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Ceci est la troisième partie de notre série « Après le boom ». Elle explore les nouvelles techniques de ligne défensive qui devraient migrer vers la NFL. La partie 1 retrace comment les défenses NFL sont tombées si loin derrière les innovateurs offensifs de la ligue. La deuxième partie examine les concepts actuels de défense contre la passe et la manière dont ils doivent être modifiés. La quatrième partie détaille comment les équipes NFL devraient s’y prendre pour constituer un roster apte à jouer un schéma plus moderne.

Si Bill Belichick donne des conseils sur la façon de jouer la défense, vous les prenez. L’entraîneur des Patriots n’est pas là pour donner des secrets d’État, mais cette petite perle a quand même réussi à s’échapper grâce à son ami Urban Meyer :

« Il est l’un des rares entraîneurs qui commence de l’arrière vers l’avant. Donc il va toujours vous enlever votre meilleur receveur. Et il dit : ‘Une équipe ne peut légitimement pas vous envoyer le ballon de façon constante et gagner le match de nos jours’. Vous avez de trop bons linemen défensifs, vous pouvez vous organiser pour arrêter la course. C’est difficile de faire un schéma pour arrêter la passe si ce gars est meilleur que votre coin. »

Belichick réitère ce que les nerds des statistiques nous disent depuis un moment maintenant : Les passes gagnent les matchs de football, donc si vous voulez construire une bonne défense, vous feriez mieux de commencer par défendre la passe en tête. Et une fois que c’est réglé, vous pouvez commencer à vous préoccuper de la façon de défendre la course avec les ressources restantes.

Dans la partie 2 de cette série, j’ai suggéré que les défenses de la NFL jouent des couvertures plus complexes à partir de looks split-safety pour combattre les offensives qui sont devenues si bonnes à exploiter les couvertures single-high safety qui ont envahi la ligue après le succès de Seattle au début de la décennie. Mais, en raison de leur obsession à arrêter la course, la plupart des entraîneurs de la NFL sont réticents à garder un deuxième safety en profondeur et hors de la course. Ils adoptent l’approche inverse de celle de Belichick ; ils construisent leurs défenses de l’avant vers l’arrière. S’ils veulent rester engagés dans cette structure, alors leur meilleure option suivante est de prendre exemple sur les entraîneurs défensifs au niveau collégial, où un nouveau front défensif(ish) a permis aux défenses collégiales de défendre la course tout en ne sacrifiant pas les chiffres contre la passe.

Les entraîneurs universitaires s’adaptent déjà

Si vous avez regardé un match de football universitaire l’année dernière, vous avez sans doute vu une variante de ce qu’on appelle le front Tite, qui consiste en une ligne de trois hommes avec un nose tackle aligné au-dessus du centre et deux defensive ends alignés au-dessus de l’épaule intérieure des tackles. Voici à quoi cela ressemble…

Les trois linemen défensifs font partie intégrante du front, mais ce sont les deux end qui le rendent différent. Avec deux 4i-techniques s’écrasant dans les B-gaps, tous les écarts de course intérieurs sont pris en compte et les running backs sont obligés d’aller d’est en ouest plutôt que du nord au sud.

Avec le milieu bouché, le running back est canalisé vers des joueurs en surplomb plus athlétiques (typiquement un defensive back ou un linebacker athlétique), qui ont maintenant le temps de rester sur leurs responsabilités de couverture jusqu’à ce qu’ils sachent que l’attaque fait courir le ballon.

Avant d’aller plus loin, couvrons rapidement ce que nous entendons par « 4i-technique ». Une technique de ligne fait simplement référence à l’endroit où un lineman va s’aligner par rapport à la ligne offensive. Voici un guide visuel…

Ces extrémités 4i obligent également les linemen offensifs à travailler en tandem pour les empêcher de se faufiler dans les gaps B, ce qui empêche les bloqueurs d’atteindre le deuxième niveau. Avec les gardes et les plaquages occupés par les extrémités, et le centre faisant de son mieux pour encercler un gros nose tackle, il y a un linebacker libre dans la boîte. Et c’est l’idéal.

Pour avoir ce joueur libre, les défenses de la NFL qui utilisent des fronts plus traditionnels (soit quatre down linemen, soit trois avec les deux end alignés en largeur) ont dû faire tomber un safety dans la boîte, ne laissant qu’un seul safety pour aider en profondeur. Cela devient évidemment un problème lorsqu’une attaque étale les choses, mettant le stress sur ce seul safety en profondeur, ce que font à peu près toutes les offensives de la ligue.

Le front Tite est une solution élégante à ce problème pour les défenses universitaires – et il est particulièrement pratique contre les équipes à forte RPO – mais les défenses NFL ne sont pas nécessairement confrontées aux mêmes défis que les défenses universitaires. Comme l’a écrit Seth Galina de SBNation dans son analyse du front Tite, les équipes de la NFL ne vont pas être folles à l’idée de mettre leurs coûteux edge rushers, qui sont payés pour attaquer le passeur, dans la zone de tacle où leur avantage athlétique est atténué. Et le front Tite est généralement associé à une couverture à huit, ce qui n’est vraiment pas une option viable à tous les niveaux contre les quarterbacks de la NFL, qui peuvent démolir n’importe quelle défense si on leur donne du temps dans la poche.

Mais il est possible d’obtenir un bon pass rush avec le front Tite. Les entraîneurs défensifs ont juste dû devenir un peu plus créatifs pour y parvenir. Nous y reviendrons plus tard.

Une nouvelle façon de défendre le spread

Bien qu’elle se soit avérée n’être qu’un simple accroc pour la machine Alabama, la saison 2014 a été rude pour la défense Tide, qui a terminé à une médiocre 58e place contre la passe. Mais cette saison éprouvante s’est avérée être une saison clé pour le staff de Nick Saban. Alors qu’il venait de se faire écraser par l’attaque de l’Ohio State dans le College Football Playoff, le coordinateur défensif de l’Alabama, Kirby Smart, est parti à la recherche de réponses à ses problèmes de schéma.

Cette recherche l’a ramené vers l’entraîneur qui venait d’embarrasser sa défense sur une scène nationale : Le coordinateur offensif de l’Ohio State, Todd Herman, qui, à ce moment-là, avait été engagé comme entraîneur principal de Houston. Smart a rencontré Herman et lui a demandé comment les Buckeyes avaient exploité la puissante défense de l’Alabama. Le futur entraîneur de la Géorgie est reparti avec une liste de problèmes qu’il devait résoudre. En tête de liste, il y avait la recherche d’un moyen d’être plus diversifié contre les ensembles écartés, en particulier sur le front.

« Nous n’avions pas la capacité de jouer trois-down contre les équipes écartées », a déclaré Smart lors d’une clinique plus tôt cette année. Cela a rendu le front de la Tide plus facile à manigancer.

« Nous avons l’impression que les coordinateurs offensifs aiment voir quatre downs . Ils veulent voir deux 5-techniques, un et un Je sais comment bloquer cela. La première chose que vous dessinez en tant que coach offensif est un. Ils voient, ils font « Est-il un 4 ? C’est un 4i ? Est-il ici ? Est-il là ? Est-ce qu’ils font quelque chose avec le nez ? »

De 2013 à 2014, Alabama avait joué un front à trois downs 90% du temps quand ils étaient en personnel de base (quatre défenseurs). Lorsqu’ils étaient dans des ensembles de nickel (cinq backs défensifs), ils étaient dans des fronts de quatre-down 80% du temps. Essentiellement, les offensives pouvaient dicter les fronts qu’elles obtenaient de l’Alabama en fonction du personnel qu’elles mettaient sur le terrain.

« Si je suis un coordinateur offensif, a déclaré Smart, et que je ne veux pas voir un , s-t, je vais aligner en 20, je vais aligner en 11 et je vais aligner en 10 . Ils dictaient quel front ils avaient, ce qui nous a dérangés. »

Pendant cette discussion, Herman a suggéré à Smart de rencontrer son coordinateur défensif Todd Orlando, qui était monté sous l’actuel coordinateur défensif de LSU, Dave Aranda. Aranda et Orlando utilisaient tous deux le front Tite à ce moment-là, et ce n’est pas longtemps après sa conversation avec Orlando que Smart a développé sa propre version pour l’Alabama : Le Mint front.

Voici à quoi cela ressemble, via une diapositive du discours de Smart à la clinique…

Le Mint front n’est pas si différent du Tite – la plupart des entraîneurs utiliseront en fait les termes de manière interchangeable. Mais dans le Mint, vous avez toujours un quatrième rusher sur la ligne sous la forme d’un linebacker extérieur hybride (n° 7 sur le côté droit de la photo ci-dessus) qui se spécialise dans le rushing du passeur mais peut également revenir en couverture si nécessaire. Voici l’entraîneur de backs défensifs de lycée Cody Alexander, créateur du populaire blog X’s and O’s Match Quarters, qui explique les subtiles différences.

Avoir le front Mint dans son playbook a permis à Smart de varier ses fronts contre les ensembles spread. L’Alabama s’était basé sur un front à trois, mais son front de base était plutôt un look 3-4 traditionnel, ce qui mettait une pression énorme sur ses linebackers intérieurs, qui devaient être capables de prendre des gardes non couverts tout en étant assez athlétiques pour couvrir les receveurs dans l’espace.

« Quand vous avez d’énormes bulles là-dedans, devinez ce que vous devez faire ? ». dit Smart. « Tu dois t’attaquer aux gardiens. Les gardiens de notre ligue ? Vous ne pouvez pas aller là-bas avec Roquan Smith et donner un coup de tête à ce gardien. C’est de la folie. Je serais stupide de dire à un gamin de faire ça… Il faut avoir des défenseurs « à prendre ». Je veux dire affronter un homme de 300 livres alors que vous en pesez 245. Mais quand ils vont spread, j’ai besoin que tu prennes tes 245 livres et que tu ailles couvrir ce récepteur là-bas. »

Le Tite/Mint a résolu ce problème pour lui. En envoyant les extrémités dans l’espace B, qui occupait les gardes, les linebackers n’avaient plus à boucher ces espaces eux-mêmes, ce qui signifie que Smart pouvait utiliser des joueurs plus légers qui pouvaient sortir et courir avec un récepteur si nécessaire. A l’ère des offensives écartées, vous avez besoin de ces linebackers plus athlétiques pour suivre.

« C’est juste une sorte d’évolution du football », a déclaré Alexander, qui a écrit deux livres populaires sur la défense des offensives modernes, lors d’une apparition sur le NFL Podcast de The Ringer. « Comment limiter l’espace à l’intérieur de la boîte pour que vous puissiez déployer votre secondaire et vos linebackers pour défendre ces formations ? Et c’est essentiellement ce que l’équipe de Tite a fait. L’avant de Tite a dit : ‘Nous allons boucher le milieu – parce que la plupart des équipes d’écartement ne vont pas courir dans les espaces A – et nous allons boucher les espaces B’. J’ai toujours soutenu que si vous voulez défendre le spread, vous feriez mieux de prendre le contrôle des écarts B, car c’est là que vit une équipe de spread. »

Regardons ce concept en action sur le terrain. Pour cela, nous allons nous rendre au match de la Géorgie contre le Texas (désormais entraîné par Herman) dans le Sugar Bowl. Les Longhorns sont en position d’écart avec cinq bloqueurs dans la boîte. Avec un quarterback mobile capable de tirer le ballon sur un concept d’option, le Texas a un avantage de 7 sur 5 dans la boîte.

La Géorgie est prête à renoncer à ces chiffres afin de maintenir un avantage de plus un en couverture des deux côtés.

Ce qui laisse la Géorgie en désavantage dans la boîte, mais le front Mint, avec ces deux end alignés dans le gap B, lui permet de rester solide contre la course et de tenir le Texas à un gain minimal….

La Géorgie a comptabilisé tous les gaps et n’a pas eu à sacrifier des effectifs en couverture pour y parvenir. Pour les défenses de la NFL, chargées de stopper les attaques de passes très puissantes, c’est le scénario de rêve.

Mais il y a aussi la question du pass rush. Eh bien, avec ce joueur hybride aligné sur la ligne de mêlée dans le front Mint, vous obtenez toujours ce quatrième rusher que les fronts traditionnels fournissent.

« Le front Mint est vraiment un front à quatre-down dans la vitrine d’un front à trois-down », dit Alexander. « Vous allez toujours avoir ce quatrième rusher. Et chaque équipe de la NFL a un rusher de bord. Ce spécialiste du pass-rush… Je pense que ce front en particulier… est un bon choix. Si vous regardez des gars comme Orlando, Aranda et Kirby Smart, cela leur permet d’entrer dans leur quatre-down et leur trois-down et leur donne cette multiplicité que vous n’auriez pas si vous étiez vraiment rigide. »

Cette multiplicité était un point de friction majeur pour Smart suite à sa conversation avec Orlando. Alabama avait manqué de multiplicité contre le spread, mais le front Mint allait régler le problème.

« La beauté de Mint, c’est que vous avez plus de profondeur dans votre défense. Todd Orlando nous a appris ça… J’ai dit ‘je ne comprends pas… je ne sais pas ce que signifie ‘profondeur dans la défense’. Et il m’a dit : « On a plus de gens debout qui peuvent tirer de différents endroits ». Quand on est à quatre, c’est un peu comme à la guerre : Ils savent où vous êtes, ils vont finir par vous faire sauter. Quand vous avez trois gars à terre, vous avez maintenant le multiple de huit qui peut venir de n’importe où ou n’importe comment. Nous avons senti que cela, défensivement, nous rendait meilleurs. »

Avec plus de gars debout, les défenses sont capables de varier leurs schémas de pression. Et les entraîneurs de collège, comme Aranda, ont trouvé des moyens de schématiser la pression sans avoir à envoyer un ou deux rusher supplémentaires, ce sur quoi j’ai écrit en profondeur plus tôt dans l’intersaison. Voici un extrait expliquant le concept :

Le concept d’un creeper – également appelé  » pression simulée  » selon l’entraîneur auquel vous vous adressez – n’est pas très différent de celui qui se cache derrière le blitz de zone : Vous avez le modèle traditionnel de « zone de feu » d’un blitz, avec des défenseurs de deuxième et troisième niveau remplaçant les rushers traditionnels dans le pass rush, mais au lieu de ne laisser que six pour défendre la passe, laissant un vide dans la couverture, vous n’envoyez pas le cinquième rusher et gardez sept en couverture.

Donc sur ce jeu, le quarterback doit prendre en compte les éventuels rushes des quatre linemen, des deux linebackers et potentiellement du nickel back. Ses coéquipiers n’ont pas d’assignations claires ; ils sont pris à attendre de voir qui vient réellement sur un blitz.

La défense insiste toujours sur la protection comme elle le fait lorsqu’elle envoie un blitz, seulement avec sept défenseurs en couverture.

Les « creepers » ou « pressions simulées » peuvent faire des ravages sur les lignes offensives adverses, car ce quatrième rusher peut venir de n’importe où, et encore plus lorsque seulement trois linemen défensifs ont la main au sol. La Géorgie a commencé à exécuter ces pressions simulées en 2016.

« Notre solution – et je pense que c’est la voie que prend une grande partie du football universitaire – est que tous nos troisièmes essais cette année sont ce que nous appelons des pressions simulées « , a déclaré le co-coordinateur défensif de la Géorgie, Glenn Schumann, lors d’une clinique d’entraînement 2018. « Ce sont principalement des rushs à quatre hommes. Il s’agit d’une forme de zone ou de couverture 1 avec un joueur à découvert. Et nous allons essayer de dicter la protection que nous obtenons et de jouer les couvertures que nous voulons dans cette situation en fonction du down et de la distance.

« Les pressions à cinq et six hommes, elles ont un coût élevé et un risque élevé. C’est un rush à quatre, c’est avec ça que vous jouez à chaque down. C’est donc un risque minimal pour la récompense possible. »

Combiné à ces pressions simulées, le front Mint peut fournir aux entraîneurs défensifs de la NFL tout ce dont ils ont besoin pour aider à ralentir les offensives modernes : Une solide défense contre les courses, les chiffres nécessaires pour devenir plus complexe en couverture et une pression sûre sur le quarterback.

Tout cela semble bien sur le papier, mais les matchs de football se jouent sur du gazon, où le talent reste le facteur le plus déterminant pour savoir qui gagne et qui perd. Afin de jouer cette défense moderne que je propose, les front offices de la NFL devront réévaluer la façon dont ils construisent leurs rosters et quels archétypes positionnels ils valorisent.

Il y a une différence entre les deux.

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