Menu Zamknij

Skąd się wzięły wirusy?

Ed Rybicki, wirusolog z Uniwersytetu Kapsztadzkiego w RPA, odpowiada:

Śledzenie pochodzenia wirusów jest trudne, ponieważ nie pozostawiają one skamielin i z powodu sztuczek, których używają, by tworzyć kopie samych siebie w komórkach, które zaatakowały. Niektóre wirusy mają nawet zdolność do wszczepiania własnych genów do komórek, które infekują, co oznacza, że badanie ich rodowodu wymaga oderwania go od historii ich gospodarzy i innych organizmów. Co czyni ten proces jeszcze bardziej skomplikowanym, to fakt, że wirusy nie infekują tylko ludzi; mogą zainfekować w zasadzie każdy organizm – od bakterii po konie, od wodorostów po ludzi.

Niemniej jednak naukowcy byli w stanie poskładać niektóre historie wirusów, opierając się na fakcie, że geny wielu wirusów – takich jak te, które wywołują opryszczkę i mono – wydają się dzielić pewne właściwości z własnymi genami komórek. Może to sugerować, że zaczęły one jako duże kawałki komórkowego DNA, a następnie stały się niezależne – lub że wirusy te pojawiły się bardzo wcześnie w ewolucji, a część ich DNA utknęła w genomach komórek. Fakt, że niektóre wirusy infekujące ludzi mają wspólne cechy strukturalne z wirusami infekującymi bakterie, może oznaczać, że wszystkie te wirusy mają wspólne pochodzenie, sięgające kilku miliardów lat wstecz. Fakt, że wirusy takie jak śmiertelne wirusy Ebola i Marburg, jak również odległe wirusy powodujące odrę i wściekliznę, występują tylko u ograniczonej liczby gatunków, sugeruje, że wirusy te są stosunkowo nowe – w końcu organizmy te pojawiły się niedawno w czasie ewolucji. Wiele z tych „nowych” wirusów prawdopodobnie powstało w owadach wiele milionów lat temu i w pewnym momencie ewolucji rozwinęły zdolność do zarażania innych gatunków – prawdopodobnie w wyniku interakcji owadów z nimi lub odżywiania się nimi.

HIV, o którym sądzi się, że po raz pierwszy pojawił się u ludzi w latach trzydziestych XX wieku, jest innym rodzajem wirusa, znanym jako retrowirus. Te proste wirusy są podobne do elementów znajdujących się w normalnych komórkach, które mają zdolność do kopiowania i wstawiania się w całym genomie. Istnieje wiele wirusów, które mają podobny sposób kopiowania się – proces, który odwraca normalny przepływ informacji w komórkach, skąd pochodzi termin „retro” – a ich centralna maszyneria do replikacji może być pomostem od pierwotnych form życia na tej planecie do tego, co znamy jako życie dzisiaj. W rzeczywistości nosimy w naszych genach wiele „skamieniałych” retrowirusów, które pozostały po zakażeniu odległych przodków, co może pomóc nam prześledzić naszą ewolucję jako gatunku.

Istnieją wirusy, których genomy są tak duże, że naukowcy nie są w stanie określić, z jakiej części komórki mogłyby pochodzić. Weźmy na przykład największego dotychczas odkrytego wirusa, mimiwirusa: jego genom jest około 50 razy większy niż genom wirusa HIV i jest większy niż genom niektórych bakterii. Niektóre z największych znanych wirusów zarażają proste organizmy, takie jak ameby i proste algi morskie. Wskazuje to, że mogą one mieć starożytne pochodzenie, być może jako pasożytnicze formy życia, które następnie przystosowały się do „wirusowego stylu życia”. W rzeczywistości wirusy mogą być odpowiedzialne za znaczące epizody zmian ewolucyjnych, zwłaszcza w bardziej złożonych typach organizmów.

Na koniec dnia, jednak pomimo wszystkich ich wspólnych cech i unikalnych zdolności do kopiowania i rozprzestrzeniania swoich genomów, pochodzenie większości wirusów może pozostać na zawsze niejasne.

Więcej o

Dodaj komentarz

Twój adres e-mail nie zostanie opublikowany. Wymagane pola są oznaczone *