononucléose – semblent partager certaines propriétés avec les gènes propres des cellules. Cela pourrait suggérer qu’ils ont commencé comme de gros morceaux d’ADN cellulaire et qu’ils sont ensuite devenus indépendants, ou que ces virus sont apparus très tôt dans l’évolution et qu’une partie de leur ADN est restée dans les génomes des cellules. Le fait que certains virus qui infectent l’homme partagent des caractéristiques structurelles avec des virus qui infectent des bactéries pourrait signifier que tous ces virus ont une origine commune, remontant à plusieurs milliards d’années. Cela met en évidence un autre problème lié au traçage de l’origine des virus : la plupart des virus modernes semblent être un patchwork de bits provenant de différentes sources – une sorte d’approche « mix and match » pour construire un organisme.

Le fait que des virus comme les virus mortels Ebola et Marburg, ainsi que les virus lointainement apparentés qui causent la rougeole et la rage, ne se trouvent que dans un nombre limité d’espèces suggère que ces virus sont relativement nouveaux – après tout, ces organismes sont arrivés assez récemment au cours de l’évolution. Beaucoup de ces « nouveaux » virus sont probablement apparus chez les insectes il y a plusieurs millions d’années et ont développé, à un moment donné de l’évolution, la capacité d’infecter d’autres espèces – probablement lorsque les insectes ont interagi avec eux ou s’en sont nourris.

Le VIH, qui serait apparu pour la première fois chez l’homme dans les années 1930, est un autre type de virus, appelé rétrovirus. Ces virus simples s’apparentent à des éléments présents dans les cellules normales qui ont la capacité de se copier et de s’insérer dans tout le génome. Il existe un certain nombre de virus qui ont une façon similaire de se copier – un processus qui inverse le flux normal d’informations dans les cellules, d’où le terme « rétro » – et leur mécanisme central de réplication pourrait être un pont entre les formes de vie originelles sur cette planète et ce que nous connaissons aujourd’hui comme vie. En fait, nous portons parmi nos gènes de nombreux rétrovirus « fossilisés » – laissés par l’infection de lointains ancêtres – qui peuvent nous aider à retracer notre évolution en tant qu’espèce.

Et puis il y a les virus dont les génomes sont si grands que les scientifiques ne peuvent pas tout à fait déterminer de quelle partie de la cellule ils proviendraient. Prenez, par exemple, le plus grand virus jamais découvert à ce jour, le mimivirus : son génome est environ 50 fois plus grand que celui du VIH et est plus grand que celui de certaines bactéries. Certains des plus grands virus connus infectent des organismes simples comme les amibes et les algues marines simples. Cela indique qu’ils ont peut-être une origine ancienne, peut-être en tant que formes de vie parasites qui se sont ensuite adaptées au « mode de vie viral ». En fait, les virus peuvent être responsables d’épisodes significatifs de changement évolutif, en particulier dans les types d’organismes plus complexes.

Au bout du compte, cependant, malgré toutes leurs caractéristiques communes et leurs capacités uniques à copier et à diffuser leurs génomes, les origines de la plupart des virus pourraient rester à jamais obscures.

La plupart des virus ont des origines différentes.

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