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Vampires, fantômes et démons : le cauchemar de la paralysie du sommeil

On l’appelle « dépression fantôme » en Chine, « Kanashibari » au Japon, ce qui signifie être lié ou attaché par des bandes métalliques, et « Karabasan » ou « Le pressoir sombre » en Turquie. Ce dernier terme ressemble étrangement à celui d’un groupe de métal des années 1980, mais ces trois termes font tous référence à la même chose – l’épreuve souvent terrifiante et peu comprise de la paralysie du sommeil, qui aurait laissé diverses empreintes sur notre culture au cours des millénaires, des récits de fantômes dans la nuit aux visites d’extraterrestres.

Au cours des derniers mois, la paralysie du sommeil a fait son entrée sur grand écran pour la première fois sous la forme du nouveau docu-fiction The Nightmare. Avec l’aide d’une variété d’effets spéciaux, le réalisateur Rodney Ascher donne vie aux expériences souvent terrifiantes vécues au coucher par des individus du monde entier. Et elles sont plus courantes que vous ne le pensez. Des études suggèrent qu’environ 8% de la population générale, 28% des étudiants et 32% des patients psychiatriques ont fait l’expérience de la paralysie du sommeil au moins une fois.

« Cela m’est arrivé plusieurs fois », raconte Santi, un ingénieur civil de 25 ans. « On a l’impression d’être éveillé mais en même temps on sait qu’on est endormi. Certaines choses semblent un peu bizarres et vous ne pouvez pas bouger. Certaines personnes disent qu’elles ont l’impression que quelqu’un les maintient au sol. J’ai eu une expérience où je pouvais voir le palier de l’escalier depuis mon lit et j’avais l’impression qu’il y avait un gros chien noir. Et parce que vous êtes paralysé, vous vous sentez souvent assez paranoïaque. Une autre fois, je me souviens m’être senti convaincu que quelqu’un venait me chercher et qu’il fallait que je me réveille le plus vite possible. Mais je ne pouvais pas. »

Santi décrit ses expériences de paralysie du sommeil comme nettement désagréables et confortables, mais par rapport à d’autres anecdotes, elles sont relativement bénignes.

« J’ai eu un patient qui était allongé dans son lit et qui s’est réveillé en voyant une petite fille vampire avec du sang sortant de sa bouche », explique Brian Sharpless, psychologue clinicien à l’université d’État de Washington et auteur du livre Sleep Paralysis : Historical, Psychological, and Medical Perspectives. « C’est un exemple d’hallucination multisensorielle très vive. Elle pouvait sentir cette silhouette de vampire qui s’agrippait à ses bras, la tirait et lui disait qu’elle allait la traîner en enfer et lui faire toutes ces choses terribles. »

Mais qu’est-ce que la paralysie du sommeil exactement, et pourquoi se produit-elle ?

Le sommeil peut sembler une partie très naturelle de notre existence, mais en réalité, c’est un processus neurologique très complexe et subtil, avec beaucoup de place pour que les choses tournent mal, à la fois lorsque nous nous endormons et lorsque nous nous réveillons. De nombreuses raisons peuvent être à l’origine de ces dysfonctionnements : décalage horaire, habitudes de sommeil inhabituelles, anxiété, traumatismes, alcool ou autres substances qui suppriment la période dite de sommeil paradoxal ou profond. La suppression du sommeil paradoxal signifie qu’au lieu que cette période du cycle du sommeil se produise au début de la nuit, elle rebondit vers la fin, le cerveau essayant de rattraper le temps de sommeil paradoxal perdu. Mais cela peut fournir le déclencheur d’une séquence étrange d’événements.

Le REM est le moment où nous faisons nos rêves les plus vifs et pendant cette période, le cerveau envoie votre corps dans un état de paralysie complète. C’est un événement parfaitement normal qui se produit chaque nuit et nous pensons qu’il s’agit d’un mécanisme visant à nous empêcher de réaliser nos rêves qui pourraient être très dangereux. Mais lorsque le sommeil se dérègle, vous pouvez en fait vous réveiller pendant la période REM, alors que votre corps est encore paralysé.

De nombreuses personnes qui souffrent de ces événements anormaux ne connaissent que la paralysie. Mais parce qu’elles sont à la fois éveillées et encore au stade REM du sommeil, certaines vont commencer à avoir des hallucinations les yeux ouverts, projetant des rêves vifs et souvent menaçants dans l’environnement de leur chambre.

« Imaginez ce scénario où vous vous réveillez et découvrez que vous êtes paralysé », explique Baland Jalal, neuroscientifique à l’Université de Californie. « Naturellement, vous paniquez et essayez de bouger et donc votre cortex moteur dans le cerveau commence à tirer et à envoyer tous ces signaux à vos membres. Mais rien ne revient car vous êtes piégé dans cet état temporaire, et votre cerveau n’a donc aucun retour perceptif pour créer un sens de ce à quoi ressemble votre corps. Cela conduit à une distorsion de votre sentiment de soi, et donc vous pouvez avoir une expérience hors du corps, ou vous pouvez voir apparaître diverses formes qui sont en fait des versions défigurées de vous. »

Enfermés dans cet état de semi-éveil, avec des silhouettes ombrageuses remplissant la pièce, les niveaux d’anxiété atteignent un pic compréhensible. « Vous avez cette vague impression qu’il y a quelque chose dans la pièce avec vous », explique Sharpless. « Vous vous sentez un peu comme un animal de proie. C’est comme marcher seul dans Soho tard dans la nuit : vous sentez que quelqu’un pourrait vous observer. »

C’est une situation terrifiante, et comme votre cerveau confus essaie désespérément d’interpréter l’ensemble des signaux qu’il reçoit, il peut insérer des croyances ou des souvenirs culturels dans la situation. « Ajouter des éléments originaux, des scénarios ou des histoires pour essayer de donner un sens à ce que vous vivez est une chose très humaine », dit Jalal. « Et c’est pourquoi les gens voient des fantômes, des démons, des extraterrestres ou même des figures de leur passé qui apparaissent pour les attaquer. »

Il est très courant de travailler des souvenirs ou des adaptations d’événements passés dans le rêve ordinaire, en particulier lorsqu’ils ont des connexions émotionnelles puissantes, ce que Sigmund Freud appelait « le résidu du jour » du rêve. Mais lorsque cela coïncide avec une paralysie du sommeil, les conséquences peuvent être très perturbantes.

Une étude de l’université de Harvard s’est intéressée à des réfugiés cambodgiens qui ont fui les Khmers rouges et ont ensuite souffert de paralysie du sommeil de nombreuses années plus tard. Beaucoup se sont retrouvés à revivre vivement leurs expériences à travers leurs hallucinations. Le Dr Sharpless traite actuellement un groupe d’étudiants dont le premier épisode de paralysie du sommeil est survenu après le décès d’un grand-parent. « Parce que cette personne est très présente dans leurs pensées, leur esprit a souvent intégré le parent décédé dans le scénario, ce qui est vraiment traumatisant », dit-il.

Dans de nombreuses cultures, les tentatives de l’humanité au cours des siècles pour chercher des explications, ont conduit à des superstitions profondément ancrées sur les sorcières et la magie noire. De tels contes de fées agissent comme une amorce pour les hallucinations.

« Cela crée une boucle de rétroaction positive », explique Jalal. « Ainsi, vous avez grandi en vous faisant dire par votre grand-mère que des esprits et des démons habitent votre village à la nuit tombée. Vous vous réveillez pendant le sommeil paradoxal, vous voyez une sorte d’ombre, et vous commencez à paniquer, ce qui crée davantage d’hallucinations de l’image corporelle que votre esprit interprète dans ce récit culturel et vous percevez ainsi un démon qui vient vers vous. Et puis vous allez vous coucher la nuit suivante encore plus effrayé, donc cela se reproduit, et vous commencez peut-être à croire que vous êtes possédé. »

On pense que c’est la raison pour laquelle la paralysie du sommeil est un phénomène beaucoup plus courant dans les régions du monde où beaucoup de ces explications culturelles concernant le surnaturel existent encore.

Une fois que le mouvement revient dans le corps, les hallucinations disparaissent presque immédiatement. La durée de l’épisode entier peut durer de quelques secondes à 20 minutes. Les scientifiques pensent que la paralysie du sommeil pourrait être à l’origine de nombreux récits folkloriques médiévaux décrivant des vampires et des fantômes terrorisant les villages la nuit, avant de disparaître soudainement dans l’éther.

Ces récits s’étendent presque jusqu’au début de l’histoire enregistrée, mais les premières tentatives pour définir sérieusement l’expérience de la paralysie du sommeil, ont été faites par le médecin grec Paulus Aegineta au 7ème siècle après JC.

Aegineta a inventé le nom de pan ephialtes, croyant qu’il s’agissait de l’œuvre de Pan, le dieu de la nature et de la nature sauvage ressemblant à un faune, sautant sur la poitrine de sa malheureuse victime. L’Angleterre anglo-saxonne était plus préoccupée par l’idée de sorcières descendant sur les dormeurs impuissants piégés dans leur lit, un concept qui est entré dans notre lexique à travers le mot « haggard », signifiant être « chevauché par la sorcière ».

« Cela semble être une partie importante de la culture en remontant le temps », dit Sharpless. « Et c’est assez compréhensible. Je veux dire, comment l’expliquer dans un monde pré-scientifique ? Vous allez vous coucher, vous vous réveillez et vous voyez une silhouette ombrageuse planer au-dessus de vous, vous faire des choses. »

Mais si la paralysie du sommeil affecte un nombre surprenant de personnes dans le monde, pour la majorité, elle reste un phénomène effrayant et unique. Par conséquent, il n’y a pas encore eu un seul essai clinique randomisé portant sur des médicaments ou une psychothérapie pour le traitement de la paralysie du sommeil.

Pour ceux qui la vivent comme un problème récurrent, les psychologues ont quelques conseils simples qui peuvent aider. Il s’agit notamment d’essayer d’établir un cycle de sommeil plus régulier et d’éviter de dormir sur le dos ou sur le ventre. « Les gens sont statistiquement moins susceptibles d’en souffrir, s’ils dorment sur le côté », déclare Sharpless. « Nous pensons qu’il y a quelque chose à propos du poids supplémentaire lorsque nous sommes en position couchée qui rend cela plus probable. »

Jalal travaille actuellement sur un nouveau traitement direct, mais par expérience, il a constaté que le simple fait d’éduquer les gens sur les causes réelles peut enlever une grande partie de l’anxiété qui les incite à se réveiller de façon persistante pendant le sommeil paradoxal.

« Les gens n’ont plus tendance à faire les attributions surnaturelles, mais leurs expériences ont une qualité si vive qu’ils ont tendance à penser qu’il y a quelque chose de profondément mauvais en eux », dit Jalal. « Et de nos jours, il semble plus acceptable de mettre cela sur le compte des extra-terrestres. »

Un sondage National Geographic de 2012 a révélé que jusqu’à 77% des Américains croient qu’il existe des signes que des extraterrestres ont visité la Terre et un sondage de 2008 a suggéré que 55% sont convaincus d’avoir eu une expérience d’enlèvement par des extraterrestres.

Peut-être que la paralysie du sommeil pourrait être à l’origine de ces découvertes ? « Il se pourrait bien que ce soit le cas », répond Jalal. « It’s these cultural explanations which embed themselves into the whole experience. And because it seems so real, it encourages these pockets of beliefs to spread. »

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