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Federico Guglielmo I

Figlio dell’elettore Federico III di Brandeburgo e di Sophie Charlotte di Hannover, Federico Guglielmo I nacque a Berlino il 15 agosto 1688. Nel 1701 suo padre fu nominato re di Prussia dall’imperatore Carlo VI. Cresciuto in una corte che si sforzava di raggiungere una coltivazione e un livello di ostentazione materiale piuttosto al di là delle sue possibilità, Federico Guglielmo rifiutò di partecipare alla vita elegante che lo circondava e trascorreva il suo tempo libero cacciando e bevendo grandi quantità di birra. Quando salì al trono dopo la morte di suo padre nel 1713, trasferì la sua famiglia in una manciata di stanze in un angolo del palazzo; trasformò il resto dell’enorme struttura ad uso di vari ministeri e trasformò i giardini di piacere in una piazza d’armi. D’ora in poi, il duro lavoro, la parsimonia e la voce del sergente istruttore avrebbero caratterizzato la Prussia.

In parte per ragioni di economia, in parte perché non si fidava di nessuno, Federico Guglielmo era determinato a stabilire un governo puramente personale. I ministri di suo padre furono licenziati, e ai loro successori fu detto di dare i loro rapporti al re per iscritto. Così tutte le decisioni più importanti furono, in ultima analisi, prese da Federico Guglielmo stesso.

Frederick William era salito al trono convinto che la Prussia fosse in pericolo di essere inghiottita dai suoi vicini più potenti. Deciso a prevenire ciò, iniziò a rafforzare il suo esercito. Nel 1715 rientrò nella Grande Guerra del Nord contro la Svezia. Ma anche se questa campagna portò alla conquista di una parte della Pomerania occidentale, le carenze del piccolo (meno di 40.000) esercito prussiano erano evidenti. Non volendo alienarsi la nobiltà prussiana, che insisteva che i suoi contadini non potevano essere risparmiati dal loro lavoro obbligatorio per fare il servizio militare, Federico Guglielmo si concentrò sul reclutamento di truppe all’estero. Solo nel 1733 stabilì il sistema dei cantoni, che permetteva ai reggimenti di reclutare tra i contadini e gli artigiani dei loro distretti. Alla fine del suo regno le dimensioni dell’esercito erano raddoppiate ed era secondo solo a quello imperiale per numero. Due terzi degli effettivi prussiani, tuttavia, erano stranieri.

Per finanziare le sue forze militari, Federico Guglielmo avviò nuove procedure di governo sia per la spesa che per la raccolta delle entrate. Il primo fu fatto con la creazione del Direttorio Generale delle Finanze (1723), che doveva approvare tutte le richieste di denaro. Il secondo fu ottenuto sostituendo la tassa feudale (una valutazione che la nobiltà in pratica non rendeva più) con una tassa sulle terre possedute dai nobili; raccogliendo le tasse in modo più efficiente dai contadini; e mettendo le accise non solo sulle importazioni di lusso come caffè, tè e zucchero, ma sulla maggior parte dei prodotti alimentari di base. Attraverso queste misure il reddito annuale dello stato aumentò del 250%.

A parte un processo generale di consolidamento, le riforme amministrative che resero possibili questi guadagni finanziari furono in gran parte di natura operativa. Furono definite le sfere di responsabilità e funzionari specifici furono resi responsabili del funzionamento dei vari dipartimenti; in breve, una classe di funzionari dilettanti e part-time fu trasformata in una burocrazia al servizio dello stato, con personale composto da nobili appena castigati al vertice e sottufficiali in pensione alla base. Ci furono anche piccole riforme giudiziarie e limitati tentativi di migliorare la sorte dei contadini nelle terre della corona. Circa 17.000 protestanti, espulsi da Salisburgo, furono sistemati nella Prussia orientale, con notevole guadagno per quella provincia sottopopolata.

Nella seconda metà degli anni 1730 era evidente alla maggior parte degli osservatori contemporanei che il lavoro di 20 anni aveva creato un esercito formidabile, sostenuto da un tesoro pieno. Ma il re, nonostante una lite in via di sviluppo con l’impero per la provincia di Berg, non poteva essere persuaso ad utilizzare le sue risorse. I suoi ultimi anni furono dominati da una preoccupazione sempre più bizzarra per la sua guardia di palazzo composta da giganti e da un’accesa lite con suo figlio ed erede, Federico. Federico Guglielmo I morì a Potsdam il 31 maggio 1740.

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