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Niacin Supports Erectile Function

Oltre a sollevare il cuore …

Lo spettro dei benefici della
vitamina B3 si è ampliato

La malattia da carenza di vitamina pellagra fu identificata per la prima volta nel 1735 dal medico spagnolo Gaspar Casal. Considerato il primo epidemiologo spagnolo, Casal è famoso per la sua chiarezza e indipendenza di pensiero, insieme al suo cambiamento concettuale nell’approccio alla medicina. Invece di limitarsi a osservare e riferire, Casal passò a una metodologia di induzione basata sui fatti, anticipando il lavoro di John Stuart Mill, il filosofo politico, economista e logico, cento anni prima.

Celebrare il pensiero

Nel XVIII secolo, la Spagna abbracciò l’Età dei Lumi, dirigendo i fari del pensiero a tutti gli sforzi. Ma mentre la Spagna non era così avanzata come la Francia, la Gran Bretagna, la Germania o l’America, il suo nuovo pensiero politico portò alla revoca della maggior parte dei diritti e privilegi storici dei sottoregni che componevano la Corona spagnola. Questi cambiamenti, a loro volta, permisero la libertà di indagine che era così necessaria per le scoperte mediche, tra le altre cose.

La progressione delle scoperte sulla niacina

Tornando alla pellagra, il dottor Casal fu il primo a offrire una descrizione clinica della malattia. La chiamò mal de la rose a causa dell’eruzione rossa sulle mani e sui piedi dei malati. Infatti, il suo resoconto è oggi riconosciuto come la prima descrizione patologica moderna di una sindrome. Questo fu l’inizio di una progressione di scoperte che portarono all’isolamento della niacina nel 1911 e alla sua implicazione diretta come fattore di carenza alimentare nella pellagra nel 1937.

Casal è famoso per la sua chiarezza e
indipendenza di pensiero. Infatti, il suo
racconto sulla pellagra è ora riconosciuto
come la prima
descrizione patologica moderna di una sindrome.

Nel 1700, la pellagra era una malattia endemica nell’Italia settentrionale – che non era stata conosciuta fino a quando il mais (granturco) fu introdotto dall’America. L’Italia diede alla malattia il nome di “pelle agra” (pelle significa pelle; agra significa ruvida). Casal aveva osservato che i pazienti con la pellagra erano tutti poveri, vivevano principalmente di mais e raramente mangiavano carne fresca. Poiché le epidemie di pellagra si verificavano in regioni d’Europa dove il mais era una coltura alimentare dominante, la convinzione era che il mais portasse una sostanza tossica o fosse portatore di malattie. Quando in seguito si notò che c’erano pochi focolai di pellagra in Mesoamerica, dove il mais è una delle principali colture alimentari (e viene lavorato), si ritenne che le cause della pellagra potessero essere dovute a fattori diversi dalle tossine.

Rendere la niacina disponibile dal punto di vista nutrizionale

Nel Nuovo Mondo, il mais veniva tradizionalmente trattato con la calce, un alcali che ha dimostrato di rendere la niacina disponibile dal punto di vista nutrizionale, riducendo così la possibilità di sviluppare la pellagra.1 Tuttavia, quando nel XVIII secolo la coltivazione del mais fu adottata in tutto il mondo, il trattamento con la calce non fu accettato perché il beneficio non era compreso. Così nel Nuovo Mondo, spesso fortemente dipendente dal mais, i coltivatori raramente soffrivano di pellagra, che divenne comune solo quando il mais divenne un alimento base che veniva consumato senza il trattamento tradizionale. Interessante, se il mais non è così lavorato, è una povera fonte di triptofano così come di niacina.

Prima delle statine, c’era la niacina

L’ipercolesterolemia (colesterolo alto) è uno dei principali fattori di rischio nello sviluppo dell’aterosclerosi, una condizione che con lo sviluppo delle statine negli ultimi 20 anni è diventata più trattabile, ma non senza conseguenze. È stato dimostrato che le statine riducono l’incidenza degli eventi cardiovascolari del 25-40%, eppure questa riduzione non è un grande affare, soprattutto se si considera che molti pazienti hanno bisogno di una terapia aggiuntiva per raggiungere livelli lipidici più ottimali e prevenire eventi cardiovascolari.

Inoltre, la dislipidemia (e l’ipercolesterolemia in particolare), rimane sottotrattata in molti pazienti con diagnosi di malattia coronarica. I trigliceridi alti, un contributore alla disfunzione cardiovascolare da molti ma non tutti gli studi, sono in qualche modo trattabili con i fibrati, ma ci sono limitazioni significative per il loro uso. Elevati livelli di trigliceridi a digiuno hanno dimostrato di essere un forte fattore di rischio per la cardiopatia ischemica, indipendentemente da altri fattori di rischio noti per l’aterosclerosi.

Oltre ad abbassare il colesterolo a bassa densità e totale insieme ai trigliceridi, aumentare il colesterolo lipoproteico ad alta densità (HDL-C) è diventato uno dei principali obiettivi per il trattamento dell’iperlipidemia. Numerose prove hanno dimostrato che anche un piccolo miglioramento dei livelli di HDL-C può ridurre significativamente il rischio cardiovascolare. Per esempio, è stato scoperto che un aumento di 1 mg/dl nei livelli di HDL-C si traduce in una riduzione parallela del rischio di coronaropatia del 2% negli uomini e del 3% nelle donne. Inoltre, l’HDL-C aiuta a trasportare il colesterolo ossidato dai tessuti periferici dove istiga l’aterosclerosi al fegato per l’escrezione. Inoltre, l’HDL-C ha potenziali effetti antinfiammatori, antitrombotici e antiossidanti.

Benvenuta Niacina

La niacina è un’altra classe di agenti che abbassano i lipidi, sulla quale la ricerca risale ad almeno 55 anni fa.2 Non solo la niacina abbassa le lipoproteine a bassa densità (LDL-C, il colesterolo “cattivo”), il colesterolo totale e i trigliceridi, ma aumenta il colesterolo HDL (HDL-C, il colesterolo “buono”) attraverso l’inibizione della lipolisi nel tessuto adiposo, che alla fine porta al miglioramento di tutti i parametri lipidici. Inoltre, ci sono studi che suggeriscono che la niacina può migliorare il risultato clinico nelle malattie cardiovascolari, e che può portare alla regressione della placca aterosclerotica. La dislipidemia è strettamente legata alla disfunzione erettile (DE) e le prove hanno dimostrato che le statine possono migliorare la funzione erettile. Tuttavia, il ruolo potenziale dell’altro agente di riduzione dei lipidi, la niacina, non era noto fino ad ora.

Niacina per la disfunzione erettile

In un nuovo studio, i ricercatori hanno cercato di valutare l’effetto della sola niacina sulla funzione erettile in pazienti che soffrono sia di DE che di dislipidemia.3

Utilizzando il protocollo di uno studio clinico randomizzato a gruppi paralleli controllato con placebo, lo studio si è svolto presso l’Università di Hong Kong. Centosessanta pazienti maschi con ED e dislipidemia sono stati randomizzati in due gruppi che hanno ricevuto fino a 1.500 mg di niacina orale al giorno o placebo per 12 settimane. Utilizzando le domande dell’International Index of Erectile Function (IIEF, in particolare le domande Q3 e Q4), il risultato primario era il miglioramento della funzione erettile. Q3 ha classificato la “frequenza della penetrazione”, mentre Q4 ha classificato la “frequenza delle erezioni mantenute dopo la penetrazione”. Altre misure di risultato includevano il punteggio totale IIEF, il dominio IIEF-funzione erettile e il punteggio Sexual Health Inventory for Men (SHIM).

Nel Nuovo Mondo, il
maiale era tradizionalmente trattato
con la calce, un alcali, ora dimostrato di
rendere la niacina nutrizionalmente disponibile
e quindi ridurre la
capacità di sviluppare pellagra.

Nell’analisi dello studio, il gruppo niacina ha mostrato un aumento significativo in entrambi i punteggi IIEF-Q3 e IIEF-Q4 rispetto ai valori iniziali di base. Mentre il gruppo placebo ha mostrato anche un aumento significativo nei punteggi IIEF-Q3 (grandi speranze, senza dubbio), non ha fatto per i punteggi IIEF-Q4. In altre parole, l'”effetto placebo” non si è esteso al mantenimento delle erezioni. Inoltre, quando i pazienti sono stati stratificati secondo la gravità basale della DE, i pazienti con ED moderata e grave che hanno ricevuto niacina hanno mostrato un miglioramento significativo nei punteggi IIEF-Q3 (0.56 e 1.03, rispettivamente) e IIEF-Q4 (0.56 e 0.84, rispettivamente) rispetto ai valori basali. Questi risultati non erano significativamente aumentati per il gruppo placebo.

Risultati migliori: ED grave e moderata

I miglioramenti nel punteggio IIEF-dominio della funzione erettile (IIEF-EF) per i pazienti con ED moderata e grave nel gruppo niacina erano 3,31 e 5,28 e nel gruppo placebo erano 2,74 e 2,65, rispettivamente. Nella gamma inferiore di ED lieve e lieve-moderata, non c’è stato alcun miglioramento significativo della funzione erettile. Dei 160 pazienti nello studio, 32 stavano usando statine; 18 nel gruppo niacina e 14 nel gruppo placebo. Per i pazienti non in trattamento con statine, c’è stato un miglioramento significativo nei punteggi IIEF-Q3 (0,47) per il gruppo niacina, ma non per il gruppo placebo. Per riassumere, la niacina da sola può migliorare la funzione erettile in pazienti che soffrono di ED da moderata a grave e dislipidemia.

Intelligenza sollevata e illuminata

Nulla di simile all’Illuminismo spagnolo si era verificato dal Rinascimento spagnolo (a partire dal 1492 circa, l’anno in cui Colombo salpò per il Nuovo Mondo), che come il Rinascimento italiano era ispirato dall’antichità classica e soprattutto dalla tradizione greco-romana nelle arti, nella letteratura e nella scienza.

Purtroppo, molti degli stessi fattori che portarono alla fine del Rinascimento italiano – tra cui la corruzione, le guerre e una diffusa reazione al secolarismo e all’indulgenza (che portò al “falò delle vanità”) – terminarono anche la “rinascita” in Spagna. La caccia alle eresie divenne uno sport che portò alla resurrezione dell’Inquisizione, che a differenza delle sue precedenti apparizioni operava completamente sotto l’autorità reale, piuttosto che sotto l’egida della chiesa.

L’Illuminismo si dimostrò essere un movimento intellettuale nell’Europa del XVIII secolo che mobilitò il potere della ragione per far avanzare la conoscenza e riformare la società. Promosse la transazione intellettuale e si oppose all’intolleranza e agli abusi sia della Chiesa che dello Stato. Questo costituì una sfida e una denigrazione della pesantezza dello Stato. Così, la società fu sollevata e illuminata.

Motivati da filosofi che includevano John Locke (il più influente dei pensatori illuministi), Voltaire, Newton e Leibniz, i principi al potere in tutta Europa appoggiarono e favorirono l’intellighenzia dell’Illuminismo. Alcuni di questi governanti tentarono persino di applicare le idee dell’illuminismo al governo. Quando fu colto dagli “aristocratici naturali”, l’Illuminismo ebbe particolare successo in America, dove influenzò Benjamin Franklin e Thomas Jefferson, tra molti altri, e alimentò i fuochi che portarono alla rivoluzione americana, alla Dichiarazione d’Indipendenza e alla creazione degli Stati Uniti.

Tolleranza nonostante le avversità

C’era una maggiore incidenza di eventi avversi in coloro che assumevano niacina. Tuttavia, la maggior parte dei pazienti poteva tollerarla al dosaggio massimo (1.500 mg/giorno). Con questo in mente, la niacina potrebbe essere una scelta alternativa di trattamento per i pazienti con ED. Nonostante il successo degli inibitori della fosfodiesterasi di tipo 5 (inibitori PDE5), come il sildenafil, solo il 60-70% circa dei pazienti ha una risposta soddisfacente a questa classe di farmaci. E ci sono effetti avversi come mal di testa, vampate di calore, dispepsia, congestione nasale e disturbi della vista, tra cui fotofobia e visione offuscata. Quindi, c’è la necessità di sviluppare altri agenti terapeutici per quei pazienti che non rispondono in modo soddisfacente agli inibitori della PDE5 o sono controindicati per quelli come il sildenafil.

Funzione erettile correlata alla sindrome metabolica

Si pensa ora che la DE faccia parte del complesso di malattie cardiovascolari correlate alla sindrome metabolica (SM). Anche se la disfunzione endoteliale e l’aterosclerosi sono ritenuti parte dei meccanismi principali per la DE nei pazienti con SM, altri meccanismi rappresentano la DE nella SM includono la carenza di androgeni, i farmaci, il meccanismo veno-occlusivo, ecc. Poiché la dislipidemia è uno dei principali fattori di rischio per lo sviluppo della disfunzione endoteliale e dell’aterosclerosi nei pazienti con SM, c’è una stretta relazione tra la DE e la dislipidemia.

In effetti, la dislipidemia è comunemente presente nei pazienti con DE, e gli studi dimostrano che le statine possono contribuire a migliorare la risposta degli inibitori della PDE5 in coloro che soffrono di DE proprio perché migliorano l’aterosclerosi. Di conseguenza, le statine possono essere usate come trattamento nei pazienti con una risposta insoddisfacente agli inibitori della PDE5, ma ci sono anche problemi con le statine, tra cui l’aumento degli enzimi epatici e problemi muscolari, alcuni dei quali possono essere abbastanza gravi e persino mortali (rabdomiolosi).

La niacina può influire direttamente sul principale meccanismo erettile

Nello studio di Hong Kong, i ricercatori hanno ipotizzato che la niacina potrebbe essere benefica quanto le statine sulla funzione erettile e avere anche altri benefici correlati. La niacina è nota per produrre un effetto di flushing (vedi “Tolleranza nonostante le avversità”, sopra), che è legato al rilascio di prostaglandina D2 (PGD2) nella pelle. Questo può portare a vasodilatazione e vampate concomitanti. La produzione di PGD2 può avvenire anche nei macrofagi, un tipo di globuli bianchi protettivi. Di conseguenza, quando la produzione di PGD2 è indotta dalla niacina, può interessare tutti i tessuti del corpo, compreso il tessuto cavernoso del pene. Infatti, la PGD2 è uno dei potenziali agenti che causano la vasodilatazione e l’ingorgo del tessuto cavernoso, portando così all’erezione. Quindi, la niacina migliora la funzione erettile stimolando la produzione di PGD2.

Poiché la dislipidemia è uno dei
fattori di rischio chiave per lo
sviluppo della disfunzione endoteliale
e dell’aterosclerosi nei pazienti con SM,
esiste una stretta relazione tra
disfunzione erettile e dislipidemia.

La principale differenza tra lo studio di Hong Kong. e altri che lo hanno preceduto, è che i ricercatori hanno usato la niacina da sola, piuttosto che in combinazione con inibitori della PDE5. I risultati indicano che la niacina può migliorare la funzione erettile in quelli con ED da moderata a grave, ma non in quelli con ED lieve e lieve-moderata. Le statine sembrano anche essere efficaci per migliorare la funzione erettile in quelli con ED più grave.

La niacina invece delle statine

I ricercatori hanno ragionato da altri studi che quando il grado di disfunzione endoteliale e l’aterosclerosi sono più gravi, gli effetti della niacina e delle statine come agenti di riduzione dei lipidi sono anche più evidenti. Il loro studio attuale sembrava sostenere questo. Inoltre, in un altro studio che ha valutato l’effetto di un inibitore della PDE5 in pazienti che usano una statina, i pazienti con un LDL-C sierico più alto al basale hanno avuto un miglioramento migliore della funzione erettile dopo l’uso di un inibitore della PDE5. Questo supporta l’ipotesi dei ricercatori che i pazienti con disfunzioni endoteliali potenzialmente più gravi, come quelli con livelli più alti di LDL-C, possono avere una migliore risposta all’uso combinato di un inibitore della PDE5 e della niacina.

Lo studio di Hong Kong è il primo ad
esaminare gli effetti della niacina da sola,
senza l’uso concomitante di un
inibitore della PDE5, come il sildenafil. Se c’è un effetto sovrapposto di questi due gruppi di agenti di riduzione dei lipidi sulla funzione endoteliale, questo avrebbe senso. Inoltre, l’uso cronico di statine potrebbe diminuire l’effetto della niacina sulla funzione endoteliale e quindi influenzare il miglioramento della funzione erettile.

Può la niacina aiutare la DE se i lipidi sono normali?

Perché lo studio ha incluso solo soggetti con dislipidemia, i risultati potrebbero non essere applicabili a quelli con ED che hanno un profilo lipidico sierico normale. Inoltre, i pazienti che usano aspirina o FANS sono stati esclusi per evitare l’effetto di questi farmaci nell’inibire la produzione di prostaglandina D, che può essere uno dei potenziali meccanismi per gli effetti della niacina sulla DE. Va notato che è abbastanza comune per i pazienti con ED avere una malattia cardiovascolare coesistente che richiede l’uso di aspirina. Pertanto, ulteriori studi sull’interazione dell’aspirina e della niacina nei pazienti con ED potrebbero essere necessari per stabilire il ruolo della niacina nell’uso clinico.

Anche da considerare, i pazienti non stavano usando inibitori della PDE5 durante il periodo dello studio. Pertanto non è stato determinato se l’uso combinato con la niacina può migliorare la risposta degli inibitori della PDE5. Un’altra limitazione dei risultati dello studio è stata l’esclusione delle valutazioni del partner. Questo aiuterebbe a fornire una valutazione più completa dell’efficacia della niacina.

Infine, mentre un regime di 12 settimane di trattamento con niacina ha trovato effetti benefici nei pazienti con ED, il potenziale beneficio dell’uso a lungo termine della niacina per ED non è noto. Ulteriori studi aiuterebbero a determinare il periodo di trattamento ottimale per l’uso della niacina nei pazienti con ED.

Per la prima volta

Alla fine, i dati dello studio di Hong Kong suggeriscono che la niacina da sola può migliorare la funzione erettile dei soggetti con dislipidemia affetti da ED. È la prima volta che questa conclusione appare in letteratura. Ancora una volta, l’effetto della niacina è clinicamente significativo nei soggetti con ED da moderata a grave. Inoltre, a causa della stretta relazione tra ED e dislipidemia, la niacina potrebbe rivelarsi una terapia importante per gestire entrambe le condizioni. Chi lo sa? Potrebbero esserci anche altri benefici. Studi futuri perfezioneranno ulteriormente le indicazioni e i benefici della niacina nei pazienti con ED.

La niacina da sola può migliorare la
funzione erettile dei soggetti con
dislipidemia affetti da
disfunzione erettile.

Infine, va ricordato che molti individui senza dislipidemia prendono la niacina come misura preventiva. Se avete intenzione di prendere più di circa 800 mg di niacina al giorno, è una buona idea avere il vostro fegato testato periodicamente solo per assicurarsi che il vostro fegato non ha problemi con la niacina ad alte dosi. Questi test del fegato sono gli stessi usati per controllare la tossicità epatica nelle persone che prendono le statine, dalle quali c’è una maggiore probabilità di tossicità epatica rispetto all’assunzione di niacina. Il problema principale dell’assunzione di statine è il danno muscolare che è abbastanza serio da essere pericoloso per la vita. Questo problema non si verifica con coloro che prendono la niacina. Da non dimenticare, la niacina è stata trovata per prolungare l’orgasmo.

  1. Rajakumar K. Pellagra in the United States: a historical perspective. South Med J 2000 Mar;93(3):272-7.
  2. Parsons WB Jr, Achor RW, Berge KG, Mckenzie BF, Barker NW. Cambiamenti nella concentrazione dei lipidi nel sangue dopo la somministrazione prolungata di grandi dosi di acido nicotinico a persone con ipercolesterolemia: osservazioni preliminari. Proc Staff Meet Mayo Clin 1956 Jun 27;31(13):377-90.
  3. Ng CF, Lee CP, Ho AL, Lee VW. Effetto della niacina sulla funzione erettile in uomini che soffrono di disfunzione erettile e dislipidemia. J Sex Med 2011 2 agosto. doi: 10.1111/j.1743-6109.2011.02414.x.

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