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E se gli esseri umani avessero la vista di un’aquila?

Se scambiassi i tuoi occhi con quelli di un’aquila, potresti vedere una formica che striscia per terra dal tetto di un edificio di 10 piani. Potresti distinguere le espressioni sui volti dei giocatori di basket dai peggiori posti dell’arena. Gli oggetti direttamente nella tua linea di vista apparirebbero ingranditi, e tutto sarebbe brillantemente colorato, reso in una gamma inconcepibile di sfumature.

Più gli scienziati imparano sulla visione dell’aquila, più sembra fantastica. Grazie alle tecnologie in via di sviluppo, alcuni aspetti della loro vista potrebbero essere alla fine raggiungibili per gli esseri umani. Altri, possiamo solo immaginarli.

Gli occhi delle aquile

Le aquile e gli altri rapaci possono vedere da quattro a cinque volte più lontano dell’uomo medio, il che significa che hanno una visione di 20/5 o 20/4 in condizioni ideali. Gli scienziati devono cucinare esperimenti speciali per giudicare la vista delle aquile – le tabelle alfabetiche degli occhi del tuo optometrista non sono utili, dopo tutto – e una configurazione comune prevede l’addestramento degli uccelli a volare lungo un lungo tunnel verso due schermi televisivi. Uno schermo mostra un motivo a strisce, e gli uccelli ricevono un premio quando atterrano su di esso. Gli scienziati testano la loro acutezza variando la larghezza delle strisce e determinando da quale distanza le aquile iniziano a virare nella direzione corretta.

Secondo William Hodos, un professore emerito dell’Università del Maryland che ha studiato l’acutezza visiva degli uccelli dagli anni ’70, due caratteristiche del bulbo oculare conferiscono una visione più nitida alle aquile. In primo luogo, le loro retine sono più densamente rivestite di cellule di rilevamento della luce chiamate coni rispetto alle retine umane, migliorando il loro potere di risolvere i dettagli fini proprio come una maggiore densità di pixel aumenta il potere risolutivo delle telecamere.

In secondo luogo, hanno una fovea molto più profonda, una struttura ricca di coni nella parte posteriore degli occhi sia degli umani che delle aquile che rileva la luce dal centro del nostro campo visivo. “La nostra fovea è una piccola conchiglia o ciotola, mentre nel falco o nell’aquila è una fossa convessa. Alcuni ricercatori pensano che questa fovea profonda permetta ai loro occhi di agire come un teleobiettivo, dando loro un ingrandimento extra al centro del loro campo visivo”, ha detto Hodos a Life’s Little Mysteries.

Oltre alla messa a fuoco nitida e all’ingrandimento centrale, le aquile, come tutti gli uccelli, hanno anche una visione dei colori superiore. Vedono i colori come più vividi di noi, possono discriminare tra più sfumature e possono anche vedere la luce ultravioletta – una capacità che si è evoluta per aiutarle a rilevare le scie di urina UV-riflettenti delle piccole prede. Ma non c’è modo di sapere come sono questi colori extra, compreso l’ultravioletto. “Supponiamo che tu voglia descrivere il colore di un pomodoro a qualcuno che è nato cieco. Non potresti farlo. Non possiamo nemmeno indovinare quale sia la loro sensazione soggettiva della luce ultravioletta”, ha detto Hodos.

La vita con una vista di 20/5

La vista d’aquila non cambierebbe il modo in cui svolgiamo la maggior parte delle attività quotidiane – come leggere lo schermo del computer o il giornale, o trovare il latte in un frigorifero affollato – ma come percepiamo il mondo e usiamo i nostri occhi sarebbe certamente diverso. È forse più facile considerare i nostri nuovi poteri nel contesto di come le aquile li usano: per cacciare.

In cima alla capacità di vedere più lontano e percepire più colori, avremmo anche quasi il doppio del campo visivo. Con i nostri occhi angolati a 30 gradi dalla linea mediana del viso come quelli di un’aquila, vedremmo quasi tutto dietro la testa con un campo visivo di 340 gradi (rispetto ai 180 gradi degli umani normali); questo ci darebbe un chiaro vantaggio nella caccia e nell’autodifesa.

Con gli occhi d’aquila, gireremmo la testa costantemente. Per individuare la preda o qualsiasi altro oggetto di interesse in lontananza, si girava periodicamente la testa di lato per spazzare la fovea (teleobiettivo) attraverso il campo visivo. Dopo aver individuato ciò che si sta cercando in questo modo, si reindirizza la testa verso di esso e si utilizza la visione stereoscopica – combinando i punti di vista di entrambi gli occhi per valutare la distanza – per calibrare la velocità del vostro approccio.

Percezione migliorata e abilità di caccia verrebbero probabilmente con alcuni svantaggi. “Direi che gli uccelli hanno probabilmente una proporzione maggiore del loro volume cerebrale dedicato all’elaborazione visiva rispetto ad altri gruppi di animali. Ora la questione di che cosa viene a scapito: la maggior parte degli uccelli sembra non avere un senso ben sviluppato dell’olfatto o del gusto”, ha detto Hodos.

È più difficile dire come se la caverebbero i processi cognitivi più sofisticati. “Gli uccelli hanno aree che sembrano funzionare come la corteccia, ma è discutibile. Ma in termini di capacità di risolvere problemi e così via, corrispondono a ciò che molti mammiferi possono fare. Molti uccelli hanno una memoria superba”, ha detto.

Massimizzare il nostro potenziale

Lo stile di vita ad alta quota delle aquile richiede una visione migliore di quella umana, e le proprietà fisiche dei nostri bulbi oculari ci limitano a 20/10 o 20/8 al massimo. La visione naturale così buona è estremamente rara, ma la ricerca di David Williams, direttore del Center for Visual Science dell’Università di Rochester, e dei suoi colleghi potrebbe presto consentire ai chirurghi oculisti laser di ottenere una visione di 20/10 o migliore per una grande percentuale di pazienti, ponendo la loro acutezza visiva a metà strada tra quella degli esseri umani e delle aquile.

Williams e i suoi colleghi usano uno strumento chiamato sensore di fronte d’onda per rilevare le distorsioni nella visione umana. Sparano la luce nell’occhio e osservano come rimbalza attraverso centinaia di piccole lenti nel sensore. Le aberrazioni nei modelli creati da quelle lenti servono come una mappa degli errori dell’occhio. Si stanno sviluppando tecniche chirurgiche personalizzate per implementare i risultati delle misurazioni del fronte d’onda dei pazienti, al fine di correggere la loro visione oltre il 20/20.

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