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Napoleone era breve?

"Napoleon Crossing the Alps" oil on canvas by Jacques-Louis David, 1800; in the collection of Musee national du chateau de Malmaison.

De Rocker/Alamy

All’inizio del XIX secolo, Carlo IV, re di Spagna, commissionò al preminente artista Jacques-Louis David un dipinto per commemorare il successo della campagna di Napoleone contro l’Austria nella battaglia di Marengo. L’opera finita di David, Napoleone che attraversa le Alpi (1801), ritrae il generale seduto a cavallo di uno stallone rampante su una scogliera rocciosa. I suoi capelli e il mantello si agitano teatralmente nel vento mentre guarda severamente l’osservatore e gesticola verso la cima, apparentemente chiamando le sue truppe. Quando Napoleone vide l’affascinante ritratto, ne fu lusingato e commissionò a David altri tre dipinti simili. Napoleone non era estraneo alla propaganda. Conosceva l’importanza di plasmare, se non magnificare, la sua reputazione, e tra i suoi sforzi c’erano la censura della stampa francese quando era imperatore e la dettatura della storia della sua vita durante l’esilio. Eppure, c’era un aspetto particolarmente fastidioso della sua eredità che Napoleone non poteva controllare: la voce che fosse basso. Il pettegolezzo era dilagante durante la sua vita e persistette secoli dopo la sua morte. Nel 21° secolo, le persone possono non essere in grado di dire esattamente perché Napoleone era così importante, ma di solito possono dire che era basso. Ahimè, l’unica cosa che tutti ricordano di Napoleone probabilmente non è nemmeno vera!

Napoleone era chiamato Le Petit Caporal, ma il soprannome, tradotto come “Il piccolo caporale”, non era inteso come un riflesso della sua statura. Era inteso come un termine di affetto da parte dei suoi soldati. Infatti, molti dipinti francesi contemporanei, incluso il ritratto equestre di David, suggeriscono che il generale non era basso ma di media statura. In quel dipinto sembra almeno essere proporzionato al suo cavallo, ma non ci sono altre figure umane nelle vicinanze a cui l’osservatore possa fare riferimento. Anche gli altri ritratti di Napoleone di David non offrono molti termini di paragone: nella maestosa Consacrazione dell’imperatore Napoleone e l’incoronazione dell’imperatrice Joséphine il 2 dicembre 1804 (1806-07), la piattaforma a gradini da cui Napoleone incorona sua moglie sfida qualsiasi confronto con altre figure, mentre L’imperatore Napoleone nel suo studio alle Tuileries (1812) rappresenta il soggetto in piedi da solo a una scrivania. Opere di artisti contemporanei lo mostrano similmente solo o seduto. Un’opera dell’allievo di David, Antoine-Jean Gros, tuttavia, offre un gruppo di figure sullo stesso piano con cui confrontare il generale. Napoleone Bonaparte visita gli appestati a Giaffa, 11 marzo 1799 (1804), commissionato da Napoleone, rappresenta un episodio della sua campagna d’Egitto in cui visitò le sue truppe appestate in un ospedale improvvisato. Toccando una delle vittime, Napoleone sfida gli uomini intorno a lui, che si portano i fazzoletti in faccia. Appare non solo eroico ma anche mediocre! Tutti gli uomini in piedi vicino a lui sembrano avere circa la stessa altezza.

Gli inglesi, tuttavia, non sono stati così generosi: i loro artisti hanno raffigurato Napoleone come diminutivo. Intorno al 1803 il celebre disegnatore James Gillray introdusse il personaggio di “Little Boney”, che assomigliava a un Napoleone bambino. All’inizio, Gillray sembrava enfatizzare la sua impertinenza: in “Maniac Ravings-or-Little Boney in a Strong fit”, Napoleone viene mostrato nel bel mezzo di un capriccio, mentre ribalta i mobili, si lamenta della “British Nation” e dei “London Newspapers”, e grida “Oh Oh Oh. Vendetta! Vendetta!” Gillray ha poi giocato sulla giovinezza attraverso la piccolezza, per cui Napoleone è stato rappresentato indossando enormi stivali e, come ha detto una fonte, “cercando di parlare duro sotto un enorme cappello a bicorno che nanizza tutto il suo corpo. O mentre lottava per estrarre una spada da un fodero ingombrante che si trascinava per terra mentre camminava”. Ben presto Napoleone fu raffigurato solo come basso. In “The Empress’s wish or Boney Puzzled!!!” un altro fumettista, Isaac Cruikshank, raffigurò un irritante Napoleone a circa metà dell’altezza di sua moglie e delle sue truppe. Un piccolo Bonaparte divenne così lo standard per rappresentare l’imperatore sui giornali inglesi.

Anche se è difficile dire se e perché gli inglesi hanno inventato il tropo del Napoleone basso, c’è una certa verità nella rappresentazione di Cruikshank: Napoleone era probabilmente molto più basso delle sue truppe. Diverse fonti notano che le sue guardie d’élite erano più alte della maggior parte dei francesi, e quindi Napoleone aveva l’apparenza di essere più basso di quanto fosse realmente. Eppure le interpretazioni del certificato di morte di Napoleone stimano che la sua altezza al momento della morte fosse compresa tra 1,58 e 1,7 metri. La discrepanza è spesso spiegata dalla disparità tra il pollice francese del XIX secolo, che era di 2,71 cm, e la misura attuale del pollice, che è di 2,54 cm. Di conseguenza, le fonti stimano che Napoleone era probabilmente più vicino a 5’6″ o 5’7″ (1,68 o 1,7 metri) che a 5’2″. Anche se la gamma può sembrare corta per gli standard del 21° secolo, era tipica del 19° secolo, quando la maggior parte dei francesi era alta tra 5’2″ e 5’6″ (1,58 e 1,68 metri). Napoleone era quindi nella media o più alto, indipendentemente dall’interpretazione.

Anche se il certificato di morte di Napoleone sembra suggerire che probabilmente era più alto del tipico francese del 19° secolo, le vignette inglesi, il suo soprannome e altre dicerie hanno lasciato l’impressione che l’imperatore fosse basso. Un’impressione che è continuata fino al XXI secolo e che nessun quadro eroico di Jacques-Louis David ha potuto cancellare.

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