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Comprendere e gestire l’autismo e l’ansia negli adulti

La connessione autismo-ansia

Il disturbo dello spettro autistico è generalmente caratterizzato da difficoltà sociali e di comunicazione e da comportamenti ripetitivi. Forme gravi di ASD sono spesso diagnosticate nei primi due anni di vita del bambino, ma gli individui ad alto funzionamento non possono essere diagnosticati fino a molto più tardi nella vita. Gli adulti con autismo che sono ad alto funzionamento possono avere solo sfide lievi, che a volte sono scambiati per i sintomi del disturbo da deficit di attenzione e iperattività (ADHD o ADD)1; altri possono avere sintomi più gravi, come il linguaggio parlato compromesso. Non ci sono due persone con ASD che sperimentano gli stessi comportamenti nello stesso modo.

Anche se l’ansia non è considerata una caratteristica fondamentale dell’autismo, il disturbo d’ansia generalizzato è la condizione comorbida più comune trovata negli adulti con autismo. Uno studio recente ha scoperto che i disturbi d’ansia sono diagnosticati in più del 20% degli adulti con disturbo dello spettro autistico (ASD), rispetto al solo 8,7% degli adulti neurotipici. I sintomi psicosociali dell’ansia possono includere difficoltà a dormire, pensieri ossessivi e difficoltà di concentrazione. I sintomi fisici possono variare da un mal di stomaco a palpitazioni cardiache o vertigini.

Riconoscere e trattare l’ansia negli individui con ASD è particolarmente importante in quanto può avere un grande impatto sugli aspetti fondamentali dell’autismo, cioè i comportamenti ripetitivi e il ritiro sociale. L’ansia complica la vita alle persone dello spettro autistico, specialmente quando navigano nel mondo sociale. Può interferire con l’inserimento lavorativo e la vita indipendente.

L’ansia in comorbilità non trattata è stata collegata allo sviluppo di depressione, aggressività e autolesionismo negli individui con ASD. Susan G. Gilroy, co-direttore del Northeast Arc Autism Support Center in Massachusetts dice: “Ci sono individui con disabilità dello sviluppo con grave ansia che conducono una vita molto limitata perché non ricevono l’aiuto di cui hanno bisogno.”2

Una migliore comprensione di come riconoscere e trattare i disturbi d’ansia in comorbilità ha il potenziale per migliorare la qualità della vita degli adulti con autismo e ansia.

Come riconoscere i disturbi d’ansia negli adulti con autismo

Riconoscere la presenza di ansia nei pazienti con ASD è difficile a causa della sovrapposizione della sintomatologia e delle presentazioni alterate dei sintomi. Per esempio, i pazienti minimamente verbali possono non essere in grado di esprimere i loro stati interni e invece dimostrano ansia attraverso comportamenti dirompenti. Altri pazienti potrebbero essere verbalmente fluenti ma lottare per capire ed esprimere le proprie emozioni.

Per queste e altre ragioni, i questionari tipicamente usati per diagnosticare l’ansia potrebbero non funzionare per gli individui con ASD. I medici dovrebbero invece cercare i segni fisici dell’ansia, come tremori, irrequietezza, sudorazione, dolori corporei e problemi del sonno.3

L’Anxiety and Depression Association of America4 spiega come i disturbi d’ansia possono presentarsi in modo diverso a seconda del paziente e delle richieste del suo ambiente:

  • Una fobia specifica, cioè una paura intensa e irrazionale di qualcosa che rappresenta un pericolo effettivo minimo o nullo, può sorgere presto nel corso dell’ASD a causa dell’eccessiva reattività agli stimoli sensoriali, come un ambiente rumoroso; le fobie specifiche in questi pazienti di solito coinvolgono stimoli molto insoliti (es.Le fobie specifiche in questi pazienti di solito coinvolgono stimoli altamente insoliti (ad es. jingle pubblicitari, palloncini che scoppiano, aspirapolvere, sciacquoni del bagno, allarmi a scuola), ma possono anche presentare paure (ad es. del buio, degli insetti, degli aghi) che sono tipiche dei giovani in via di sviluppo.
  • Il disturbo ossessivo compulsivo, caratterizzato da pensieri indesiderati e intrusivi e conseguenti comportamenti compulsivi, è spesso in comorbidità con l’ASD. Identificare il disturbo ossessivo compulsivo in questi pazienti è importante perché, mentre l’impegno in comportamenti ripetitivi che è tipico dell’ASD non è collegato all’angoscia, le compulsioni sono eseguite come un meccanismo di coping per alleviare l’ansia.
  • L’ansia sociale può svilupparsi come risultato diretto della difficoltà di comunicazione sociale, soprattutto se il paziente è ad alto funzionamento e consapevole della sua incompetenza sociale. L’ansia sociale, definita come ansia intensa o paura di essere valutati negativamente in una situazione sociale o di performance, porta a sua volta ad evitare le situazioni sociali, limitando così le opportunità del paziente di praticare le abilità sociali, e può predisporre l’individuo a reazioni negative da parte dei pari e persino al bullismo.
  • L’ansia da separazione può derivare da una compromissione sociale, che può ispirare reazioni iperprotettive da parte dei genitori che a loro volta possono rafforzare il comportamento di evitamento; l’ansia da separazione può quindi sorgere quando il paziente deve separarsi dalle figure di attaccamento.

Gestire l’autismo e l’ansia con i farmaci

Siccome l’ansia è un disturbo distinto, può essere trattato separatamente da altri domini dell’ASD. Antidepressivi, ansiolitici e beta-bloccanti sono usati per trattare l’ansia nella popolazione generale. Pochi studi sono stati fatti per capire se questi farmaci sono ugualmente efficaci negli adulti con ASD. Un piccolo studio5 della Cochrane Collaboration ha trovato che il farmaco Luvox può aiutare a trattare i comportamenti ossessivo-compulsivi negli adulti con autismo, e la fluoxetina (Prozac) può anche aiutare con l’ansia. La conclusione è che questi farmaci dovrebbero essere usati “caso per caso” per trattare l’OCD e l’ansia negli adulti con ASD.

Altri studi6 sulla fluoxetina in adulti e bambini con ASD hanno dimostrato un miglioramento nei comportamenti ripetitivi, ma uno studio controllato ha mostrato che il citalopram non ha funzionato diversamente da un placebo nel ridurre i comportamenti ripetitivi. Inoltre, alcuni pazienti hanno avuto effetti negativi sul comportamento, come iperattività, impulsività e insonnia. I professionisti medici dovrebbero tenere a mente che i pazienti con ASD possono essere sensibili a basse dosi di farmaci. Questi adulti presentano variazioni significative nelle risposte al trattamento e nelle reazioni avverse ai farmaci.

Gestire l’autismo e l’ansia con la terapia

Quando si tratta l’ASD negli adulti, è improbabile che i farmaci da soli attenuino i sintomi di preoccupazione. Altri interventi sono tipicamente necessari e possono includere l’addestramento delle abilità, cambiamenti ambientali, tecniche comportamentali e l’uso di input sensoriali.

La terapia cognitiva comportamentale (CBT) tratta efficacemente i disturbi d’ansia e OCD nei giovani con ASD, specialmente in individui ad alto funzionamento con adeguate capacità verbali. La CBT si concentra sul cambiamento di come un individuo interpreta una situazione con l’intenzione di ridurre i sentimenti negativi e le risposte malsane. La CBT per l’ansia negli individui con ASD coinvolge:

  • imparare a differenziare tra ansia utile e non utile
  • imparare a identificare i pensieri ansiosi e migliorare le funzioni esecutive
  • progressiva esposizione a stimoli temuti
  • interventi con i genitori
  • praticare abilità di reciprocità per migliorare l’impegno con gli altri
  • indicazioni visive per aiutare il paziente a far fronte alle difficoltà nel pensiero astratto

Gli interventi quotidiani sono altrettanto importanti per aiutare un adulto con ASD a gestire e comprendere la propria ansia. La National Autistic Society of the United Kingdom7 dettaglia strategie come tenere un diario, usare app e creare un piano di prevenzione del meltdown.

Autismo e ansia negli adulti: Passi successivi

  • Scarica: eBook gratuito sull’autismo negli adulti
  • Leggi: Come appare il disturbo dello spettro autistico negli adulti?
  • Capire: “Come si sente un attacco d’ansia”

Fonti

1Rosenn, Daniel. È Asperger o ADHD? Rete Asperger/Autismo. (2020). https://www.aane.org/is-it-aspergers-or-adhd/

2Sarris, Marina. Il pedaggio dell’ansia sulle persone con autismo. Interactive Autism Network (gennaio 2018). https://iancommunity.org/anxietys-toll-people-autism

3Sarris, Marina. Il tributo dell’ansia alle persone con autismo. Interactive Autism Network (gennaio 2018). https://iancommunity.org/anxietys-toll-people-autism

4Burchi, Elisabetta, Hollander, Eric. Anxiety in Autism Spectrum Disorder. Anxiety and Depression Association of America. https://adaa.org/learn-from-us/from-the-experts/blog-posts/consumer/anxiety-autism-spectrum-disorder

5Sarris, Marina. What Anxiety Treatments Work for People With Autism. Interactive Autism Network (Jan. 2018) https://iancommunity.org/what-anxiety-treatments-work-people-autism

6Burchi, Elisabetta, Hollander, Eric. Anxiety in Autism Spectrum Disorder. Anxiety and Depression Association of America. https://adaa.org/learn-from-us/from-the-experts/blog-posts/consumer/anxiety-autism-spectrum-disorder

7Anxiety in Autistic Adults. National Autistic Society. https://www.autism.org.uk/about/behaviour/anxiety.aspx

Updated on March 2, 2021

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