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Marie e Pierre Curie isolano il radio

Il 20 aprile 1902, Marie e Pierre Curie isolano con successo i sali di radioattivo dal minerale pechblenda nel loro laboratorio di Parigi. Nel 1898, i Curie scoprirono l’esistenza degli elementi radio e polonio nelle loro ricerche sulla pechblenda. Un anno dopo aver isolato il radio, avrebbero condiviso il premio Nobel per la fisica del 1903 con lo scienziato francese A. Henri Becquerel per le loro rivoluzionarie ricerche sulla radioattività.

Marie Curie è nata Marie Sklodowska a Varsavia, in Polonia, nel 1867. Figlia di un insegnante di fisica, era una studentessa dotata e nel 1891 andò a studiare alla Sorbona di Parigi. Con il massimo dei voti, ricevette una laurea in scienze fisiche nel 1893 e in matematica nel 1894. Quell’anno incontrò Pierre Curie, un noto fisico e chimico francese che aveva fatto un lavoro importante nel magnetismo. Marie e Pierre si sposarono nel 1895, segnando l’inizio di una collaborazione scientifica che avrebbe raggiunto fama mondiale.

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Cercando un argomento per la sua tesi di dottorato, Marie Curie iniziò a studiare l’uranio, che era al centro della scoperta della radioattività di Becquerel nel 1896. Il termine radioattività, che descrive il fenomeno delle radiazioni causate dal decadimento atomico, fu infatti coniato da Marie Curie. Nel laboratorio di suo marito, studiò il minerale pechblenda, di cui l’uranio è l’elemento primario, e segnalò la probabile esistenza di uno o più altri elementi radioattivi nel minerale. Pierre Curie si unì a lei nella sua ricerca, e nel 1898 scoprirono il polonio, dal nome della nativa Polonia di Marie, e il radio.

Mentre Pierre studiava le proprietà fisiche dei nuovi elementi, Marie lavorava per isolare chimicamente il radio dalla pechblenda. A differenza dell’uranio e del polonio, il radio non si trova liberamente in natura, e Marie e il suo assistente Andre Debierne hanno faticosamente raffinato diverse tonnellate di pechblenda per isolare un decimo di grammo di cloruro di radio puro nel 1902. Grazie ai risultati di questa ricerca, ricevette il suo dottorato di ricerca nel giugno 1903 e più tardi nell’anno condivise il premio Nobel per la fisica con suo marito e Becquerel. Fu la prima donna a vincere un premio Nobel.

Pierre Curie fu nominato alla cattedra di fisica alla Sorbona nel 1904, e Marie continuò i suoi sforzi per isolare il radio puro, non cloruro. Il 19 aprile 1906, Pierre Curie fu ucciso in un incidente nelle strade di Parigi. Anche se devastata, Marie Curie giurò di continuare il suo lavoro e nel maggio 1906 fu nominata al posto di suo marito alla Sorbona, diventando così la prima professoressa donna dell’università. Nel 1910, con Debierne, riuscì finalmente a isolare il radio puro e metallico. Per questo risultato, fu l’unica a ricevere il premio Nobel per la chimica nel 1911, diventando così la prima persona a vincere un secondo premio Nobel.

Si interessò alle applicazioni mediche delle sostanze radioattive, lavorando sulla radiologia durante la prima guerra mondiale e sul potenziale del radio come terapia del cancro. A partire dal 1918, l’Istituto del Radio dell’Università di Parigi iniziò ad operare sotto la direzione di Curie e fin dal suo inizio fu un importante centro per la chimica e la fisica nucleare. Nel 1921, visitò gli Stati Uniti e il presidente Warren G. Harding le regalò un grammo di radio.

Anche la figlia di Curie, Irene Curie, era una chimica fisica e, con suo marito, Frederic Joliot, ricevette il premio Nobel per la chimica nel 1935 per la scoperta della radioattività artificiale. Marie Curie morì nel 1934 di leucemia causata da quattro decenni di esposizione a sostanze radioattive.

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