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La réponse de la Floride au poisson-lion envahissant ? Si vous ne pouvez pas les battre, mangez-les

Pour les gens de Forever Young Charter Company, les préparatifs du Upper Keys Lionfish Derby commencent plusieurs jours à l’avance. Le propriétaire Tony Young et son équipe remplissent les bouteilles de plongée et préparent leur équipement afin que le matin du derby, ils puissent être sur l’eau très tôt.

Bien qu’il soit possible d’attraper un poisson-lion avec une canne et un moulinet, le nom du jeu le jour du derby est la vitesse, et la plupart des équipes utilisent des techniques de pêche au harpon afin d’attraper le plus de poissons possible. Lors du derby le plus récent, qui s’est déroulé dans les eaux autour de Key Largo du lever au coucher du soleil pendant trois jours en septembre dernier, 14 équipes se sont affrontées pour avoir la chance de gagner 1 000 dollars.

Mis en place par la Reef Environmental Education Foundation (REEF), l’objectif du Upper Keys Lionfish Derby et d’autres comme lui est de réduire le nombre de poissons-lions invasifs, diminuant ainsi leur impact sur l’écosystème récifal.

Un ZooKeeper, un dispositif de confinement permettant de retenir en toute sécurité les poissons-lions harponnés. (Photo courtoisie de Forever Young)

Un ZooKeeper, un dispositif de confinement permettant de retenir en toute sécurité les poissons-lions harponnés. (Photo courtoisie de Forever Young)

Avant que le soleil ne se lève dimanche, Young et son équipe étaient déjà sur l’eau. « Nous étions déjà sur notre premier spot au moment où le soleil se levait à l’horizon, et nous avons sauté sur notre première plongée alors qu’il y avait à peine assez de lumière pour pénétrer dans la colonne d’eau afin que nous puissions voir ce que nous faisions. »

En plongeant dans la lumière du petit matin, Young a repéré un groupe de poissons-lions sur la tête de corail. Prenant soin de ne pas endommager le récif, Young a commencé à pêcher à la lance, rangeant ses prises dans un récipient en PVC à ses côtés. À la fin de la journée, l’équipe de Young avait attrapé 206 poissons-lions, perdant de peu la compétition face à une autre équipe.

Une espèce invasive introduite

Les poissons-lions sont originaires des eaux autour de l’Indonésie, dans la région océanique Indo-Pacifique. Le problème du poisson-lion a commencé il y a plus de 25 ans, lorsque les premiers poissons ont été relâchés dans les eaux du sud de la Floride, très probablement par le commerce des aquariums. Depuis, leur nombre a augmenté de façon exponentielle et ils se sont répandus dans les Caraïbes et le golfe du Mexique, aussi loin au sud que la Colombie et le Venezuela et aussi loin au nord que la Caroline du Nord.

Le poisson-lion peut atteindre une longueur de 18,5 pouces et possède des épines venimeuses qui empêchent les autres espèces marines de le manger. Ils sont aussi eux-mêmes des prédateurs.

« Ils modifient la composition de nos communautés de poissons de récif », explique Stephanie Green, biologiste marine à l’Université de l’Alberta, qui étudie les effets des poissons-lions envahissants depuis près de dix ans. « Le poisson-lion est un prédateur invasif. Il consomme principalement des poissons mais aussi des crustacés. Il y a plus de 150 espèces de poissons des Caraïbes que nous avons documentées dans leur régime alimentaire. »

Un poisson-lion capturé en Floride. (Photo courtoisie de Forever Young Charter Company)

Un poisson-lion pêché en Floride. (Photo gracieusement fournie par Forever Young Charter Company)

Dans les zones où le nombre de poissons-lions est élevé, Green a constaté que la densité des espèces indigènes était réduite jusqu’à 90 % – et beaucoup de ces espèces indigènes jouent un rôle vital dans l’écosystème du récif. Par exemple, les poissons-lions sont connus pour s’attaquer aux poissons-perroquets juvéniles, qui autrement grandiraient pour manger les algues du corail, permettant ainsi à ce dernier de prospérer. Le poisson-lion mange également d’autres espèces qui sont importantes sur le plan écologique en tant que nettoyeurs qui éliminent les parasites des autres poissons. Le poisson-lion a également affecté les populations de mérous et de vivaneaux, déjà mises en péril par la surpêche.

Malgré les effets négatifs du poisson-lion, le but des derbies n’est pas d’éradiquer les populations envahissantes. Green doute que cela puisse être fait. « Nous n’allons pas éradiquer le poisson-lion, mais nous pouvons certainement garder leurs populations sous contrôle afin de pouvoir gérer leurs effets sur le système », dit-elle.

Dans l’ensemble, les derbies REEF ont permis de retirer plus de 23 000 poissons-lions invasifs depuis 2009. Au total, le derby de cette année a permis de récolter 1 192 poissons-lions dans les eaux entourant Key Largo.

La pêche à la ligne a permis de récolter des poissons-lions dans les eaux entourant Key Largo.

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