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Les femmes dans l’histoire du monde : MODULE 6

Quel est le langage de la conquête ? Quelle langue les gens parlent-ils lorsqu’ils se battent pour des terres et l’autonomie, ou se rencontrent pour négocier ? Pendant la conquête du Mexique, l’espagnol et le nahuatl – les langues maternelles des conquistadors et des Mexica – ont gagné en puissance. Le maya, l’otomí et des centaines d’autres langues étaient parlés en Méso-Amérique au début du XVIe siècle. Pourtant, Hernán Cortés ne comprenait que l’espagnol. Chaque fois qu’il rencontrait des alliés indigènes ou affrontait des ennemis, chaque fois qu’il demandait de la nourriture pour ses hommes ou qu’il cherchait à s’orienter en terrain montagneux, il s’appuyait sur des actes de traduction périlleux et délicats. Au début, l’espagnol était traduit en maya puis en nahuatl, plus tard ce serait le nahuatl en espagnol ou l’inverse. De 1519 à 1526, Cortés a fait confiance aux traductions et aux conseils d’une femme, qui a traversé le Mexique à ses côtés. Elle s’appelait doña Marina en espagnol, Malintzin en nahuatl. Aujourd’hui, elle est souvent appelée Malinche.

Biographie de doña Marina
En 1519, peu après l’arrivée de Cortés sur la côte du Golfe du Mexique, cette jeune femme fait partie des 20 esclaves offerts aux conquistadors espagnols par un seigneur maya. Baptisée Marina, elle s’est distinguée de manière extraordinaire, devenant un élément essentiel des ambitions logistiques et des efforts politiques des Espagnols. Elle a servi de traductrice, de négociatrice et de médiatrice culturelle. Elle était également la concubine de Cortés et a donné naissance à leur fils, Martín. En 1524, elle est mariée au conquistador Juan de Jaramillo, et devient à nouveau mère – cette fois d’une fille, María.

Les schémas quotidiens de la vie de doña Marina ne peuvent pas être bien documentés. Elle a peut-être reçu une éducation formelle dans son enfance, mais elle a aussi souffert de l’abandon et de l’esclavage. Et malgré tout le respect que le titre de « doña » et le suffixe révérencieux « -tzin » (en malintzin) impliquent, elle a enduré des jours difficiles. Elle a survécu au massacre des indigènes à Cholula, à la conquête de Tenochtitlan, à une marche éreintante avec Cortés et ses hommes jusqu’au Honduras et retour. Elle a été témoin de la mort de centaines de personnes et a porté les enfants de deux hommes espagnols. Quelle que soit sa capacité à négocier les différences culturelles, elle est morte jeune – en 1527 ou avant – et n’avait probablement pas plus de 25 ans.

Sources du XVIe siècle – Doña Marina et Malintzin
Comme pour tant de femmes du passé, aucun des mots réels de doña Marina n’a survécu, bien que les descriptions écrites par les conquistadors qui la connaissaient et s’appuyaient sur elle soulignent ses capacités linguistiques. Bernal Díaz del Castillo, qui a marché avec Cortés, affirme qu’elle était belle et intelligente, qu’elle pouvait parler le nahuatl et le maya. Sans elle, dit-il, les Espagnols n’auraient pas pu comprendre la langue du Mexique. Le récit de Díaz est le plus généreux de tous les conquistadors, mais il a été écrit des décennies après la conquête – son histoire de témoin oculaire filtrée par la mémoire. En revanche, le conquistador qui a le mieux connu cette femme, Hernán Cortés, ne mentionne doña Marina que deux fois dans ses lettres au roi d’Espagne. Son apparition dans la deuxième lettre est devenue la plus célèbre. Ici, il ne la décrit pas par son nom mais comme « la lengua… qui est une India desta tierra » (la langue, la traductrice… qui est une Indienne de cette terre).

Les sources indigènes du XVIe siècle dépeignent Malintzin à travers ses actes. Le Codex florentin, l’une des descriptions nahuatl les plus complètes de la conquête, fait allusion à la bravoure de Malintzin – comme lorsqu’elle parle depuis le toit d’un palais, ordonnant qu’on apporte de la nourriture aux Espagnols, ou à d’autres moments de l’or. Sur les images, Malintzin apparaît comme une jeune femme bien habillée, souvent debout entre des hommes qui communiquent et négocient grâce à ses compétences multilingues. Les scènes du Lienzo de Tlaxcala, qui ne sont plus que des fragments d’un ensemble plus vaste d’images, s’inspirent des techniques et des conventions picturales de la pré-conquête. À l’instar de Malintzin elle-même, le Lienzo est à cheval entre les pratiques autochtones de la pré-conquête et l’intervention européenne. Les peintures indigènes de Malintzin datant du XVIe siècle ne portent pas la signature de leur auteur, et beaucoup sont postérieures à sa mort. Nous ne pouvons pas dire si elle aurait approuvé l’une ou l’autre de ces images. Parce que si peu de femmes font surface dans les représentations indigènes de la conquête, son apparition répétée confirme que les Nahuas, et pas seulement les Espagnols, reconnaissaient son importance.

Sources récentes-Malinche, Doña Marina, Malintzin
Depuis le XVIe siècle, la réputation de doña Marina n’est restée ni statique ni établie. Certains l’ont condamnée comme traîtresse et collaboratrice parce qu’elle a aidé les Espagnols, accélérant ainsi la disparition du Mexique indigène et la montée de la domination étrangère. Pour d’autres, elle était une stratège accomplie. Passée à Cortés comme esclave et forcée de voyager à ses côtés, quelles étaient ses options de survie si elle ne traduisait pas, si elle ne portait pas son enfant ? Et parce qu’elle a donné un fils à Cortés, doña Marina a été considérée comme la mère du premier métis mexicain. Leur enfant ne pouvait pas être le premier, mais son union avec Cortés – littéralement et métaphoriquement – la lie inextricablement à l’histoire du mestizaje.

De nombreux textes et images mexicains parlent de ces compréhensions conflictuelles. Deux œuvres bien connues du milieu du 20e siècle sont le tableau d’Antonio Ruiz, El sueño de la Malinche (« Le rêve de Malinche ») et l’essai d’Octavio Paz, « Les fils de Malinche », dans lequel il fustige doña Marina en tant que mère violée de la nation mexicaine.

Plus récemment, à la fin des années 1960 et au début des années 1970, des écrivains, des artistes et des militants chicanas ont commencé à repenser l’histoire de Malinche. Dans les sources du XVIe siècle, ils n’ont trouvé ni victime ni traître, mais la force d’une survivante. Malinche n’a pas choisi son destin, mais elle ne s’est pas non plus effondrée face à l’adversité. Les poèmes d’Adaljiza Sosa-Ridell et de Carmen Tafolla explorent le destin de Malinche et sa capacité à négocier des exigences culturelles difficiles et concurrentes. Leurs récits s’attaquent également à la violence de la colonisation – dans l’histoire, au Mexique et aux États-Unis. Les histoires qu’elles racontent sont des histoires de femmes indigènes et chicana, mais aussi de frontières politiques mouvantes.

La violence de la conquête espagnole et les dilemmes qu’elle a déclenchés persistent dans le présent. On nous le rappelle en comparant deux œuvres d’art contemporaines : La Malinche, de Santa Barraza, et Malinche, de Jimmie Durham. La première, qui dépeint la belle et vivifiante Malintzin, est une minuscule image réalisée sur métal, elle évoque les ex-voto et autres images dévotionnelles du Mexique. Si elle ne nie pas les horreurs de la conquête chrétienne, elle peint un monde où beauté et violence coexistent. En revanche, la sculpture de Jimmie Durham souligne le côté sombre de l’histoire de la Malinche. Il n’y a rien de rédempteur dans la vision de Durham – Malinche a beau porter des bijoux et des plumes dans les cheveux, aucune beauté ne fait surface, aucun espoir ne surgit.

L’une ou l’autre de ces images est-elle moins « vraie » que la doña Marina des souvenirs nostalgiques de Díaz del Castillo ou que la Malintzin décrite par les scribes nahua dans le Codex florentin ? C’est l’une des questions que pose cette collection de sources. Une deuxième question qu’elles suscitent : l’histoire de la vie d’un individu a-t-elle une fin ? En suggérant comment la vie d’une femme a pris forme puis a été remodelée au cours du XXe siècle, en traçant la vie après la mort de Malinche, ces sources impliquent que l’histoire est plus vivante lorsqu’elle ne cherche pas à comprendre les individus à un seul moment du passé. Pour comprendre le langage de la conquête, il pourrait donc être nécessaire d’explorer la manière dont les vivants se souviennent des défunts, et dont les récits anciens transfigurent le présent.

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