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La dottoressa Temple Grandin della CSU è stata nominata uno dei 10 migliori professori universitari del paese

La dottoressa Temple Grandin è ben nota a molti per il suo lavoro pionieristico come portavoce delle persone con autismo e per il suo lavoro di tutta la vita sul comportamento animale. La dottoressa Grandin è stata con la Colorado State University (CSU) per oltre 25 anni. La Grandin è stata definita dai suoi colleghi “la persona più famosa che lavora alla CSU”.

Il lavoro della sua vita è stato quello di capire la sua mente autistica, e di condividere questa conoscenza con il mondo, aiutando nel trattamento degli individui con questa condizione. La sua comprensione della mente umana l’ha aiutata nel suo lavoro con il comportamento animale, ed è una dei più rispettati esperti di autismo e comportamento animale nel mondo.

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La dottoressa Grandin non ha parlato fino all’età di tre anni e mezzo. È stata fortunata a ricevere una terapia logopedica precoce. I suoi insegnanti le hanno anche insegnato ad aspettare e a fare a turno nei giochi da tavolo. All’età di cinque anni è stata inserita in una normale scuola materna. Oliver Sacks ha scritto nella prefazione di Thinking in Pictures che il suo primo libro Emergence: Labeled Autistic era “senza precedenti perché non c’era mai stato prima un racconto interno dell’autismo”. Il Dr. Sacks ha tracciato il profilo della Dr.ssa Grandin nel suo libro best seller Anthropologist on Mars.

La Dr.ssa Grandin è diventata un autore e un oratore di spicco sia sull’autismo che sul comportamento animale. Oggi è professoressa di scienze animali alla Colorado State University. Ha anche una carriera di successo come consulente per la progettazione di attrezzature per la manipolazione del bestiame e per il benessere degli animali. È stata presentata su NPR (National Public Radio) e in uno speciale della BBC – “The Woman Who Thinks Like a Cow”. È anche apparsa in programmi televisivi nazionali come Larry King Live, 20/20, Sixty Minutes, Fox and Friends, e ha un discorso TED 2010. Articoli sulla dottoressa Grandin sono apparsi su Time Magazine, New York Times, Discover Magazine, Forbes e USA Today. La HBO ha realizzato un film sulla sua vita, vincitore di un Emmy Award, ed è stata inserita nell’Accademia Americana delle Arti e delle Scienze nel 2016.

Quando era giovane, è stata considerata strana e presa in giro e vittima di bullismo al liceo. L’unico posto in cui aveva degli amici erano le attività in cui c’era un interesse comune come i cavalli, l’elettronica o i modellini di razzi. Il signor Carlock, il suo insegnante di scienze, è stato un mentore importante che ha incoraggiato il suo interesse per la scienza. Quando aveva un nuovo obiettivo di diventare uno scienziato, aveva un motivo per studiare. Oggi metà del bestiame negli Stati Uniti è trattato in strutture da lei progettate.

Il problema delle etichette

Nel 2013, l’American Psychiatric Association ha rivisto i criteri diagnostici dell’autismo. Questo ha ampliato notevolmente lo spettro. Ora si va da brillanti scienziati, artisti e musicisti a un individuo che non può vestirsi da solo. Nel corso degli anni, i criteri diagnostici hanno continuato a cambiare. Non è preciso come un test di laboratorio per lo streptococco. Etichette come autismo, ADHD, disturbo dell’elaborazione sensoriale o difficoltà di apprendimento sono spesso applicate allo stesso bambino. Nei bambini più grandi senza ritardo nel linguaggio, la diagnosi a volte passa avanti e indietro tra autismo e ADHD.

“Uno dei problemi oggi è che un bambino per ottenere qualsiasi servizio speciale a scuola, deve avere un’etichetta. Il problema dell’autismo è che c’è uno spettro che va da Einstein a qualcuno senza linguaggio e con una disabilità intellettuale”, ha detto la Grandin. Steve Jobs era probabilmente leggermente nello spettro autistico”. Fondamentalmente, probabilmente avete conosciuto persone che erano geek e socialmente imbarazzanti ma molto intelligenti. Quando i geek e i nerd diventano autistici? Questa è una zona grigia. Mentre il numero di bambini con diagnosi di autismo continua ad aumentare a livello nazionale, la Grandin condivide il suo messaggio sul disturbo e sui “cervelli diversamente abili” con case piene di gente. Il cuore del messaggio è questo: Rigide aspettative accademiche e sociali potrebbero finire per soffocare una mente che, mentre potrebbe lottare per coniugare un verbo, potrebbe un giorno portarci a stelle lontane.
“I genitori sono così preoccupati per i deficit che non costruiscono i punti di forza, ma quelle abilità potrebbero trasformarsi in un lavoro”, ha detto Grandin, che affronta i progressi scientifici nella comprensione dell’autismo nel suo ultimo libro, “The Autistic Brain: Thinking Across the Spectrum”. Questi bambini hanno spesso abilità disomogenee. Dobbiamo essere molto più flessibili sulle cose. Non trattenere questi geni della matematica. Dovrete dare loro un’educazione speciale nella lettura perché questo tende ad essere il modello, ma lasciateli andare avanti nella matematica”.
La diagnosi precoce può portare ad un intervento precoce e all’accesso a programmi di educazione speciale, e, mentre è cruciale per i bambini con ritardo nel linguaggio, significa anche un’etichetta permanente che alla fine potrebbe impedire il progresso, e lo sviluppo sano dell’identità di un bambino. Ci sono altre situazioni in cui una diagnosi di autismo è utile per una persona anziana che ha problemi con le relazioni. Può dare loro una grande comprensione, e permettere loro di migliorare le relazioni.

Avere aspettative alte, ma ragionevoli

Un’etichetta può anche avere un impatto sulle aspettative dei genitori, una fonte importante di slancio terapeutico per i bambini. Un genitore con un bambino autistico diagnosticato potrebbe essere riluttante a insegnare abilità sociali pratiche che sono al di fuori della zona di comfort del bambino, come ordinare il cibo al banco del pranzo. Bisogna allungare questi bambini appena fuori dalla loro zona di comfort per aiutarli a svilupparsi. Date loro la possibilità di scegliere tra attività di “stretching” come i Boy Scout o la robotica.
“Fa male perché non hanno abbastanza aspettative per i bambini. Vedo troppi ragazzi che sono intelligenti e hanno fatto bene a scuola, ma non stanno trovando un lavoro perché quando erano giovani non hanno imparato nessuna abilità lavorativa”, ha detto Grandin. “Non hanno capacità di vita. I genitori pensano: ‘Oh, povero Tommy. Ha l’autismo quindi non deve imparare cose come lo shopping”. Grandin è stata cresciuta da sua madre negli anni ’50, un tempo in cui le abilità sociali erano “inculcate in ogni singolo bambino”, ha detto. “I bambini della mia generazione, quando erano adolescenti, avevano un lavoro e imparavano a lavorare. Io pulivo le stalle dei cavalli. Quando avevo 8 anni, mia madre mi ha fatto fare l’hostess alle feste – stringere le mani, prendere i cappotti, ecc. Negli anni ’50, le abilità sociali venivano insegnate in un modo molto più rigido, così i bambini che erano leggermente autistici erano costretti ad impararle. Fa molto più male agli autistici che ai bambini normali non avere queste abilità formalmente insegnate.”
“Nella mia generazione, i percorsi della carta insegnavano importanti abilità lavorative. Oggi, i genitori dovrebbero organizzare lavori che un bambino può fare nel quartiere, come portare a spasso i cani per i vicini. I bambini più piccoli possono fare lavori di volontariato fuori casa, come essere un usciere in una casa di culto o in un centro comunitario. Questo insegnerà sia la disciplina che la responsabilità. Ha migliorato la mia autostima essere riconosciuto per aver fatto bene un lavoro.”
“Le abilità che le persone con autismo portano al tavolo dovrebbero essere coltivate per il loro beneficio e quello della società. Ha detto Grandin. “E, se venisse trovata una cura per l’autismo, lei sceglierebbe di rimanere così com’è.

“Mi piace il modo davvero logico in cui penso. Sono totalmente logica. In effetti, mi fa impazzire quanto siano irrazionali gli esseri umani”, ha detto. “Se ti sbarazzassi totalmente dell’autismo, non avresti nessuno che ripari il tuo computer in futuro.”

Educare studenti con diversi tipi di mente

Se l’algebra fosse stata un corso obbligatorio per la laurea nel 1967, non ci sarebbe stata Temple Grandin. Almeno, nessuna Temple Grandin come il mondo la conosce oggi – professore, inventore, autore di best-seller e rock star nei campi apparentemente divergenti della scienza animale e dell’educazione all’autismo. “Probabilmente avrei fatto il tuttofare, aggiustando i gabinetti in qualche condominio da qualche parte”, ha detto Grandin. “Non posso fare algebra. Non ha senso. Perché l’algebra deve essere la porta d’accesso a tutte le altre matematiche?”

I concetti astratti dell’algebra rappresentano un ostacolo comune per molti con un disturbo dello spettro autistico, dislessia o altri problemi di apprendimento. Molti di questi ragazzi farebbero bene se la geometria fosse sostituita dall’algebra. Per i pensatori visivi autistici e fotorealistici, come la Grandin, la comprensione deriva dalla capacità di vedere e lavorare attraverso un concetto in immagini, creando quello che è in effetti, un programma di realtà virtuale che si svolge nel cervello. In questo modo, Grandin, che non ha parlato fino a quasi 4 anni, ha concettualizzato nei minimi dettagli il suo progetto per un sistema di contenimento del bestiame umano ora utilizzato su quasi la metà del bestiame negli Stati Uniti. Ha continuato a guadagnare una laurea in psicologia ed entrambi i master e dottorati in scienze animali. Negli ultimi due decenni, è stata docente alla Colorado State University.
Nel suo libro, The Autistic Brain, presenta i risultati della ricerca che mostrano definitivamente tre tipi di pensiero specializzato. Sono i pensatori visivi fotorealistici che pensano come me, i pensatori matematici e i pensatori di parole. I bambini che pensano in modo diverso spesso prosperano se hanno più attività pratiche. I genitori devono lavorare con le scuole per assicurarsi che i bambini della scuola elementare abbiano arte, musica, teatro, cucito, lavorazione del legno, programmi informatici e cucina. Queste classi insegnano importanti competenze professionali e forniscono agli studenti l’opportunità di avere interazioni sociali con i loro coetanei. Gli studenti più grandi devono avere accesso a classi relative alla carriera come la saldatura, la meccanica automatica e l’informatica. Quando lavoravo nell’edilizia per installare i miei sistemi, ho lavorato con molti meccanici e fabbricanti di metallo di talento. Alcuni di loro potevano essere all’estremità più mite dello spettro dell’autismo. Queste persone erano brillanti e costruivano cose molto complicate. I mestieri specializzati non sono per tutti nello spettro. Stimo che un mestiere specializzato sarebbe una buona scelta per il 25% delle persone completamente verbali con ASD. Quando guardo indietro alla mia lunga carriera, alcuni dei giorni migliori della mia vita sono stati in un cantiere. Era così divertente parlare di costruire cose.

Fatti sull’autismo.

– 1 bambino americano su 59 è stato identificato con un disturbo dello spettro autistico (ASD).
– ASD in 4,5 volte più comune nei ragazzi (1 su 42) e nelle ragazze (1 su 189).
– Circa 1 bambino su 6 negli Stati Uniti ha avuto una disabilità di sviluppo 2006-2008.

Questo copre una vasta gamma di problemi di sviluppo che vanno dal lieve al grave.

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