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John Augustus Roebling

John Roebling est né à Mühlhausen, en Thuringe (qui fait maintenant partie de l’Allemagne), le 12 juin 1806. Il a obtenu une excellente éducation formelle et a été diplômé de l’Institut royal polytechnique de Berlin en 1826 avec un diplôme en génie civil. Après avoir travaillé pendant trois ans sur des projets gouvernementaux de construction de routes, il n’est pas satisfait de sa vie et des possibilités qui lui sont offertes en Allemagne. En 1831, Roebling et son frère, Karl, dirigent un groupe d’émigrants vers les États-Unis, où ils établissent une communauté agricole dans l’ouest de la Pennsylvanie.

Sans succès en tant qu’agriculteur, Roebling revient à l’ingénierie en 1837 et est employé par l’État de Pennsylvanie sur divers projets de canaux et de chemins de fer. Il s’intéresse à l’Allegheny Portage Railroad reliant les sections est et ouest du canal de Pennsylvanie, où il observe les difficultés rencontrées pour hisser et descendre les bateaux du canal bissectés sur les plans inclinés du chemin de fer. Roebling a suggéré d’utiliser des câbles d’acier pour le halage à la place des câbles en fibre encombrants et coûteux qui s’effilochaient et se séparaient rapidement. Il avait entendu parler d’expériences menées en Allemagne avec des câbles en fil métallique torsadé, mais n’en avait jamais vu. Il a fait un certain nombre d’expériences et a fini par convaincre le Conseil des travaux publics de l’État de tester son idée ; par conséquent, en 1841, Roebling a fabriqué le premier câble métallique en Amérique. Sa petite usine de Saxonburg, en Pennsylvanie, était équipée de machines qu’il avait lui-même conçues et fabriquées. À la fin des années 1840, l’usine de câbles métalliques a été déplacée à Trenton, N.J., où Roebling a ensuite élu domicile.

En 1844-1845, Roebling a construit sa première structure utilisant ses câbles métalliques. Il a érigé un aqueduc de canal en bois à travers la rivière Allegheny. Il se composait de sept travées, chacune de 162 pieds de long, toutes soutenues par deux câbles métalliques de 7 pouces. Après cette réalisation sans précédent, Roebling construit son premier pont suspendu en 1845-1846 ; il devait permettre à une autoroute de traverser la rivière Monongahela à Pittsburgh et comportait huit travées de 188 pieds chacune. Bien qu’il ait été devancé dans la construction de ponts suspendus en fil métallique par Charles Ellet, Jr, qui, en 1842, a introduit avec succès ce type de conception, Roebling a obtenu un plus grand succès et une plus grande éminence dans le domaine.

À bien des égards, l’œuvre la plus remarquable de Roebling est le pont suspendu ferroviaire pionnier construit aux chutes du Niagara entre 1851 et 1855. Cette structure a été commencée en 1847 par Ellet, qui s’est retiré du chantier en 1849 après avoir construit une passerelle. Roebling a construit le pont ferroviaire, consolidant ainsi sa réputation de premier constructeur de ponts suspendus en Amérique. Il construisit ensuite des ponts sur la rivière Allegheny à Pittsburgh (1860) et sur la rivière Ohio à Cincinnati (1867). Les techniques de construction spéciales de Roebling comprenaient l’enrobage des nombreux fils qui composaient les câbles. Il a également utilisé des câbles spéciaux de raidissement et de contreventement pour se protéger des intempéries et pour ajouter de la rigidité à l’ensemble de la structure.

Lorsque les plans d’un pont (le pont de Brooklyn) sur l’East River reliant le bas de Manhattan et Brooklyn ont été relancés dans les années 1860, Roebling a été nommé ingénieur en chef du projet mammouth. Ses plans sont approuvés en 1869 et les travaux sont sur le point de commencer lorsque Roebling subit l’accident qui lui coûtera la vie. Le 28 juin, alors qu’il travaille sur le chantier du pont, un ferry-boat heurte le pilier sur lequel Roebling se tient et lui écrase le pied. Les orteils blessés sont amputés, mais le tétanos s’installe et il meurt le 22 juillet 1869. Le pont de Brooklyn, achevé 14 ans plus tard sous la supervision du fils de Roebling, Washington, reste un monument durable aux Roeblings.

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