Menu Sluiten

Waarom hete pepers goed voor ons kunnen zijn

Chilipepers

Zoals iedereen die ooit een echt hete chilipeper heeft gegeten zal beamen, kunnen ze veel pijn veroorzaken.

Chilipepers zijn er in vele vormen, kleuren, maten en sterktes, maar één ding hebben ze gemeen: ze veroorzaken een branderig gevoel in je mond, ogen en elk ander deel van je lichaam waarmee hun sappen in aanraking komen.

Hoewel de meeste mensen denken dat het heetste deel van een chilipeper de zaadjes zijn, is het in feite de witte sponsachtige laag die je binnenin vindt, de placenta genaamd. Bijt hierin en je voelt het echt branden.

Dit branderige gevoel wordt voornamelijk veroorzaakt door een chemische stof genaamd capsaïcine, die in kleine kliertjes in de placenta van de Spaanse peper zit.

Als je een Spaanse peper eet, komt de capsaïcine vrij in je speeksel en bindt zich vervolgens aan TRPV1-receptoren in je mond en tong.

De receptoren zijn er eigenlijk om het gevoel van verzengende hitte waar te nemen.

Capsaïcine zorgt ervoor dat uw mond aanvoelt alsof hij in brand staat, omdat het capsaïcinemolecuul perfect op de receptoren past.

Wanneer dit gebeurt, triggert het deze receptoren, die een signaal naar je hersenen sturen, waardoor die denken dat je mond letterlijk in brand staat.

Is de Spaanse peper vriend of vijand?

Kan je je bezeren aan het eten van Spaanse pepers?

De reden waarom wilde Spaanse peperplanten capsaïcine begonnen te produceren, was om zich te beschermen tegen het eten van zoogdieren zoals jij.

Uit evolutionair oogpunt zou de plant veel liever zien dat haar zaden ver en wijd worden verspreid door vogels.

Opvallend genoeg hebben vogels, in tegenstelling tot zoogdieren, geen TRPV1-receptoren, zodat ze geen branderig gevoel hebben.

Mensen hebben het verpest

Het produceren van capsaïcine bleek dus de ideale manier om zoogdieren ervan te weerhouden de plant te eten en tegelijkertijd vogels aan te moedigen dat wel te doen.

Maar toen kwam er een aap met een gigantische frontale cortex die op de een of andere manier leerde van de branderigheid te houden.

Eten van een chilipeper
Afbeeldingsonderschrift Mensen hebben geleerd van de branderigheid van chilipepers te houden

Mensen worden niet alleen niet afgeschrikt door capsaïcine, de meesten van ons vinden het zelfs heerlijk. Dus wat is er aan de hand?

De felheid van een chilipeper wordt gemeten in de zogenaamde Scoville heat units (SHU).

Een relatief milde chilipeper, zoals de Nederlandse Long chilipeper, is slechts 500, maar tegen de tijd dat je overgaat op de Naga chilipeper, die een van de heetste ter wereld is, bijt je in iets met een Scoville-score van meer dan 1,3 miljoen eenheden.

De huidige wereldrecordhouder voor heetheid is echter de Carolina Reaper, voor het eerst gekweekt in Rock Hill, South Carolina.

Volgens tests van de Universiteit van Winthrop in South Carolina scoort hij een indrukwekkende 1,57m SHU

Dus, wat gebeurt er als je in een echt hete chil bijt? In het kader van de nieuwe BBC2-serie The Secrets of Your Food deden botanicus James Wong en ik mee aan een wedstrijd chilipeper eten.

Adrenaline

Binnen enkele minuten na het eten van mijn eerste chilipeper begonnen mijn ogen te tranen en schoot mijn polsslag omhoog.

Mijn lichaam had op de eerste uitbarsting van hevige pijn gereageerd met het vrijkomen van adrenaline.

Dit deed niet alleen mijn hart sneller slaan, maar ook mijn pupillen verwijden. Elke ronde werden de pepers heter en al snel vielen we allebei af.

Hadden we het kunnen verdragen om in echt hete pepers te bijten, dan hadden we mogelijk een “chili endorfine high” ervaren.

Parrot
Afbeeldingsonderschrift Chilizaadjes worden verspreid door vogels die ze opeten

Endorfines zijn natuurlijke opiaten, pijnstillers die soms vrijkomen als reactie op de steek van de Spaanse peper. Net als van opiaten wordt gezegd dat ze een doordringend gevoel van geluk opwekken.

Het is een vorm van sensatie-zoeken – het voeden van het verlangen van onze hersenen naar stimulatie.

Hoewel ik het zelf nooit heb ervaren, heb ik het zeker horen beschrijven door chilipepereters van de harde kern.

Maar zijn er naast de pijn en de perverse genoegens ook nog gezondheidsvoordelen aan het eten van chilipepers? Misschien.

In een recente studie van onderzoekers van de Universiteit van Vermont bekeken zij de gegevens van meer dan 16.000 Amerikanen die gemiddeld 18,9 jaar lang voedselvragenlijsten hadden ingevuld.

In die tijd waren bijna 5.000 van hen overleden. Wat zij ontdekten was dat degenen die veel rode hete pepers aten 13% minder kans hadden om in die periode te sterven dan degenen die dat niet deden.

Dit ondersteunt de bevinding van een ander recent onderzoek, uitgevoerd in China, dat tot soortgelijke conclusies kwam.

Dus waarom zou het eten van pepers goed voor je kunnen zijn?

De onderzoekers speculeren dat het kan zijn dat capsaïcine helpt de doorbloeding te verbeteren, of dat het zelfs de mix van je darmbacteriën in een gunstige richting verandert.

Wat de reden ook is, het geeft mij meer plezier als ik ’s ochtends chilipeper over mijn omelet strooi.

The Secrets of Your Food gaat verder op BBC2 om 2100GMT op vrijdag 10 maart.

Doe mee aan het gesprek op onze Facebook pagina.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *