Menu Sluiten

Was Napoleon kortaf?

"Napoleon Crossing the Alps" oil on canvas by Jacques-Louis David, 1800; in the collection of Musee national du chateau de Malmaison.

De Rocker/Alamy

Aan het begin van de 19e eeuw gaf Karel IV, koning van Spanje, de vooraanstaande kunstenaar Jacques-Louis David de opdracht Napoleons succesvolle veldtocht tegen Oostenrijk in de Slag bij Marengo met een schilderij te herdenken. Davids voltooide werk, Napoleon trekt de Alpen over (1801), stelt de generaal voor zittend op een steigerende hengst op een rotsachtige klif. Zijn haar en cape wapperen theatraal in de wind terwijl hij de toeschouwer streng aankijkt en naar de top gebaart, kennelijk om zijn troepen op te roepen. Toen Napoleon het onstuimige portret zag, voelde hij zich gevleid en gaf David de opdracht er nog drie van hetzelfde te schilderen. Napoleon was geen vreemde met propaganda. Hij wist hoe belangrijk het was om zijn reputatie vorm te geven, zo niet uit te vergroten, en hij deed onder andere zijn best om de Franse pers te censureren toen hij keizer was en om zijn levensverhaal te dicteren tijdens zijn ballingschap. Toch was er een bijzonder vervelend aspect van zijn nalatenschap dat Napoleon niet onder controle kon houden: het gerucht dat hij klein was. Het gerucht deed de ronde tijdens zijn leven en bleef eeuwen na zijn dood voortduren. In de 21e eeuw kunnen mensen misschien niet precies zeggen waarom Napoleon zo belangrijk was, maar ze kunnen meestal wel zeggen dat hij klein was. Helaas is datgene wat iedereen zich over Napoleon herinnert waarschijnlijk niet eens waar!

Napoleon werd Le Petit Caporal genoemd, maar de bijnaam, vertaald als “De kleine korporaal”, was niet bedoeld als een weerspiegeling van zijn gestalte. Het was bedoeld als een term van genegenheid door zijn soldaten. Veel Franse schilderijen uit die tijd, waaronder Davids ruitersportret, suggereren dat de generaal niet klein was, maar een gemiddelde gestalte had. Op dat schilderij lijkt hij tenminste in verhouding te staan tot zijn paard – maar er zijn geen andere menselijke figuren in de buurt waarnaar de kijker kan verwijzen. Davids andere portretten van Napoleon bieden ook niet veel vergelijkingsmateriaal: in het majestueuze Consecration of the Emperor Napoleon and the Coronation of Empress Joséphine on 2 December 1804 (1806-07) daagt het getrapte platform vanwaar Napoleon zijn vrouw kroont elke vergelijking met andere figuren uit, terwijl De keizer Napoleon in zijn studeerkamer in de Tuilerieën (1812) de geportretteerde alleen achter een bureau voorstelt. Werken van hedendaagse kunstenaars tonen hem eveneens alleen of zittend. Een werk van Davids leerling, Antoine-Jean Gros, biedt echter een groep figuren op hetzelfde vlak waarmee de generaal kan worden vergeleken. Napoleon Bonaparte bezoekt de pestlijders in Jaffa, 11 maart 1799 (1804), in opdracht van Napoleon, stelt een episode voor uit zijn Egyptische veldtocht waarin hij zijn door de pest getroffen troepen in een provisorisch ziekenhuis bezoekt. Door een van de slachtoffers aan te raken, trotseert Napoleon de mannen om hem heen, die zakdoeken voor hun gezicht houden. Hij lijkt niet alleen heldhaftig, maar ook doorsnee! Alle mannen in zijn nabijheid lijken ongeveer even lang.

De Engelsen waren echter niet zo gul: hun tekenaars schilderden Napoleon af als een kleine man. Rond 1803 introduceerde de beroemde cartoonist James Gillray het personage van “Little Boney,” die op een kinderlijke Napoleon leek. Aanvankelijk leek Gillray de nadruk te leggen op verwaandheid: in “Maniac ravings-or-Little Boney in a Strong fit,” is Napoleon te zien middenin een woedeaanval, terwijl hij meubels omgooit, jammert over de “British Nation” en “London Newspapers,” en roept “Oh Oh Oh. Wraak! Wraak!” Gillray speelde vervolgens met jeugdigheid door kleinheid, waarbij Napoleon werd afgebeeld met enorme laarzen aan en, zoals een bron het uitdrukte, “proberend stoer te praten onder een enorme bicorne hoed die zijn hele lichaam in het niet deed vallen. Of worstelend om een zwaard uit een logge schede te trekken die over de grond sleepte als hij liep”. Al snel werd Napoleon afgeschilderd als zijnde klein. In “The Empress’s wish or Boney Puzzled!!” beeldde een andere cartoonist, Isaac Cruikshank, een chagrijnige Napoleon af op ongeveer de helft van de lengte van zijn vrouw en troepen. Een kleine Bonaparte werd zo de standaard voor de weergave van de keizer in Engelse kranten.

Hoewel het moeilijk te zeggen is of en waarom de Britten de korte Napoleon-trofee hebben uitgevonden, zit er wel enige waarheid in Cruikshanks weergave: Napoleon was waarschijnlijk aanzienlijk kleiner dan zijn troepen. Verschillende bronnen melden dat zijn elite bewakers langer waren dan de meeste Fransen, en dat Napoleon dus kleiner leek dan hij in werkelijkheid was. Toch schatten interpretaties van Napoleons overlijdensakte dat hij tussen 1.58 en 1.7 meter lang was toen hij stierf. Het verschil wordt vaak verklaard door het verschil tussen de 19e-eeuwse Franse inch, die 2,71 cm bedroeg, en de huidige inch-maat, die 2,54 cm bedraagt. Bronnen schatten bijgevolg dat Napoleon waarschijnlijk dichter bij 1,68 of 1,7 meter (5’6″ of 5’7″) dan bij 1,2″ (5’2″) was. Hoewel dit naar 21e-eeuwse maatstaven misschien aan de lage kant lijkt, was het typisch voor de 19e eeuw, toen de meeste Fransen tussen de 1,58 en 1,68 meter lang waren. Napoleon was dus gemiddeld of langer, ongeacht de interpretatie.

Hoewel Napoleons overlijdensakte erop lijkt te wijzen dat hij waarschijnlijk langer was dan de typische 19e-eeuwse Fransman, lieten Engelse spotprenten, zijn bijnaam en andere geruchten de blijvende indruk achter dat de keizer klein was. Het was een indruk die tot in de 21e eeuw bleef bestaan en die geen enkel heroïsch schilderij van Jacques-Louis David ongedaan kon maken.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *