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John Augustus Roebling

John Roebling nacque a Mühlhausen, Turingia (ora parte della Germania), il 12 giugno 1806. Ottenne un’eccellente educazione formale, laureandosi al Royal Polytechnic Institute di Berlino nel 1826 con una laurea in ingegneria civile. Dopo aver lavorato per 3 anni su progetti governativi di costruzione di strade, divenne insoddisfatto della sua vita e delle opportunità in Germania. Nel 1831 Roebling e suo fratello, Karl, guidarono un gruppo di emigranti negli Stati Uniti, dove stabilirono una comunità agricola nella Pennsylvania occidentale.

Non avendo successo come agricoltore, Roebling tornò all’ingegneria nel 1837 e fu impiegato dallo stato della Pennsylvania su vari progetti di canali e ferrovie. Si interessò alla ferrovia Allegheny Portage che collegava le sezioni orientali e occidentali del canale della Pennsylvania, dove osservò le difficoltà coinvolte nel traino di barche bisecche del canale su e giù per i piani inclinati della ferrovia. Roebling suggerì di usare la fune metallica per il traino al posto delle ingombranti e costose corde di fibra che si sfilacciavano e si separavano rapidamente. Aveva letto di esperimenti in Germania con corde fatte di filo ritorto, ma non ne aveva visti. Fece una serie di esperimenti e alla fine convinse il consiglio statale dei lavori pubblici a testare la sua idea; di conseguenza, nel 1841 Roebling produsse il primo cavo metallico in America. La sua piccola fabbrica a Saxonburg, in Pennsylvania, era dotata di macchinari di sua progettazione e fabbricazione. Alla fine degli anni 1840 la fabbrica di cavi metallici fu trasferita a Trenton, N.J., dove Roebling successivamente fece la sua casa.

Nel 1844-1845 Roebling costruì la sua prima struttura utilizzando i suoi cavi metallici. Ha eretto un acquedotto di legno attraverso il fiume Allegheny. Era composto da sette campate, ognuna lunga 162 piedi, tutte sostenute da due cavi metallici da 7 pollici. Dopo questo risultato senza precedenti, Roebling costruì il suo primo ponte sospeso nel 1845-1846; doveva portare un’autostrada attraverso il fiume Monongahela a Pittsburgh e consisteva di otto campate di 188 piedi ciascuna. Anche se è stato anticipato nella costruzione di ponti sospesi da Charles Ellet, Jr, che nel 1842 ha introdotto con successo questo tipo di progettazione, Roebling ha raggiunto un maggiore successo ed eminenza nel campo.

In molti modi il lavoro più notevole di Roebling è stato il pionieristico ponte ferroviario sospeso costruito a Niagara Falls tra il 1851 e il 1855. Questa struttura fu iniziata nel 1847 da Ellet, che si ritirò dal lavoro nel 1849 dopo aver costruito un ponte pedonale. Roebling costruì il ponte ferroviario, consolidando così la sua reputazione come il più importante costruttore di ponti sospesi in America. Successivamente costruì ponti sul fiume Allegheny a Pittsburgh (1860) e sul fiume Ohio a Cincinnati (1867). Le speciali tecniche di costruzione di Roebling includevano l’avvolgimento dei numerosi fili che compongono i cavi. Usò anche speciali cavi di irrigidimento e rinforzo per proteggere dalle intemperie e per aggiungere rigidità all’intera struttura.

Quando i piani per un ponte (il Brooklyn Bridge) sull’East River che collegasse Lower Manhattan e Brooklyn furono ripresi negli anni 1860, Roebling fu nominato ingegnere capo del mastodontico progetto. I suoi piani per l’impresa furono approvati nel 1869, e i lavori stavano per iniziare quando Roebling subì l’incidente che gli costò la vita. Il 28 giugno, mentre stava lavorando al sito del ponte, un traghetto speronò la pila su cui Roebling era in piedi e schiacciò il suo piede. Le dita del piede ferite furono amputate, ma il tetano arrivò e lui morì il 22 luglio 1869. Il ponte di Brooklyn, completato 14 anni dopo sotto la supervisione del figlio di Roebling, Washington, rimane un monumento duraturo ai Roeblings.

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