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Ergotisme

7.4 Risque et maladie chez l’homme

Des épidémies d’ergotisme humain se sont produites en Europe au Moyen Âge, et spécifiquement en France du IXe au XIVe siècle, en raison de la consommation d’ergot (Claviceps spp. infecté) dans les céréales. Les manifestations de l’ergotisme comprenaient des démangeaisons, des engourdissements, des crampes musculaires, des spasmes et des convulsions soutenus, ainsi que des douleurs extrêmes. Les extrémités de la victime, généralement un pied ou une jambe, étaient froides, alternant avec une sensation de brûlure (feu de Saint-Antoine). L’engourdissement et la gangrène sèche, suivis de la perte des doigts, des mains ou des pieds, étaient courants. Des membres entiers pouvaient se gangrener et se détacher. L’avortement ou l’agalactie chez les mères allaitantes était une complication fréquente de l’empoisonnement à l’ergot.

Une forme convulsive d’ergotisme était également connue et se caractérisait par des épisodes convulsifs tous les quelques jours ainsi que par des épisodes maniaques et des hallucinations. Il a été suggéré par l’historienne Mary Matossian que les activités frénétiques des paysans qui ont culminé dans la Révolution française pourraient être dues aux alcaloïdes de l’ergot présents dans le pain de seigle, l’aliment de base des paysans à cette époque. Il a été suggéré que les alcaloïdes de l’ergot étaient également un facteur contribuant aux procès des sorcières de Salem aux États-Unis. Avec des changements dans les pratiques agricoles, comme le remplacement du seigle par le blé comme principale culture céréalière, les épidémies ont cessé.

Les risques actuels pour l’homme liés aux alcaloïdes de l’ergot de seigle proviennent principalement de l’ingestion de grains ou de sous-produits contaminés, ou d’une surdose soit de médicaments thérapeutiques, soit de drogues d’abus, comme le LSD. En raison de la mise en œuvre de réglementations et des progrès réalisés dans les procédures agricoles et de mouture dans les pays développés, le risque humain dans ces pays est principalement lié à une surdose de médicaments thérapeutiques (par exemple, le tartrate d’ergotamine utilisé pour les migraines), à l’abus de drogues (par exemple, l’ingestion de grandes quantités d’ergot de seigle) et à la consommation de drogues, l’ingestion de grandes quantités d’ergotamine pour provoquer un avortement) ou de la consommation de drogues récréatives (par exemple, le LSD), plutôt que de l’ingestion de grains de céréales contaminés.

Plusieurs épidémies d’ergotisme dans les pays en développement ont été signalées. En Inde (1958-1975) suite à l’infection du millet poirier (bajra) par Claviceps fusiformis. Les symptômes étaient entériques, y compris des nausées et des vomissements ; des vertiges ont également été signalés. Deux épidémies d’ergotisme gangreneux ont été signalées (1978 et 2001) en Ethiopie, dues à des sclérotes de Claviceps purpurea provenant d’avoine sauvage et contaminant de l’orge (0,75% d’ergot). L’ergotamine et l’ergométrine ont été détectées. Les symptômes généraux comprenaient la faiblesse, la formication (une hallucination tactile impliquant la croyance que quelque chose rampe sur le corps ou sous la peau), une sensation de brûlure, des nausées, des vomissements et de la diarrhée. Les nourrissons mouraient de faim, vraisemblablement en raison de problèmes de lactation.

Bien que les épidémies d’ergotisme ne se produisent pas dans les pays développés, la contamination des céréales par Claviceps spp. est encore courante. Aux États-Unis, le blé et le seigle sont considérés comme dangereux pour la consommation humaine s’ils contiennent plus de 0,3% de sclérotes en poids, et l’avoine, le triticale ou l’orge sont classés ainsi lorsqu’ils contiennent plus de 0,1%. La teneur maximale en ergot fixée par l’UE est de 0,05 % dans le blé dur et le blé tendre, c’est-à-dire 0,05 % ou 500 mg/kg p/p de sclérotes. Une teneur similaire est fixée pour les céréales en Australie et en Nouvelle-Zélande. Au Canada, les grains de céréales sont classés selon une échelle allant de 0,01 % de sclérotes d’ergot pour la qualité la plus élevée à 0,1 % pour la qualité la plus faible.

Dans l’UE, la DJT du groupe ergot est de 0,06 μg/kg pc par jour et la dose aiguë de référence (DARf) du groupe est de 1 μg/kg pc pour les alcaloïdes de l’ergot. L’exposition alimentaire la plus élevée se produit dans les pays où la consommation de pain et de petits pains de seigle est relativement élevée, en particulier chez les tout-petits et les enfants. Les niveaux maximaux pour les alcaloïdes de l’ergot de seigle dans l’alimentation animale sont de 3 mg/kg pour les bovins, les moutons et les chevaux, de 6 mg/kg pour les porcs et de 3 mg/kg pour la volaille.

Les effets secondaires de l’utilisation thérapeutique de l’ergotamine dans les préparations antimigraineuses comprennent des nausées et, plus rarement, des crampes abdominales et musculaires des extrémités inférieures, des diarrhées et des vertiges. À fortes doses, les effets aigus sont les suivants : vomissements, diarrhée, soif intense, démangeaisons, picotements et peau froide, pouls rapide et faible, confusion et coma. La mort peut s’ensuivre. L’effet chronique grave le plus souvent rapporté est l’ischémie des extrémités due à un vasospasme périphérique sévère (démontré par angiographie), entraînant une gangrène.

Les effets aigus d’une surdose d’ergotamine chez l’homme sont dus à ses effets vasoconstricteurs marqués. Des vomissements surviennent en raison de la stimulation des récepteurs centraux de la dopamine. L’administration chronique entraîne des lésions cardiovasculaires (voir Systèmes cardiaques, vasculaires et musculaires squelettiques, chapitre 46). Une hypertrophie et une hyperplasie médiane (muscle lisse) avec prolifération intimale, caractérisées par un afflux et une prolifération de cellules musculaires lisses, une production accrue de glycosaminoglycanes et une hypertrophie des cellules endothéliales, se produisent dans les artères et les artérioles, entraînant des lésions vasculaires occlusives dans les vaisseaux périphériques. Une valvulopathie proliférative peut se produire en raison de la stimulation des cellules stromales des valves cardiaques par le récepteur sérotoninergique 5HT2B. Une neuropathie périphérique avec atrophie des unités motrices affectées a également été décrite. Une surconsommation d’ergotamine a également été rapportée comme pouvant entraîner une encéphalopathie, des symptômes moteurs ou sensoriels focaux, des convulsions et un coma.

La puissante action ocytocique de l’ergotamine sur l’utérus gravide entraîne des contractions des muscles lisses. L’utilisation de l’ergotamine pour ses effets abortifs entraînait fréquemment une contraction excessive de l’utérus et causait souvent des dommages ischémiques au fœtus ; par conséquent, l’ergotamine est maintenant contre-indiquée pendant la grossesse. Cependant, le maléate d’ergométrine est prescrit dans le traitement actif du troisième stade du travail et dans la prévention ou le traitement de l’hémorragie du post-partum. Un surdosage d’ergométrine peut entraîner des convulsions et une gangrène.

L’utilisation du LSD provoque des signes de stimulation catécholaminergique, tels qu’une mydriase, une augmentation de la pression artérielle, une tachycardie, une élévation de la température corporelle, des tremblements et une hyperréflexie, ainsi que de graves distorsions perceptives et des hallucinations. Ces effets disparaissent généralement sur une période de 12 heures. Une utilisation à long terme peut précipiter une psychose persistante ou un trouble de la perception post-hallucinogène.

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