Menu Sluiten

GEO ExPro – Het Colorado Plateau: A Geologist’s Paradise

Voor de nieuwsgierige geoloog is het Colorado Plateau een enorme ontsluiting van sedimentaire gesteenten variërend van Cambrium tot Tertiair in leeftijd.
Van het Colorado Plateau wordt gezegd dat het het kleurrijkste en mooiste landschap van Amerika is. Daarom is de hele regio een zeer populaire toeristische attractie.
Het Colorado Plateau is een fysio-grafische regio in het zuidwesten van de Verenigde Staten die zijn naam ontleent aan de rivier de Colorado. De provincie beslaat een gebied van bijna 350.000 km2, even groot als Noorwegen, in het westen van Colorado, het noordwesten van New Mexico, het zuiden en oosten van Utah, en het noorden van Arizona.
De bijnaam ‘Red Rock Country’ duidt op het felgekleurde gesteente dat door droogte en erosie kaal is geworden.

Geef een zonnebril mee!

De onwaarschijnlijke combinatie van een schitterend landschap, prachtige ontsluitingen en een gunstig klimaat maken het Colorado Plateau tot een gewilde bestemming voor geologiestudenten uit de hele wereld.
Ikzelf heb me aangesloten bij een groep afgestudeerde masterstudenten van de Universiteit van Bergen, Noorwegen. Dit bleek de perfecte manier om vertrouwd te raken met het plateau zelf en tegelijkertijd moderne geologie te absorberen van up-to-date universiteitsprofessoren – die hun uitstekende colleges geven staande op witte, gele, oranje en rode rotsen van alle leeftijden.

Een Layer Cake Patroon

Het Colorado Plateau is een stabiel blok van Noord-Amerika dat wordt afgezet door lineaire trends in de aardkorst. De eenvoudige structurele geologie staat in contrast met de omringende complexe bergketens die zwaar gefragmenteerd en geplooid zijn. Geologen waarderen de karakteristieke lagenkoekpatronen die niet zijn gekanteld of vervormd door de bergbouw. In feite lijkt de hele regio te zijn overgeslagen door het soort bergbouw dat de nabijgelegen, maar veel jongere Rocky Mountains kenmerkt.
Precambrische gesteenten, bestaande uit sterk gemetamorfoseerde gneis en schist, komen bloot te liggen in de opklimmingen die het Colorado Plateau omringen. Als bezoeker van het Plateau kun je ze het beste zien in de diep ingesleten Grand Canyon, waar deze grijsgekleurde rotsen in contrast staan met de regenboogkleuren van de sedimentgesteenten erboven.

Geologiestudenten van de Universiteit van Bergen, Noorwegen, verkennen de spectaculaire Delicate Arch in het Arches National Park. Na een week op het Colorado Plateau te hebben doorgebracht met het in kaart brengen en meten van sedimentgesteenten, is een middagexcursie naar deze wereldberoemde attractie een welkome opluchting. De boog is waarschijnlijk een van de meest gefotografeerde natuurwonderen van de wereld en kan gemakkelijk worden bereikt door een korte wandeling. Delicate Arch wordt gevormd door het Entrada Sandstone, dat in het Jura werd afgezet als getijdenmoddervlakten, stranden en woestijnzandduinen. Bron: Halfdan CarstensHet Colorado Plateau, met hoogten variërend van ongeveer 1.000 tot meer dan 4.000 m, bestaat uit grotendeels vlakliggende sedimentaire gesteenten die verticaal worden afgezet door breuken en plooiingen. De rotsen zijn uitzonderlijk goed ontsloten dankzij een droog klimaat en diepe insnijdingen door – in de eerste plaats – de Colorado rivier zelf, maar ook door haar vele zijrivieren.
Staan op de rand van de vele diepe en kleurrijke canyons is een echte traktatie. Op sommige plaatsen kun je wandelaars langzaam de bodem in zien draven; op andere plaatsen genieten fietsers van off-road fietsen. Helaas zult u op sommige plaatsen ook motorfietsen of auto’s zien, gemakkelijk te zien door de kleine stofstormen die ze veroorzaken.
Vervoer is gemakkelijk. Lopen of fietsen is alleen voor lokale excursies; om op de juiste plaatsen te komen heb je zeker een auto nodig. Maar je benen gebruiken is een must. Het is onmogelijk om de beste delen van deze geologische provincie te ervaren door alleen maar een paar minuten op parkeerplaatsen te stoppen en foto’s te maken.
De ultieme ervaring is volgens mij om ofwel de Grand Canyon af te lopen (een hele dag, naar beneden en naar boven, als je fit bent), van het Perm helemaal naar het Precambrium, of – en misschien nog beter, maar ook een stuk duurder – om de Colorado rivier af te drijven binnen de Grand Canyon (een week, geen internetverbinding!).
Een korte wandeling in de late namiddag door enkele van de korte, aangewezen wandelingen in het Arches National Park kan ook worden aanbevolen – of in een van de andere parken, als je wilt. Als u ervoor kiest om gebruik te maken van de nationale parken, zult u ook het geluk hebben om een reeks instructieve borden te zien met uitleg over de plaatselijke en regionale geologie van de regio. In dat opzicht zijn de nationale parken van de VS ongeëvenaard.
Mijn eerste stop is altijd de Visitor Centres. Om twee redenen: ten eerste krijg je er de informatie die je nodig hebt om in het park te kunnen reizen, en ten tweede hebben ze meestal een goede boekwinkel.

The Great Unconformity

Op een kristallijne ondergrond zijn de oudste sedimentaire gesteenten van het Colorado Plateau Paleozoïsch; daarna volgen Mesozoïsche en Cainozoïsche gesteenten, die samen een bijna compleet Phanerozoïsch archief vormen. Als je genoeg tijd hebt, kun je dus stap voor stap door elke geologische periode lopen, van het Precambrium tot het Kwartair. Als de tijd rijp is, bied ik me misschien aan om precies dat te doen. Stel je voor, een maand (of langer?) alleen maar wandelen door goed belichte gesteenten van alle leeftijden en alle soorten sedimentaire milieus. Veel zonnige dagen liggen voor me.

‘The Great Unconformity’ van de Grand Canyon verwijst naar een 1,2 miljard jaar oude kloof die het Precambrische basementgesteente (rechtsonder op de foto) scheidt van het bovenliggende Cambrium Tapetes Sandstone. The Great Unconformity’ komt aan het licht in de Blacktail Canyon op de bodem van de Grand Canyon. Hij is gemakkelijk toegankelijk via een korte wandeling voor kajakkers en rafters op de rivier. Bron: Halfdan CarstensDe gelaagde rotsen van het Colorado Plateau vormen wat de Grand Staircase wordt genoemd, wat verwijst naar een opeenvolging van kliffen die noordwaarts oprijzen vanaf de bodem van de Grand Canyon in Noord-Arizona tot helemaal bovenaan bij Bryce Canyon in Utah. Hij is samengesteld uit resistente Paleozoïsche, Trias-, Jura-, Krijt- en Tertiaire lagen. Op sommige plaatsen is de bovenste trede een laatste, resistente lavakap. De gelaagde treden worden respectievelijk aangetroffen in de veelkleurige kliffen van de Grand Canyon (Paleozoïcum), de Chocolate en de Vermillion Cliffs (Triassic), de White Cliffs (Jurassic), de Grey Cliffs (Cretaceous) en de Pink Cliffs (Tertiary).
Karakteristiek voor het Plateau-gebied zijn de vele kleuren van de gesteenten. We vinden rood, roze, geel, groen, paars en wit, veroorzaakt door kleine bestanddelen van ijzeroxiden (rood, roze en geel) en niet-geoxideerde ijzermineralen (groen en paars). Ook mangaan speelt een rol (lavendel). Daarnaast vinden we contrasten van grijs en zwart veroorzaakt door graniet en basalt. Daarbovenop kenmerken de gele en bruine woestijnkleuren bepaalde streken, terwijl de vegetatie, hoewel schaars door weinig neerslag, een opvallend groene smaak geeft, vooral in de lente.
Om de kleuren ten volle te kunnen waarderen, kunt u het beste de hele dag gebruiken, van ’s morgens heel vroeg voordat de zon opkomt tot ’s avonds laat wanneer de zon ondergaat. Dan heeft u de kans om ongelofelijke kleuren te ervaren, vooral als er dunne wolken aan de horizon verschijnen.

Sculpting the Land

Studenten die veldwerk doen in de bergketen die Book Cliffs heet. De naam van het gebergte geeft aan dat de geologie als een open boek kan worden gelezen. Profiterend van warme, droge dagen, leren de studenten hoe sedimentaire omgevingen te interpreteren en hoe sequentie-stratigrafie te beoefenen. In de jaren 1980 gebruikten geowetenschappers van Exxon de Krijt-lagen van de Book Cliffs om de wetenschap van de sequentie-stratigrafie te ontwikkelen. Ongeveer 5 miljoen jaar geleden werd het Colorado Plateau zo’n 1.000 tot 1.500 m opgeheven. De opwaartse beweging werd bevorderd door de reactivering van reeds bestaande breuken en ging gepaard met een kanteling van het plateau naar het noorden. Dit type opheffing, waarbij geen vervorming optreedt, wordt epeirogene opheffing genoemd.
De tegenwoordige beken vestigden hun loop in deze tijd en omdat zij hoog boven het basisniveau (zeeniveau) werden opgetild, begonnen zij rigoureus in de sedimentaire lagenkoek te snijden. Dit is precies de reden waarom de Book Cliffs – evenals alle andere kliffen en de wanden van talrijke canyons – door ervaren geologen als een boek kunnen worden gelezen.
Dit is ook de reden waarom zoveel mensen van ver komen om het werk van de natuur te bewonderen. De canyons zijn leerboeken als het gaat om erosie- en sedimentatieprocessen van rivieren.
Wayne Ranney, geoloog, reiziger, gids, auteur en toegewijd expert op het gebied van de geologie van het zuidwesten, vat op elegante wijze vijf tamelijk onafhankelijke omstandigheden samen die het unieke landschap van het Colorado Plateau hebben voortgebracht.

Het Colorado Plateau is zeker niet beroemd om zijn olievelden. De reden waarom geo-logici hier tijd doorbrengen is om meer te leren over reservoirgesteenten en structurele geologie. Toch komen er olievelden voor, en op sommige plaatsen kunnen knikkende ezels zoals deze worden waargenomen. Let op het landschap op de achtergrond met typische Plateau kliffen. Bron: Halfdan Carstens “De aanwezigheid van een dikke stapel sedimentaire gesteenten, levendige en gevarieerde kleuren binnen deze lagen, de massale en wijdverspreide opheffing, een dor klimaat en de aanwezigheid van grote rivieren die door de regio stromen, hebben in onderling overleg gehandeld,” zegt Ranney, die ook een ervaren rafter is met talrijke tochten op de Colorado River.
“Als slechts één van deze uit de landschapsgeschiedenis zou worden verwijderd, zou het plateau zoals we dat nu kennen niet bestaan,” zegt hij.
Ik leerde Wayne kennen toen ik een week lang op mijn gemak door de Grand Canyon dobberde – met daarboven het Colorado Plateau – om naar rotsen te kijken. De combinatie van uitstekende ontsluitingen, een prachtig landschap, perfect weer en – last but not least – een deskundige en spraakzame gids zou de ultieme ervaring moeten zijn voor de nieuwsgierige geoloog.
Mis het Colorado Plateau niet.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *