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Modifications de la structure sociale

Les développements de la technologie et de l’organisation ont remodelé la structure sociale. Une paysannerie reconnaissable continua d’exister en Europe occidentale, mais elle dut de plus en plus s’adapter à de nouvelles méthodes. Dans de nombreuses régions (notamment aux Pays-Bas et au Danemark), un mouvement coopératif s’est répandu pour permettre aux paysans de commercialiser des produits laitiers et d’autres spécialités dans les zones urbaines en expansion, sans abandonner la propriété foncière individuelle. De nombreux paysans ont commencé à atteindre de nouveaux niveaux d’éducation et à adopter des innovations telles que de nouvelles cultures, de meilleures semences et des engrais ; ils ont également commencé à innover politiquement, apprenant à faire pression sur les gouvernements pour qu’ils protègent leurs intérêts agricoles.

Dans les villes, les classes ouvrières ont continué à s’étendre, et les distinctions entre artisans et ouvriers d’usine, bien que réelles, ont commencé à s’estomper. Une nouvelle classe urbaine a émergé alors que les points de vente proliféraient et que les bureaucraties managériales croissantes (tant privées que publiques) créaient le besoin de secrétaires, de guichetiers et d’autres employés de bureau. Une classe moyenne inférieure, composée de salariés qui pouvaient se targuer d’un certain niveau d’éducation – en fait, dont l’emploi dépendait de l’alphabétisation – et qui travaillaient dans des conditions différentes de celles des ouvriers de l’industrie manufacturière, a ajouté un élément important à la société et à la politique européennes. Bien que leurs conditions matérielles ne diffèrent guère de celles de certains ouvriers d’usine, bien qu’ils soient eux aussi soumis à des patrons et à de nouvelles technologies stimulantes telles que les machines à écrire et les caisses enregistreuses, la plupart des cols blancs évitent de s’associer aux cols bleus. Les employeurs des grandes entreprises ont encouragé cette séparation en mettant en place des systèmes de paiement et des programmes d’avantages sociaux distincts, car ils étaient désireux d’éviter une union d’intérêts qui pourrait augmenter l’agitation ouvrière.

Au sommet de la société européenne, une nouvelle classe supérieure s’est formée au fur et à mesure que les grandes entreprises prenaient forme, représentant un amalgame partiel de propriétaires terriens aristocratiques et de magnats d’entreprise. Cette classe supérieure exerçait une immense influence politique, par exemple en soutenant les constructions d’armement des gouvernements qui fournissaient des marchés pour les produits de l’industrie lourde et des emplois pour les officiers militaires aristocratiques.

Les modifications de la structure sociale s’accompagnaient d’importants changements dans le comportement populaire, dont certains transcendaient les lignes de classe. Grâce à l’augmentation de la production, la prospérité s’est accrue dans la majeure partie de l’Europe occidentale. Des récessions économiques majeures ont interrompu cette prospérité, car la production des usines pouvait dépasser la demande et la spéculation sur les investissements pouvait, de manière connexe, dépasser les gains économiques réels. Des crises bancaires spéculatives et des ralentissements économiques se sont produits au milieu des années 1850 et surtout au milieu des années 1870 et 1890, entraînant des difficultés considérables et une incertitude encore plus grande. Néanmoins, la tendance générale du niveau de vie pour la plupart des groupes était à la hausse, permettant aux gens ordinaires d’améliorer leur alimentation et leur logement et de conserver une petite marge pour des achats supplémentaires. Le succès des journaux de masse, par exemple, qui ont atteint plusieurs millions d’abonnés dans les années 1890, dépendait de la capacité de payer ainsi que de l’alphabétisation. L’engouement pour les bicyclettes, qui a commencé dans les classes moyennes dans les années 1880 et s’est progressivement étendu vers le bas, a représenté une passion des consommateurs pour un article plus coûteux. L’amélioration du niveau de vie a été favorisée par une réduction générale du taux de natalité, qui s’est développée rapidement chez les travailleurs urbains et même chez les paysans. Les familles considèrent de plus en plus les enfants comme une dépense, à mettre en balance avec d’autres possibilités, et modifient en conséquence leur comportement traditionnel. La réduction de la natalité est obtenue en partie par l’abstinence sexuelle, mais aussi par l’utilisation de dispositifs de contrôle des naissances, largement répandus depuis la vulcanisation du caoutchouc dans les années 1840, et par des avortements illégaux, tandis que l’infanticide se poursuit dans les zones rurales. L’installation d’un nouveau régime démographique s’est achevée par une baisse rapide de la mortalité infantile après 1880.

L’augmentation du niveau de vie s’est accompagnée d’un accroissement du temps libre. Les travailleurs firent pression pour obtenir une journée de travail de 12, puis de 10 heures, et peu après 1900, quelques groupes commencèrent à exiger une période encore plus courte. Des jours de vacances épars sont également introduits, et le « week-end anglais », qui permet de prendre congé le samedi après-midi ainsi que le dimanche, se répand largement. Les groupes de la classe moyenne, pour leur part, relâchèrent leur éthique de travail antérieure afin de s’accommoder d’un plus large éventail d’activités de loisirs.

La seconde moitié du XIXe siècle vit la naissance des loisirs modernes en Europe occidentale et, dans une certaine mesure, au-delà. Les sports d’équipe étaient pratiqués dans les écoles de la classe moyenne et à travers une variété d’équipes amateurs et professionnelles. De nombreux sports, tels que le football, sont issus de jeux traditionnels, mais sont désormais dotés de règles standardisées, d’une spécialisation croissante des joueurs et d’un système d’enregistrement passionné propre à l’ère industrielle. Les sports suscitent une large participation des différents groupes sociaux et servent de base à de vastes opérations commerciales. Les stades gigantesques et les ligues professionnelles signalent l’avènement d’un nouveau niveau de spectateurs. Alors que de nombreux sports étaient principalement axés sur les intérêts masculins, les femmes ont commencé à participer au tennis et des familles entières à des passe-temps tels que le croquet et la bicyclette.

Les options de loisirs étaient loin de se limiter aux sports. Les journaux de masse mettaient l’accent sur des articles de fond divertissants plutôt que sur la politique. Les parcs et les musées ouverts au public sont devenus des caractéristiques urbaines standard. Les excursions en train vers les plages ont gagné le soutien des ouvriers et des vacanciers de la classe moyenne. Un théâtre populaire se développe dans les villes ; le music-hall britannique, typique du genre, combine chansons et satire, se moquant des tribulations de la vie et mettant l’accent sur la recherche du plaisir. Après 1900, des thèmes similaires se sont répandus dans la nouvelle technologie visuelle qui s’est rapidement fusionnée dans les premiers films cinématographiques.

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