Menu Sluiten

Waar komen virussen vandaan?

Ed Rybicki, viroloog aan de Universiteit van Kaapstad in Zuid-Afrika, geeft antwoord:

Het achterhalen van de oorsprong van virussen is moeilijk, omdat ze geen fossielen achterlaten en vanwege de trucs die ze gebruiken om kopieën van zichzelf te maken in de cellen die ze zijn binnengedrongen. Sommige virussen zijn zelfs in staat hun eigen genen te integreren in die van de cellen die ze infecteren, wat betekent dat voor het bestuderen van hun voorouders deze moeten worden losgekoppeld van de geschiedenis van hun gastheren en andere organismen. Wat het proces nog gecompliceerder maakt, is dat virussen niet alleen mensen infecteren; zij kunnen vrijwel elk organisme infecteren – van bacteriën tot paarden en van zeewier tot mensen.

Toch zijn wetenschappers erin geslaagd een aantal virale geschiedenissen samen te stellen, gebaseerd op het feit dat de genen van veel virussen – zoals de genen die herpes en mono veroorzaken – bepaalde eigenschappen lijken te delen met de eigen genen van cellen. Dit zou erop kunnen wijzen dat zij zijn begonnen als grote stukjes cel-DNA en vervolgens onafhankelijk zijn geworden – of dat deze virussen al heel vroeg in de evolutie zijn ontstaan en dat een deel van hun DNA in het genoom van cellen is achtergebleven. Het feit dat sommige virussen die mensen infecteren structurele kenmerken gemeen hebben met virussen die bacteriën infecteren, zou kunnen betekenen dat al deze virussen een gemeenschappelijke oorsprong hebben, die verschillende miljarden jaren teruggaat.

Het feit dat virussen zoals het dodelijke Ebola- en Marburgvirus en de ver verwante virussen die mazelen en hondsdolheid veroorzaken, slechts in een beperkt aantal soorten voorkomen, wijst erop dat deze virussen relatief nieuw zijn – deze organismen zijn immers vrij recent in de evolutionaire tijd ontstaan. Veel van deze “nieuwe” virussen zijn waarschijnlijk vele miljoenen jaren geleden bij insecten ontstaan en hebben op een bepaald moment in de evolutie het vermogen ontwikkeld om andere soorten te besmetten – waarschijnlijk doordat insecten met hen interageerden of zich met hen voedden.

HIV, dat vermoedelijk in de jaren dertig van de vorige eeuw voor het eerst bij mensen is opgedoken, is een ander soort virus, dat bekend staat als een retrovirus. Deze eenvoudige virussen zijn verwant aan elementen die in normale cellen worden aangetroffen en die het vermogen hebben zichzelf te kopiëren en in het genoom in te brengen. Er zijn een aantal virussen die een soortgelijke manier hebben om zichzelf te kopiëren – een proces dat de normale informatiestroom in cellen omkeert, waar de term “retro” vandaan komt – en hun centrale machinerie voor replicatie zou een brug kunnen zijn van de oorspronkelijke levensvormen op deze planeet naar wat wij nu als leven kennen. In feite dragen wij tussen onze genen vele “fossiele” retrovirussen die zijn overgebleven van de infectie van verre voorouders en die ons kunnen helpen onze evolutie als soort te traceren.

Dan zijn er nog de virussen waarvan het genoom zo groot is dat wetenschappers niet precies kunnen achterhalen uit welk deel van de cel zij afkomstig zouden zijn. Neem bijvoorbeeld het grootste virus dat tot nu toe is ontdekt, het mimivirus: het genoom van dit virus is zo’n 50 keer groter dan dat van HIV en is groter dan dat van sommige bacteriën. Sommige van de grootste bekende virussen infecteren eenvoudige organismen zoals amoeben en eenvoudige zeealgen. Dit wijst erop dat zij een oeroude oorsprong kunnen hebben, mogelijk als parasitaire levensvormen die zich vervolgens hebben aangepast aan de “viruslevensstijl”. In feite kunnen virussen verantwoordelijk zijn voor belangrijke episodes van evolutionaire verandering, vooral in complexere soorten organismen.

Aan het eind van de dag, echter, ondanks al hun gemeenschappelijke kenmerken en unieke capaciteiten om hun genomen te kopiëren en te verspreiden, blijft de oorsprong van de meeste virussen wellicht voor altijd duister.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *