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L’histoire du baiser

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Le baiser n’est pas universel chez les êtres humains et, aujourd’hui encore, certaines cultures ne lui font pas de place. Cela suggère qu’il n’est pas inné ou intuitif, comme il nous semble si souvent.

Une possibilité est que le baiser est un comportement appris qui a évolué à partir du « kiss feeding », le processus par lequel les mères de certaines cultures nourrissent leurs bébés en faisant passer des aliments mastiqués de bouche à bouche. Pourtant, certaines cultures indigènes actuelles pratiquent l’alimentation par le baiser mais pas le baiser social.

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Or, le baiser pourrait être une forme culturellement déterminée de comportement de toilettage, ou, au moins dans le cas du baiser profond ou érotique, une représentation, un substitut et un complément aux rapports sexuels avec pénétration.

Quoi qu’il en soit, le comportement de baiser n’est pas unique aux êtres humains. Des primates tels que les singes Bonobo s’embrassent fréquemment ; les chiens et les chats se lèchent et se caressent entre eux et avec les membres d’autres espèces ; même les escargots et les insectes se livrent à des jeux antennaires. Il se pourrait que, plutôt que de s’embrasser, ces animaux soient en fait en train de se toiletter, de se sentir ou de communiquer entre eux, mais même dans ce cas, leur comportement implique et renforce la confiance et les liens affectifs.

Les textes védiques de l’Inde ancienne semblent parler de baisers, et le Kama Sutra, qui date probablement du IIe siècle, consacre un chapitre entier aux modes de baisers. Certains anthropologues ont suggéré que les Grecs ont appris le baiser érotique des Indiens lorsque Alexandre le Grand a envahi l’Inde en 326 avant notre ère. Mais cela ne signifie pas nécessairement que le baiser érotique est originaire de l’Inde, ni même qu’il n’est pas antérieur aux racines orales des textes védiques.

Dans Homère, qui date du 9e siècle avant notre ère, le roi Priam de Troie embrasse de façon mémorable la main d’Achille pour implorer la restitution du cadavre de son fils :

Craint, ô Achille, la colère du ciel ; pense à ton propre père et aie pitié de moi, qui suis le plus à plaindre, car je me suis endurci comme jamais homme ne s’est endurci avant moi, et j’ai porté à mes lèvres la main de celui qui a tué mon fils.

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Dans les Histoires, qui remontent au Ve siècle avant notre ère, Hérodote parle du baiser chez les Perses, qui saluaient les hommes de même rang par un baiser sur la bouche et ceux de rang légèrement inférieur par un baiser sur la joue. Il rapporte également que, parce que les Grecs mangeaient de la vache, qui était sacrée pour les Égyptiens, ces derniers refusaient de les embrasser sur la bouche.

Le baiser figure également dans l’Ancien Testament. Déguisé en Esaü, Jacob dérobe la bénédiction de son frère en embrassant leur père aveugle Isaac. Dans le Cantique des Cantiques, qui célèbre l’amour sexuel, l’un des amants implore :  » Qu’il m’embrasse avec les baisers de sa bouche, car ton amour vaut mieux que le vin.’

Sous les Romains, le baiser se répand. Les Romains embrassaient leurs partenaires ou leurs amants, leur famille et leurs amis, ainsi que les souverains. Ils distinguaient le baiser sur la main ou la joue (osculum) du baiser sur les lèvres (basium) et du baiser profond ou passionné (savolium).

Les poètes romains tels qu’Ovide et Catulle célébraient le baiser, comme, par exemple, dans Catulle 8 :

Au revoir jeune fille, maintenant Catulle est ferme,/ Il ne te cherche pas, ne demandera pas à contrecœur./ Mais tu auras du chagrin, quand personne ne demande./ Malheur à toi, méchante fille, quelle vie te reste-t-il ?/ Qui se soumettra à toi maintenant ? Qui verra ta beauté ? Qui vas-tu aimer maintenant ? De qui dira-t-on que tu seras ? / Qui embrasseras-tu ? De qui mordras-tu les lèvres ? / Mais toi, Catulle, sois résolu à être ferme.

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Les baisers romains remplissaient des objectifs allant du politique et du juridique au social et au sexuel. Le statut d’un citoyen romain déterminait la partie du corps sur laquelle il pouvait embrasser l’empereur, de la joue au pied. À une époque où l’analphabétisme était très répandu, les baisers servaient à sceller les accords, d’où l’expression « sceller par un baiser » et le « X » sur la ligne pointillée. Les couples se mariaient en s’embrassant devant une assemblée réunie, une pratique romaine qui a survécu jusqu’à aujourd’hui.

Les habitudes ont changé avec le déclin de Rome et la montée du christianisme. Les premiers chrétiens se saluaient souvent par un « baiser sacré », dont on pensait qu’il entraînait un transfert d’esprit. Le latin anima signifie à la fois « souffle d’air » et « âme » et, comme animus, dérive de la racine proto-indo-européenne ane- . Bien que saint Pierre ait parlé du « baiser de la charité » et saint Paul du « saint baiser », les premières sectes ecclésiastiques omettaient le baiser le jeudi saint, jour de l’année où Judas a trahi Jésus par un baiser. En dehors de l’Église, le baiser était utilisé pour cimenter le rang et l’ordre social, par exemple, les sujets et les vassaux embrassaient la robe du roi, ou l’anneau ou les pantoufles du pape.

Après la chute de Rome, le baiser romantique semble avoir disparu pendant plusieurs centaines d’années, pour réapparaître à la fin du XIe siècle avec l’essor de l’amour courtois. Le baiser de Roméo et Juliette est emblématique de ce mouvement, qui cherchait à soustraire l’amour courtois au regard de la famille et de la société et à célébrer l’amour romantique comme une force libératrice, autodéterminante et potentiellement subversive.

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Le destin des amants maudits nous rappelle qu’un tel abandon insouciant n’est pas sans risque, et il se pourrait que le vampirisme ait évolué comme une représentation des dangers – pour la santé, le rang, la réputation, les perspectives et le bonheur – d’embrasser la mauvaise personne.

Neel Burton est l’auteur de Heaven and Hell : La psychologie des émotions, Pour le meilleur et pour le pire, et d’autres ouvrages.

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