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Questa è la parte 3 della nostra serie “Dopo il boom”. Esplora le nuove tecniche di linea difensiva che dovrebbero migrare nella NFL. La parte 1 traccia come le difese della NFL sono cadute così indietro rispetto agli innovatori offensivi della lega. La parte 2 guarda gli attuali concetti di difesa sui passaggi e come devono cambiare. La parte 4 dettaglia come le squadre NFL dovrebbero costruire un roster adatto a giocare uno schema più moderno.

Se Bill Belichick sta dando consigli su come giocare in difesa, li accetti. L’allenatore dei Patriots non è qui a svelare segreti di stato, ma questa piccola gemma è riuscita comunque a sfuggire grazie al suo amico Urban Meyer:

“È uno dei pochi allenatori che inizia dal fondo in avanti. Quindi ha sempre intenzione di toglierti il tuo miglior ricevitore. E dice ‘Una squadra legittimamente non può correre la palla in modo consistente e vincere la partita al giorno d’oggi’. Hai degli uomini di linea difensiva troppo bravi, puoi schematizzare per fermare la corsa. E’ difficile impostare per fermare il passaggio se quel ragazzo è meglio del tuo angolo.”

Belichick sta ribadendo quello che i nerd delle statistiche ci dicono da un po’: Il passaggio vince le partite di football, quindi se si vuole costruire una buona difesa, è meglio iniziare con la difesa del passaggio in mente. E una volta che questo è stabilito, si può iniziare a preoccuparsi di come difendere la corsa con le risorse rimaste.

Nella parte 2 di questa serie, ho suggerito le difese NFL giocare più complesse coperture di sguardi split-safety per combattere gli attacchi che sono diventati così bravi a sfruttare le coperture single-high safety che hanno preso il sopravvento nella lega dopo il successo di Seattle all’inizio di questo decennio. Ma, a causa della loro ossessione di fermare la corsa, la maggior parte degli allenatori della NFL sono riluttanti a mantenere una seconda sicurezza in profondità e fuori dalla corsa. Prendono l’approccio opposto di Belichick; costruiscono le loro difese da davanti a dietro. Se hanno intenzione di rimanere impegnati in quella struttura, allora la loro prossima migliore opzione è quella di prendere spunto dagli allenatori difensivi a livello di college, dove un nuovo fronte difensivo ha permesso alle difese dei college di difendere la corsa senza sacrificare i numeri contro il passaggio.

Gli allenatori universitari si stanno già adattando

Se avete guardato una partita di football universitario nell’ultimo anno, avete senza dubbio visto qualche variazione di quello che è conosciuto come il fronte Tite, che consiste in una linea a tre uomini con un nose tackle schierato sopra il centro e due defensive ends schierati sopra la spalla interna dei tackles. Ecco come si presenta…

Tutti e tre i defensive linemen sono parte integrante del fronte, ma sono le due estremità che lo rendono diverso. Con due 4i-tecnici che irrompono nei B-gap, tutti gli spazi interni di corsa vengono presi in considerazione e i running back sono costretti ad andare in direzione est-ovest piuttosto che nord-sud.

Con il centro intasato, il running back viene incanalato verso i giocatori di overhang più atletici (tipicamente un defensive back o un linebacker atletico), che ora hanno il tempo di rimanere sulle loro responsabilità di copertura finché non sanno che l’attacco sta correndo la palla.

Prima di andare oltre, copriamo velocemente cosa intendiamo per “4i-tecnica”. Una tecnica di linea si riferisce semplicemente a dove un uomo di linea si allineerà in relazione alla linea offensiva. Ecco una guida visiva…

Queste 4i ends costringono anche gli offensive linemen a lavorare in tandem per evitare che si infilino nelle B gaps, il che impedisce ai bloccanti di arrivare al secondo livello. Con le guardie e i tackle occupati dalle estremità, e il centro che cerca di fare del suo meglio per arginare un grande nose tackle, c’è un linebacker libero nel box. E questo è l’ideale.

Per avere quel giocatore libero, le difese della NFL che gestiscono fronti più tradizionali (quattro down linemen o tre con le due ends schierate larghe) hanno dovuto far cadere una safety nel box, lasciando solo una safety per aiutare in profondità. Questo ovviamente diventa un problema quando un attacco diffonde le cose, mettendo sotto stress quella sola sicurezza profonda, cosa che quasi ogni attacco nella lega sta facendo.

Il fronte Tite è una soluzione elegante a quel problema per le difese del college – ed è particolarmente utile contro le squadre RPO-heavy – ma le difese NFL non stanno necessariamente affrontando le stesse sfide delle difese del college. Come ha scritto Seth Galina di SBNation nella sua analisi del fronte Tite, le squadre della NFL non impazziranno nel mettere i loro costosi edge rushers, che sono pagati per attaccare il passatore, dentro la tackle box dove il loro vantaggio atletico è mitigato. E il fronte Tite è tipicamente accoppiato con una copertura a otto uomini, che in realtà non è una valida opzione every-down contro i quarterback della NFL, che possono scegliere qualsiasi difesa se gli viene concesso tempo nella tasca.

Ma è possibile ottenere un buon pass rush dal fronte Tite. Gli allenatori difensivi hanno solo dovuto diventare un po’ più creativi per farlo.

Un nuovo modo di difendere la diffusione

Anche se si è rivelato essere solo un blip per la macchina Alabama, la stagione 2014 è stata dura per la difesa Tide, che ha finito un mediocre 58° posto contro il passaggio. Ma quella stagione difficile si è rivelata fondamentale per lo staff di Nick Saban. Essendo appena stato investito dall’attacco di Ohio State nel College Football Playoff, il coordinatore difensivo dell’Alabama Kirby Smart è andato alla ricerca di risposte ai suoi problemi schematici.

Quella ricerca lo ha riportato dall’allenatore che aveva appena messo in imbarazzo la sua difesa su un palcoscenico nazionale: Il coordinatore offensivo di Ohio State Todd Herman, che a quel punto era stato assunto come capo allenatore di Houston. Smart ha incontrato Herman e gli ha chiesto come i Buckeyes avevano sfruttato la potente difesa di Alabama. Il futuro capo allenatore della Georgia è venuto via con una lista di problemi che avrebbe dovuto affrontare. In cima alla lista c’era il trovare un modo per essere più diversificati contro gli spread set, in particolare sul front end.

“Non abbiamo avuto la capacità di giocare a tre contro le squadre spread”, ha detto Smart in un clinic all’inizio di quest’anno. Questo ha reso il fronte dei Tide più facile da schematizzare contro.

“Ci sembra che i coordinatori offensivi amino vedere quattro down. Vogliono vedere due 5-techniques, un e un so come bloccarlo. La prima cosa che si disegna come un allenatore offensivo è un. Vedono, vanno “È un 4? E’ un 4i? È qui? È lì? Stanno facendo qualcosa con il naso?”

Dal 2013-14, Alabama aveva giocato un fronte three-down il 90% del tempo quando erano in personale base (quattro defensive backs). Quando erano in nickel set (cinque defensive backs), erano in four-down front l’80% del tempo. Essenzialmente, gli attacchi potevano dettare quali fronti ricevevano dall’Alabama in base al personale che mettevano in campo.

“Se sono un coordinatore offensivo”, ha detto Smart, “e non voglio vedere un , s-t, mi allineo in 20, mi allineo in 11 e mi allineo in 10. Erano loro a dettare quale fronte avevano, il che ci infastidiva.”

Durante quel discorso, Herman ha suggerito a Smart di incontrare il suo coordinatore difensivo Todd Orlando, che era venuto su sotto l’attuale coordinatore difensivo di LSU Dave Aranda. Sia Aranda che Orlando stavano usando il fronte Tite a questo punto, e non è stato molto tempo dopo la sua conversazione con Orlando che Smart ha sviluppato la sua versione per Alabama: The Mint front.

Ecco come si presenta, attraverso una diapositiva del clinic talk di Smart…

Il Mint front non è molto diverso dal Tite – la maggior parte degli allenatori usa i termini in modo intercambiabile. Ma nella menta, si ha sempre un quarto rusher sulla linea sotto forma di un linebacker esterno ibrido (n. 7 sul lato destro della foto sopra) che è specializzato nell’attaccare il passatore ma può anche cadere indietro in copertura se necessario. Ecco l’allenatore dei defensive backs delle scuole superiori Cody Alexander, creatore del popolare blog X’s e O’s Match Quarters, che spiega le sottili differenze.

Avere il fronte Mint nel suo playbook ha permesso a Smart di variare i suoi fronti contro gli spread set. Alabama si era basata su un fronte di tre uomini, ma il loro fronte di base era più un tradizionale 3-4 look, che ha messo un’enorme pressione sui suoi linebacker interni, che dovevano essere in grado di prendere le guardie scoperte e allo stesso tempo essere abbastanza atletici per coprire i ricevitori nello spazio.

“Quando hai delle bolle enormi lì dentro, indovina cosa devi fare? Dice Smart. “Devi affrontare le guardie. Le guardie nella nostra lega? Non puoi andare lassù con Roquan Smith e prendere a testate quella guardia. È una follia. Sarei sciocco a dire a un ragazzo di andare a farlo… Dovevi avere dei backers ‘take-on’. Voglio dire, prendere un uomo di 300 libbre e tu sei 245 libbre. Ma quando si diffondono, ho bisogno che tu prenda le tue 245 libbre e vada a coprire quel ricevitore là fuori.”

Il Tite/Mint ha risolto quel problema per lui. Calciando le estremità nel B-gap, che occupava le guardie, i linebacker non dovevano più tappare quelle lacune da soli, il che significa che Smart poteva usare giocatori più leggeri che potevano uscire e correre con un ricevitore se necessario. Nell’era degli spread offenses, hai bisogno di quei linebacker più atletici per tenere il passo.

“È solo una sorta di evoluzione del football,” Alexander, che ha scritto due libri popolari sulla difesa degli attacchi moderni, ha detto durante un’apparizione su The Ringer’s NFL Podcast. “Come si limita lo spazio all’interno della scatola in modo da poter diffondere il tuo secondario e i tuoi linebacker per difendere queste formazioni? E questo è essenzialmente ciò che il fronte di Tite ha fatto. Il fronte di Tite ha detto: ‘Bloccheremo il centro – perché la maggior parte delle squadre di spread non correrà attraverso gli spazi A – e tapperemo gli spazi B. Ho sempre sostenuto che se hai intenzione di difendere lo spread, è meglio prendere il controllo degli spazi B, perché è lì che vive una squadra di spread.”

Guardiamo questo concetto in azione sul campo. Per questo, andremo alla partita di Georgia contro Texas (ora allenata da Herman) nello Sugar Bowl. I Longhorns sono in un set di spread con cinque bloccatori nel box. Con un quarterback mobile capace di tirare la palla su un concetto di opzione, Texas ha un vantaggio di 7-on-5 nel box.

Georgia è disposta a cedere quei numeri per mantenere un vantaggio di più uno in copertura su entrambi i lati.

Questo lascia Georgia in svantaggio nel box, ma il fronte Mint, con quelle due ends schierate nel B gap, gli permette di rimanere solido contro la corsa e tenere Texas ad un guadagno minimo…

Georgia ha tutte le lacune considerate e non ha dovuto sacrificare numeri in copertura per farlo. Per le difese della NFL, incaricate di fermare i potenti attacchi di passaggio, questo è lo scenario dei sogni.

Ma poi c’è la questione del pass rush. Bene, con quel giocatore ibrido allineato sulla linea di scrimmage nel fronte Mint, si ottiene ancora quel quarto rusher che i fronti tradizionali forniscono.

“Il fronte Mint è davvero un fronte a quattro down nella vetrina di un fronte a tre down”, dice Alexander. “Avrete ancora quel quarto rusher. E ogni squadra della NFL ha un edge rusher. Quello specialista di pass-rush… penso che quel fronte in particolare. Se si guardano ragazzi come Orlando, Aranda e Kirby Smart, permette loro di entrare nel loro four-down e three-down e dà loro quella molteplicità che non si otterrebbe se si fosse davvero rigidi.”

Quella molteplicità era un punto importante per Smart dopo la sua conversazione con Orlando. Alabama aveva mancato di molteplicità contro lo spread, ma il fronte Mint avrebbe risolto il problema.

“Il bello di Mint è che hai più profondità nella tua difesa. Todd Orlando ci ha insegnato che … ho detto ‘Non capisco … non so cosa significa ‘profondità nella difesa’. E lui ha detto, ‘Abbiamo più persone in piedi che possono sparare da posti diversi’. Quando sei sotto di quattro, è un po’ come la guerra: Sanno dove sei, alla fine ti faranno saltare in aria. Quando hai tre uomini a terra, ora hai il multiplo di otto che possono venire da qualsiasi posto o da qualsiasi posto. Ci sembrava che questo, difensivamente, ci rendesse migliori”

Con più ragazzi in piedi, le difese sono in grado di variare i loro modelli di pressione. E gli allenatori dei college, come Aranda, hanno trovato il modo di schematizzare la pressione senza dover mandare uno o due rusher in più, cosa di cui ho scritto approfonditamente all’inizio di questa offseason. Ecco un estratto che spiega il concetto:

Il concetto di creeper – chiamato anche “pressione simulata” a seconda dell’allenatore con cui si parla – non è troppo diverso da quello che sta dietro il blitz a zona: Si ha il tradizionale schema “fire zone” di un blitz, con difensori di secondo e terzo livello che sostituiscono i tradizionali rushers nella pass rush, ma invece di far cadere solo sei per difendere il passaggio, lasciando un vuoto in copertura, non si invia il quinto rusher e se ne mantengono sette in copertura.

Quindi in questo gioco, il quarterback deve tenere conto delle possibili corse dei quattro linemen, di entrambi i linebacker e potenzialmente del nickel back. I suoi compagni di squadra non hanno incarichi chiari; sono presi in attesa di vedere chi arriva effettivamente su un blitz.

La difesa sta ancora sottolineando la protezione come fa quando invia un blitz, solo con sette difensori in copertura.

I “creepers” o “pressioni simulate” possono creare scompiglio nelle linee offensive avversarie perché quel quarto rusher potrebbe arrivare da qualsiasi parte, e ancora di più quando solo tre defensive linemen hanno la mano sul terreno. Georgia ha iniziato a eseguire queste pressioni simulate nel 2016.

“La nostra soluzione – e penso che questo sia il modo in cui molti college football stanno andando – è tutti i nostri third-downs quest’anno sono ciò che chiamiamo pressioni simulate”, ha detto il coordinatore co-difensivo della Georgia Glenn Schumann in un clinic di coaching 2018. “Sono per lo più corse a quattro uomini. Sono una qualche forma di zona o Cover 1 con un giocatore con un buco. E cercheremo di dettare la protezione che stiamo ottenendo e giocare le coperture che vogliamo in quella situazione in base al down e alla distanza.

“Le pressioni a cinque e sei uomini, hanno un alto costo e un alto rischio. Questa è una corsa a quattro uomini, è quello con cui si gioca su ogni down. Quindi è un rischio minimo per la possibile ricompensa.”

Combinato con queste pressioni simulate, il fronte Mint può fornire agli allenatori difensivi della NFL tutto ciò di cui hanno bisogno per aiutare a rallentare gli attacchi moderni: Una solida difesa su corsa, i numeri necessari per diventare più complessi in copertura e una pressione sicura sul quarterback.

Tutto ciò suona bene sulla carta, ma le partite di football si giocano sull’erba, dove il talento è ancora il più grande fattore determinante per chi vince e chi perde. Per giocare questa difesa moderna che sto proponendo, i front office della NFL dovranno rivalutare come costruiscono i loro roster e quali archetipi posizionali apprezzano.

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