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Je suis hantée par le souvenir d’Anne Frank depuis si longtemps

Dans le salon de son petit appartement londonien, Eva Schloss, 83 ans, se remémore son enfance et explique comment les événements de ces années ont coloré le reste de sa vie. Juive autrichienne dont la famille a souffert aux mains des nazis pendant la Seconde Guerre mondiale, elle, son frère aîné et ses parents ont été envoyés à Auschwitz-Birkenau lorsqu’elle avait 15 ans, et seules elle et sa mère en sont ressorties.

Mais si Eva est l’une des nombreuses survivantes de l’Holocauste, il y a un élément de son histoire qui la rend unique : sa mère a épousé plus tard le père d’Anne Frank, faisant d’elle, pour un monde infiniment curieux, la demi-sœur posthume de l’une des victimes les plus célèbres de la guerre.

« C’était un homme très gentil, merveilleux, et un beau-père aimant », dit Eva à propos d’Otto Frank. « Mais il était très impliqué émotionnellement, toujours, avec Anne et la préservation de sa mémoire. Sa présence est devenue dévorante dans nos vies. »

C’était, admet-elle, une obsession parfois étouffante. « Il parlait d’elle continuellement et, je dois dire, je suis devenue un peu jalouse. » Tout comme ses enfants, des décennies plus tard. « Mes filles voulaient savoir pourquoi leur grand-père parlait toujours de quelqu’un d’autre, tout comme je m’énervais quand on me présentait comme sa demi-sœur. Je disais : « Je suis une personne moi-même ! ». Mais j’ai compris qu’on ne peut pas avoir de ressentiment envers quelqu’un qui n’est plus en vie. »

Eva a ensuite eu une vie bien remplie et, pendant quatre décennies, n’a pas parlé de ses expériences dans un camp de concentration. Ce n’est qu’après la mort d’Otto en 1980 qu’elle s’est sentie obligée d’assumer la responsabilité de maintenir le nom d’Anne Frank en vie. Elle a donné des conférences, visité des écoles et écrit des livres : Eva’s Story en 1988, The Promise en 2006, qui s’adresse, comme le journal de sa demi-sœur, aux jeunes lecteurs, et maintenant After Auschwitz. « J’avais déjà écrit sur la vie dans les camps, mais rien après. Cela peut paraître ridicule, mais j’ai trouvé la vie réelle beaucoup plus difficile. Il m’a fallu beaucoup de temps pour trouver la paix. »

Bien qu’une grande partie du nouveau livre s’attarde sur sa lutte pour mettre le passé derrière elle, elle aborde également la demi-sœur qu’elle a à peine connue dans la vie. Nées un mois avant Anne, les deux filles ont partagé un cercle d’amis de 11 à 13 ans dans leur Amsterdam d’adoption.

« Si vous faites partie de ces millions de personnes qui ont lu Le Journal d’Anne Frank, écrit-elle dans Après Auschwitz, vous pensez peut-être que vous en savez déjà beaucoup sur elle. Je ne connaissais pas cette Anne Frank, bien sûr. »

Le portrait qu’elle brosse est celui d’une fille précoce, sûre d’elle, intéressée par les garçons, les vêtements, les coiffures et les stars de cinéma. L’a-t-elle appréciée ? « Pas particulièrement. J’étais un garçon manqué et elle était tellement plus sophistiquée. Nous n’avions tout simplement pas les mêmes intérêts. »

Puis la guerre est intervenue et Anne et elle ne se sont plus jamais revues. En 1942, son frère et son père reçoivent l’ordre de se présenter dans un « camp de travail » allemand, obligeant Eva et sa mère à se cacher. Pendant deux ans, ils vivent dans la terreur d’être découverts. C’est en mai 1944, peu après avoir emménagé dans leur septième cachette en Hollande, qu’une infirmière néerlandaise les trahit auprès de la Gestapo. Ils ont été arrêtés, torturés et envoyés au camp de concentration d’Auschwitz-Birkenau. « La vie était pleine d’horreur et de peur », écrit-elle dans Après Auschwitz. « Imaginez la faim. Essayez d’imaginer la saleté. »

Eva Schloss bébé
Eva Schloss avec sa mère, Fritzi, et son frère aîné Heinz, qui est mort à Auschwitz. Photographie : Copyright Eva Schloss Collection

Huit mois plus tard, alors que l’Allemagne fait face à la défaite, ils sont libérés et entament le long voyage de retour.

En juin, la guerre terminée, ils atteignent Amsterdam. Ils retrouvent Otto Frank, dont la propre famille a également été détruite. Unis dans le deuil, la mère d’Eva et Otto commencent alors une vie commune, travaillant en tandem pour que le journal d’Anne soit publié.

« Ma mère et Otto ont eu un mariage très heureux. Ils étaient inséparables et c’était parfois difficile pour moi », raconte Eva. « Je ne l’avais jamais à moi et je ne comprenais pas, au début, comment elle pouvait être si heureuse avec quelqu’un qui n’était pas le père de ses enfants. À bien des égards », ajoute-t-elle, « je pense avoir surmonté assez rapidement ma souffrance à Auschwitz. Mais la perte des membres de ma famille, je n’ai jamais été tout à fait capable de l’accepter, à l’époque ou aujourd’hui. »

Elle est tombée en dépression et, à 16 ans, est devenue suicidaire.

Le Journal d’une jeune fille d’Anne Frank est devenu une sensation mondiale et, progressivement, une curieuse sorte de notoriété s’est attachée à Eva. Naturellement, elle le lit, mais n’est pas très impressionnée. « Je pouvais cependant en comprendre l’attrait. Dans les années 50 et 60, les gens commençaient à s’intéresser à ce qui s’était passé pendant la guerre, mais ils ne voulaient pas qu’on leur rappelle toutes les horreurs. Le livre d’Anne ne parlait pas du tout de l’Holocauste. Il parlait de la clandestinité. Ce n’était pas nouveau pour moi. Je m’étais aussi caché pendant la guerre, avant d’être capturé. Mais personne ne voulait entendre mon histoire. »

Au moment où sa mère et Otto Frank se sont mariés, en 1953, Eva avait déménagé à Londres. Elle voulait être photographe (elle dirigera plus tard un magasin d’antiquités), et c’est là qu’elle a rencontré son mari, Zvi Schloss, un juif allemand dont la famille avait échappé à l’internement en fuyant vers la Palestine.

Dans sa nouvelle maison, Eva voulait absolument fonder une famille et pour une raison précise. Lorsque son frère Heinz avait 12 ans, il était terrifié à l’idée de mourir. Leur père lui a expliqué qu’il n’y avait rien à craindre : quand on a des enfants, on vit à travers eux. « Mais que se passera-t-il si nous ne vivons pas assez longtemps pour avoir des enfants », répond-il. Heinz est mort à Auschwitz.

Pour Eva, tomber enceinte était donc impératif ; elle devait honorer sa mémoire. « Mais c’était difficile. J’avais toujours des problèmes mentaux et physiques, et beaucoup de difficultés à concevoir. »

Quand enfin elle y est parvenue, « cela m’a apporté un grand bonheur. »

Eva a eu trois filles, aujourd’hui âgées de 50 ans, et elle a cinq petits-enfants. A-t-elle le sentiment d’avoir été une bonne mère ? « C’est en fait un point très sensible entre mes enfants et moi », répond-elle. « Je pense que oui, et j’ai fait tout ce que je pouvais pour eux. Je les aimais beaucoup. »

Mais lorsque, dans un précédent livre, elle a écrit qu’elle était parvenue à avoir une vie normale malgré les horreurs qu’elle avait endurées, ses filles ont mis en doute la véracité de cette affirmation. Pourquoi ? « Vous savez, je ne sais pas. Je dois leur demander. Je ne sais pas ce qui a dû me manquer… Mais la douleur était encore avec moi, évidemment. »

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Otto Frank avec Fritzi, et les trois filles d’Eva en Cornouailles en 1965. Photographie : Copyright Eva Schloss Collection

Le spectre d’Anne Frank a également plané sur l’éducation de ses filles. C’est Otto Frank qui leur a présenté son journal, soulignant non seulement son importance, mais aussi sa signification personnelle pour elles. Elles l’ont toutes lu, dit Eva, « mais ne m’en ont pas parlé, si bien que je n’ai jamais vraiment su ce qu’elles ressentaient ». A-t-elle demandé ?  » Non. « 

C’est différent avec ses petits-enfants. Elle suggère qu’à bien des égards, elle a une meilleure relation avec eux, ou du moins une relation moins compliquée, qu’avec ses filles. « Peut-être parce qu’il y a une plus grande distance. Mais ils veulent savoir, ils veulent en parler avec moi. Elles sont intéressées. L’une de mes petites-filles – elle a 18 ans et étudie l’allemand – veut beaucoup se pencher sur mes origines familiales. Nous en parlons donc beaucoup plus ouvertement. »

Eva Schloss n’a pas choisi ce rôle – les livres, les conférences, les entretiens qu’elle donne dans les écoles pour lesquels elle a été récompensée par un MBE en 2012. Instead, the role was bequeathed to her – by her mother, and the man her mother married.

« I have two lives, » she says. « In one, I go out and travel the world and speak about Anne. This is not something I discuss at home. At home, I’m simply a housewife, a mother, a grandmother. »

After Auschwitz: My Memories of Otto and Anne Frank is published by Hodder & Stoughton on 11 April, £20. To order a copy for £15, including free UK p&p, go to guardian.co.uk/bookshop or call 0330 333 6846

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