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La véritable histoire du meurtre de Gianni Versace

Il y a vingt ans, South Beach, en Floride, n’était pas un endroit qui accueillait les lève-tôt. C’était une scène hédoniste où l’on se promenait sur la plage, où l’on dansait dans les boîtes de nuit et où régnait une foule de mannequins, de musiciens, d’acteurs et de bohémiens – pour autant que ces bohémiens aient l’air bien sur des rollers portant un string. Mais dans ce monde indolent, il y avait des gens motivés et ambitieux, et personne d’autre que le maire officieux de South Beach lui-même : le designer Gianni Versace. Le matin du 15 juillet 1997, le fondateur italien de 50 ans d’un empire de la mode glamour était debout dès 6 heures du matin. Il passait des appels à Milan, travaillait encore un peu, puis se glissait hors de son manoir pour se rendre au News Café, situé à trois pâtés de maisons de chez lui.

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Le manoir de South Beach de Versace, Casa Casuarina, est devenu un mémorial officieux pour le designer assassiné dans les jours qui ont suivi sa mort.
ROBERTO SCHMIDT/AFPGetty Images

Un habitué du restaurant branché d’Ocean Drive, Versace a acheté un café, échangé des salutations avec le gérant, pris des numéros de Vogue et du New Yorker, et est retourné à Casa Casuarina, l’opulente villa palatiale qu’il avait dépensé des millions à acquérir et à rénover. Il gravit cinq marches de marbre et glissa sa clé dans la serrure du portail en fer.

A ce moment précis, un homme brun portant un short jusqu’aux genoux, un débardeur gris, une casquette de baseball et un sac à dos déferla sur les mêmes marches de marbre.

Andrew Cunanan a abattu Gianni Versace, deux fois, dans le style d’une exécution. Puis il s’est retourné et s’est éloigné avec désinvolture. Cunanan, 27 ans, décrit par sa propre mère comme un « prostitué homosexuel de grande classe », était déjà un homme recherché – un suspect pour quatre meurtres dans trois États – et s’était caché à Miami plus de deux mois auparavant. La police l’a rapidement identifié comme le meurtrier de Versace, et la chasse effrénée d’un homme que les médias ont qualifié de tueur en série a dominé le cycle des nouvelles.

Pendant que la police ratissait la région de Miami, les frères et sœurs brisés de Versace, Donatella et Santo, ont pris l’avion depuis Milan. Ils ont réclamé le corps de Gianni et sont retournés en Italie où, le 22 juillet 1997, une semaine après son assassinat, Versace a eu droit à des funérailles dignes d’un prince au Duomo, la cathédrale flamboyante de Milan datant du XIVe siècle.

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Vue aérienne de l’ancien manoir de Gianni Versace.
Al Diaz/Miami Herald/MCTGetty Images

Alors que les équipes de tournage se disputaient l’espace à l’extérieur, plus de 2 000 personnes ont défilé devant le mémorial, dont beaucoup portaient Versace : Naomi Campbell, son mannequin préféré, Anna Wintour et Karl Lagerfeld, ses champions dans l’industrie de la mode, et la princesse Diana, sa cliente la plus célèbre. Elton John et Sting, ses amis les plus célèbres, ont clôturé la cérémonie par une interprétation émouvante de « The Lord is My Shepherd », un psaume choisi par l’équipe de Versace. À la fin du chant, les sons des pleurs ont résonné dans toute l’église.

Les coups de feu qui ont déchiré le calme étouffant d’Ocean Drive ce jour-là ne se sont, à certains égards, jamais complètement tus. Dans sa fusion de la violence impitoyable avec le monde exclusif et raréfié de la célébrité – un acte qui a montré en un instant à quel point les riches et les célèbres peuvent être sans défense – le crime a eu presque le même impact culturel que d’autres meurtres très médiatisés, comme celui de Sharon Tate en 1969 par la « Famille » de Charles Manson et la mort du couple de Beverly Hills Jose et Kitty Menendez en 1989.

Mais ces actes horribles ont des motifs qui leur sont attachés, aussi psychotiques et sauvages que ces motifs puissent être. Dans le cas de Versace, cependant, le « pourquoi » est resté un mystère. Cunanan n’a dit à personne pourquoi il avait tué Versace et n’a rien écrit. Les rumeurs ont couru qu’il s’était lancé dans une folie meurtrière pour découvrir qui l’avait infecté avec le VIH. Cependant, l’autopsie a révélé que Cunanan n’avait pas le virus. (Les membres de la famille de Versace ont toujours maintenu que le styliste n’avait pas le VIH.)

Le 23 juillet 1997, moins de deux semaines après le meurtre de Versace, le corps d’Andrew Cunanan a été retrouvé dans une péniche au large de Miami Beach. Il s’était tiré une balle dans la tête avec la même arme que celle utilisée pour ôter la vie à trois de ses victimes, dont Versace. Le suicide de Cunanan a mis fin à la chasse à l’homme à l’échelle nationale, mais il a marqué le début d’une recherche de réponses qui a duré deux décennies.

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La police a retrouvé le corps d’Andrew Cunanan dans une péniche au large de Miami Beach le 23 juillet, moins de deux semaines après avoir assassiné Versace.
ROBERT SULLIVAN/AFPGetty Images

La prochaine série télévisée de FX, The Assassination of Gianni Versace, deuxième volet de la franchise American Crime Story de Ryan Murphy, tentera de combler les lacunes de ce crime, en faisant la lumière sur le pourquoi et le comment. Murphy est fasciné non seulement par le monde pailleté de Versace, mais aussi par les forces culturelles qui ont façonné Cunanan et rendu difficile le suivi de sa folie meurtrière.

« Il n’a pas été attrapé parce qu’il visait les homosexuels, et les gens s’en fichaient », a déclaré Murphy à Entertainment Weekly. « Plus j’avais lu sur le sujet, plus j’étais effaré par le fait qu’il n’était vraiment autorisé à s’en tirer qu’à cause de l’homophobie. »

Ce n’est pas comme si les forces de l’ordre n’avaient pas essayé. Les forces de police du Minnesota, où les deux premiers hommes ont été tués, et de Chicago, lieu du troisième meurtre, ont jeté toutes les forces vives possibles pour enquêter sur les crimes de Cunanan et tenter de le localiser. Avant même qu’il ait refait surface à Miami, le FBI a placé Cunanan sur sa liste des dix fugitifs les plus recherchés, et la série à succès America’s Most Wanted, a consacré un segment entier à cette affaire.

Depuis qu’il a commis sa série de meurtres horribles, la vie d’Andrew Cunanan a été étudiée à la recherche d’indices. Il ne semblait pas destiné à l’infamie criminelle. Cunanan est issu d’une famille de la classe moyenne de San Diego. Son père était un agent de change d’origine philippine au succès variable et sa mère une femme au foyer italo-américaine qui aurait souffert de troubles mentaux.

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Cunanan a fréquenté la prestigieuse Bishop’s School de San Diego. Une légende manuscrite sous sa photo de l’album de fin d’année, prise en 1987, indique « le plus susceptible de rester dans les mémoires »
AP

L’influence la plus formatrice de Cunanan a peut-être été l’école d’élite Bishop’s School à La Jolla, qu’il a fréquentée de 1981 à 1987. Ses parents se sont battus pour payer les frais de scolarité de l’école privée, hypothéquant leur maison pour que leur plus jeune enfant puisse y aller. Cunanan a caché sa véritable origine à ses camarades de classe et a laissé entendre qu’il venait d’un milieu privilégié, voire de la royauté. Il n’a pas caché qu’il était gay alors qu’il était au lycée et a cultivé un personnage scandaleux et insouciant de mauvais garçon riche.

« Bien que Bishop’s s’efforçait d’être nourrissant, cela n’a fait qu’intensifier la colère sous-jacente d’Andrew et son penchant déjà bien développé pour prétendre être quelqu’un qu’il n’était pas », a écrit la journaliste Maureen Orth dans son livre Vulgar Favors : Andrew Cunanan, Gianni Versace, and the Largest Failed Manhunt in U.S. History, qui a servi de source principale pour la série télévisée à venir. (Dans une récente déclaration, la famille Versace a clairement indiqué qu’elle estime que le livre d’Orth est « plein de ragots et de spéculations » et que la série de Murphy est « une œuvre de fiction ». »)

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Des dîneurs de l’hôtel Breakwater à Miami sont assis à côté d’une affiche du FBI représentant Andrew Cunanan. La photo a été prise le 24 juillet, un jour après que la police ait trouvé Cunanan mort.
ROBERT SULLIVAN/AFPGetty Images

Malgré le QI apparemment élevé de 147 de Cunanan (statistiquement plus élevé que 99,9 % de la population), ses notes n’étaient pas brillantes à Bishop’s. Après avoir obtenu son diplôme, il s’est inscrit à l’Université de Californie, à San Diego, mais a rapidement abandonné ses études, se liant d’amitié avec des hommes riches et âgés pour payer son loyer, ses vêtements, ses sorties en boîte et ses voyages. Il serait devenu dépendant des drogues – cocaïne et méthamphétamine – et de la pornographie sadomasochiste.

À la fin de 1996, après qu’un petit ami plus âgé et riche l’ait coupé les vivres (l’homme aurait été agacé par le harcèlement de Cunanan pour une Mercedes), Cunanan a commencé à perdre le contrôle. Il quitte la Californie en avril 1997 et achète un aller simple pour Minneapolis, où il dit vouloir « régler quelques affaires » avec deux amis. Ces amis – Jeff Trail, un vétéran de la guerre du Golfe, et David Madson, un architecte prospère que Cunanan avait brièvement fréquenté – allaient finalement devenir ses premières victimes.

Il a battu Trail à mort avec un marteau à griffes dans l’appartement de Madson et a enroulé le corps dans un tapis. Lorsque Madson est rentré chez lui plus tard dans la journée, Cunanan semblait l’avoir retenu en captivité ; Madson a été retrouvé mort plusieurs jours plus tard avec des blessures par balle à la tête.

Cunanan, qui s’était en quelque sorte procuré l’arme de calibre 40 de Trail, s’est ensuite rendu à Chicago. En moins d’une semaine, le corps de Lee Miglin, un riche promoteur immobilier de 72 ans, est retrouvé chez lui, horriblement matraqué et poignardé, avec des signes indubitables de torture. L’insensibilité de Cunanan était devenue extrême : après le meurtre, Cunanan se serait rendu dans la cuisine et se serait préparé un sandwich au jambon. Puis il a volé la Lexus de Miglin et a pris la route. La famille de Miglin est restée inflexible sur le fait que le père marié n’a jamais connu son agresseur.

Une chasse à l’homme s’est engagée pour retrouver Cunanan. Lorsqu’on a appris que la police le suivait à la trace grâce au téléphone de voiture qui se trouvait dans son véhicule volé, Cunanan, qui s’était alors rendu dans le New Jersey, aurait entendu la nouvelle à la radio. Il a arraché le téléphone, mais savait qu’il aurait besoin d’une autre voiture – il s’est donc arrêté sur le parking d’un cimetière et a tué William Reese, un gardien de l’établissement, avant de voler le pick-up rouge de l’homme. Puis Cunanan a disparu.

L’un des aspects les plus frappants de la vie d’Andrew Cunanan est que, s’il s’intéressait à l’art, à la mode, à la littérature et aux voyages – son cadavre a été retrouvé à côté d’une pile de magazines, dont Vogue -, il n’a à aucun moment essayé de faire une carrière qui l’aurait placé dans ces univers de façon légitime.

Il était, à cet égard, le contraire de Gianni Versace.

Le 2 décembre 1946, Gianni Versace est né à Reggio de Calabre, la pointe de la  » botte  » italienne, fils d’un vendeur d’appareils électroménagers et de la couturière du village. Il n’était pas très intéressé par l’enseignement en classe. L’endroit où il voulait être était l’atelier de sa mère, où Franca Versace confectionnait de magnifiques robes de mariée pour les jeunes filles de leur communauté.

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Gianni Versace enfant
Archivio GBB / CONTRASTO/Redux

« Pourquoi ne sors-tu pas jouer avec tes amis ? » Franca a demandé à Gianni, selon le livre House of Versace de Deborah Ball. Il a répondu : « Je ne veux pas. Je veux que tu me montres comment tu fais les vêtements. »

Au milieu de la vingtaine, Versace était à Milan, le nouvel épicentre chaud de la mode, gagnant un salaire à six chiffres par an en tant que designer. Sa première collection est présentée le 28 mars 1978 à la Permanente, un musée d’art contemporain. Il est devenu la coqueluche de Milan avec ses vêtements provocants, déclenchant une rivalité amère avec Giorgio Armani. Le dicton disait « Armani habille la femme, Versace habille la maîtresse »

« Non seulement il était un brillant designer, mais aussi un brillant marketeur… il a été le premier à faire venir les célébrités aux premiers rangs », s’est souvenu la rédactrice en chef de Vogue, Anna Wintour, dans une interview à Dateline peu après sa mort. « Il a été le premier à utiliser des actrices et des stars du rock dans ses campagnes publicitaires. Il a compris l’importance de faire connaître son nom et son image au niveau mondial. »

Versace est devenu l’un des créateurs les plus célèbres de l’époque, et on lui attribue la création du phénomène du top model. Il a fait de Linda Evangelista, Christy Turlington et de sa favorite des défilés, Naomi Campbell, des stars. Plus encore, son esthétique offrait un contraste rafraîchissant avec la simplicité architecturale de ses prédécesseurs. Les créations de Versace sont vibrantes, sensuelles et amusantes. « Il a compris que l’idée de s’habiller n’est pas tant de se couvrir que d’être attirant », explique Hal Rubinstein, expert en mode, auteur et ami de Versace. « Il croyait qu’il fallait s’habiller pour attirer l’attention. »

Le top model Naomi Campbell embrasse le créateur Gianni Versace lors de la finale de son défilé printemps-été 1992.

Il avait également le don de découvrir – et de nourrir – les talents bruts. « Gianni m’a prise dans son défilé alors que j’avais deux photos dans mon book et que je n’étais pas du tout célèbre », se souvient le top model et auteur-compositeur-interprète Carla Bruni. « Nous étions jeunes et fragiles. Il nous traitait comme si nous étions des princesses, comme si nous faisions partie de sa famille. » Les femmes choisies par Versace n’étaient pas seulement considérées comme des véhicules pour poser ses vêtements – elles faisaient partie de son monde. Et le monde de Versace était un endroit où tout le monde voulait être.

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Versace pose avec un groupe de ses modèles préférés, dont Naomi Campbell, Cindy Crawford, Linda Evangelista et Claudia Schiffer.
Vittoriano RastelliGetty Images

C’est ce qui a fait ressortir la rage meurtrière d’Andrew Cunanan – était-ce la sphère de célébrités, de mannequins et de belles personnes qui gravitait autour de Gianni Versace ? Était-ce sa célébrité ? Ou était-ce une sorte d’obsession maladive ? Les deux hommes se seraient rencontrés une fois en 1990 dans une boîte de nuit de San Francisco, mais peu de gens croient qu’il y avait une véritable relation entre eux.

Le 11 mai 1997, deux jours après avoir tué sa quatrième victime dans le New Jersey, Cunanan est arrivé à Miami et a réservé une chambre pour 26,99 dollars à l’hôtel Normandy Plaza, un endroit miteux situé à quatre miles au nord du manoir de Versace. Il aurait passé son temps à se droguer, à manger du fast-food, à voler et à fréquenter des boîtes de nuit gay, où il aurait recherché des hommes plus âgés. La veille du jour où il a tué Versace, Cunanan était à court d’argent et avait quitté l’hôtel sans payer sa note.

De nombreuses critiques ont depuis été adressées au FBI pour ne pas avoir anticipé que Cunanan se dirigerait vers Miami en premier lieu, et plus particulièrement vers South Beach, le « palais du plaisir gay » de l’Amérique. Les critiques des forces de l’ordre disent que si des tracts avec le visage de Cunanan avaient circulé dans la communauté gay, il aurait été identifié rapidement.

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Donatella Versace et Gianni Versace
Ron Galella/WireImageGetty Images

« Si le FBI connaissait mieux le monde gay du sud de la Floride, Andrew Cunanan […]n’aurait jamais pu vivre librement dans le sud de la Floride pendant deux mois », écrit Orth dans son livre Vulgar Favors. « Une chasse à l’homme à l’échelle nationale qui a coûté des millions a donné peu de résultats. »

Les accusations sur qui aurait pu en faire plus et plus tôt sont devenues académiques alors que la famille de Versace essayait d’aller de l’avant sans lui. Sa jeune sœur et muse Donatella a sombré dans la toxicomanie, manquant de perdre sa place dans l’entreprise, avant d’entrer en cure de désintoxication à l’instigation d’Elton John. Santo Versace, qui supervisait l’aspect commercial de la marque Versace depuis 1977, est entré en conflit avec Donatella après la mort de leur frère. Au cours des sept dernières années, cependant, l’entreprise a fait un retour fracassant avec Santo et Donatella aux commandes. Aujourd’hui, l’empire Versace, toujours propriété privée de la famille, est évalué à 1,7 milliard de dollars.

« Donatella et Santo ont tout gardé ensemble. Ils ont gardé la maison, ils ont gardé le nom. C’est comme ça que son frère aurait fait », dit Bruni, qui, comme tous ceux qui ont habité le monde de Versace, est encore ravagée par sa mort 20 ans plus tard. « C’était juste si brutal et si horrible. Gianni était si proche… et puis tout d’un coup, il n’était plus là. »

« Un enfant malade a appuyé sur la gâchette », dit Rubinstein, qui a dîné au Shun Lee Palace avec Versace et son partenaire depuis 15 ans, Antonio D’Amico, peu avant le meurtre. « Quels que soient les problèmes qu’il avait en lui, il a éliminé de la Terre un homme incroyablement talentueux. »

La famille Versace estime que le styliste ne connaissait pas Cunanan. À ce moment de sa vie, disent-ils, Versace était un bourreau de travail qui se couchait tôt, et chérissait sa relation engagée à long terme.

En fin de compte, personne ne sait avec certitude si ces deux hommes très différents se sont croisés avant le 15 juillet 1997, ni pourquoi Cunanan a choisi Versace pour le tuer ce jour-là. Ryan Murphy tentera d’expliquer l’énigme sordide, perdue et destructrice qu’est Andrew Cunanan dans sa prochaine série – combien il s’approche de la vérité, c’est ce que tout le monde devine.

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