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Quel était le rôle du consul dans la République romaine ?

Si la Rome antique est peut-être plus célèbre pour ses empereurs souvent despotiques et flamboyants, pour la majorité de son passé classique, Rome ne fonctionnait pas comme un empire, mais plutôt comme une république.

Alors que l’influence de Rome s’étendait à travers la Méditerranée, le réseau tentaculaire de provinces était gouverné par une litanie de bureaucrates et de fonctionnaires. Occuper une fonction publique était un symbole de statut et d’autorité, et les rangs des administrateurs de Rome étaient remplis de nobles en herbe, ou patriciens.

Au sommet de cette hiérarchie existait la fonction de consul – les personnages les plus influents et les plus puissants de la République romaine. De 509 à 27 av. J.-C., date à laquelle Auguste est devenu le premier véritable empereur romain, les consuls ont gouverné Rome pendant certaines de ses années les plus formatrices. Mais qui étaient ces hommes, et comment gouvernaient-ils ?

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Deux par deux

Les consuls étaient élus par le corps des citoyens et gouvernaient toujours par deux, chaque consul ayant un droit de veto sur les décisions de l’autre. Les deux hommes avaient une autorité exécutive totale sur la gestion de Rome et de ses provinces, occupant leur poste pendant une année complète avant d’être tous deux remplacés.

En temps de paix, un consul servait de plus haut magistrat, d’arbitre et de législateur au sein de la société romaine. Ils avaient le pouvoir de convoquer le Sénat romain – la principale chambre du gouvernement – et servaient de diplomates suprêmes de la république, rencontrant souvent les ambassadeurs et les émissaires étrangers.

En temps de guerre, les consuls devaient également diriger les militaires de Rome sur le terrain. En effet, les deux consuls figuraient donc fréquemment parmi les plus hauts généraux de Rome et se trouvaient souvent en première ligne des conflits.

Si un consul décédait pendant son mandat, ce qui n’était pas rare compte tenu de ses engagements militaires, un remplaçant était élu pour achever le mandat du défunt. Les années étaient également connues par les noms des deux consuls qui avaient servi pendant cette période.

Un système basé sur la classe sociale

En particulier pendant les premières années de la République romaine, le bassin d’hommes parmi lesquels les consuls seraient choisis était relativement limité. Les candidats à la fonction devaient avoir déjà gravi les échelons de la fonction publique romaine et provenir de familles patriciennes établies.

Les hommes du peuple, appelés plébéiens, n’avaient initialement pas le droit de chercher à être nommés consul. En 367 av. J.-C., les plébéiens furent enfin autorisés à se porter candidats et, en 366, Lucius Sextus fut élu comme le premier consul issu d’une famille plébéienne.

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Exceptions aux règles

À l’occasion, les deux consuls seraient supplantés dans leurs responsabilités par des autorités supérieures, surtout en cas de besoin extrême ou de danger. Plus particulièrement, cela prenait la forme du dictateur – un personnage unique choisi par les consuls pour gouverner pendant une période de six mois en temps de crise.

Les candidats au poste de dictateur étaient proposés par le Sénat et pendant le premier mandat d’un dictateur, les consuls étaient contraints de suivre son leadership.

Alors que les consuls ne servaient qu’un an et ne devaient en principe se représenter qu’après un intervalle de dix ans, cela était fréquemment ignoré. Le réformateur militaire Gaius Marius a exercé un total de sept mandats de consul, dont cinq consécutifs de 104 à 100 av. J.-C.

Gaius Marius a exercé sept mandats de consul, le plus grand nombre de l’histoire romaine. Crédit : Carole Raddato

Une vie de service

L’obtention du rang de consul était naturellement le sommet de la carrière d’un politicien romain et était considérée comme la dernière étape du cursus honorem, ou  » cours des offices « , qui servait de hiérarchie au service politique romain.

Les limites d’âge imposées aux différents postes tout au long du cursus honorem dictaient qu’un patricien devait avoir au moins 40 ans pour être éligible au poste de consul, tandis que les plébéiens devaient avoir 42 ans. Les politiciens les plus ambitieux et les plus capables cherchaient à être choisis comme consul dès qu’ils étaient en âge, connu sous le nom de serving suo anno – « dans son année ».

L’homme d’État, philosophe et orateur romain Cicéron a servi comme consul à la première occasion, tout en venant d’un milieu plébéien. Crédit : NJ Spicer

Après la fin de leur année de mandat, le service des consuls à la République romaine n’était pas terminé. Au lieu de cela, ils devaient servir en tant que proconsuls – des gouverneurs chargés d’administrer l’une des nombreuses provinces étrangères de Rome.

Ces hommes devaient servir entre un et cinq ans et détenaient l’autorité suprême dans leur propre province.

Dépouillés de leur pouvoir

Avec la montée de l’Empire romain, les consuls ont été dépouillés d’une grande partie de leur pouvoir. Bien que les empereurs de Rome n’aient pas aboli la fonction de consul, elle est devenue un poste essentiellement cérémoniel, de plus en plus vulnérable à la corruption et aux abus.

Au fil du temps, la convention en est venue à dicter que l’empereur au pouvoir occupe l’un des deux postes consulaires, l’autre ne conservant qu’une autorité administrative nominale.

Les consuls ont continué à être nommés même au-delà de l’effondrement de l’Empire romain d’Occident, le pape s’arrogeant le droit de conférer le titre à titre honorifique. Cependant, l’époque où les consuls étaient les architectes du destin de Rome était révolue depuis longtemps.

Image d’en-tête : le Forum romain. Crédit : Carla Tavares / Commons

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