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A ressonância magnética do bebê: tecnologia de encolhimento para ajudar a salvar vidas de recém-nascidos

Até abril de 2014, Edith completou seis anos, e embora ela ainda seja bastante pequena para sua idade, não houve problemas de saúde resultantes de seu parto traumático. Ela está em casa com sua irmã de dois anos (mais um parto agitado, mas nenhum NICU precisou desta vez) e Sophie, enquanto eu estou a 4.000 milhas de distância em Milwaukee, Wisconsin. Eu só estive fora um dia ou mais, mas já estou lutando para imaginá-las – eu sempre fui ruim com rostos, então eu sou grato por todas as fotos que eu posso caber no meu telefone. Mas não é um substituto para a coisa real, e estou com saudades da minha família.

Apesar de ser o início da primavera, ainda está um gelo aqui. Há gelo no rio Menomonee e minhas pontas dos dedos estão dormentes, não importa o quanto eu as enfie nos bolsos. Milwaukee é uma cidade industrial, lar das motocicletas Harley-Davidson, da cerveja Miller e da GE Healthcare, que tem uma instalação de ressonância magnética no subúrbio de Waukesha. É aqui que estão surgindo os protótipos do Projeto Firefly.

© Aaron Tilley e Kerry Hughes

No escritório do Projeto Firefly, há uma maquete completa do novo scanner. É certamente compacto em comparação com um scanner normal de corpo inteiro, onde um adulto se deita sobre uma mesa e desliza para um furo de 70 cm de diâmetro. Este é quase tão alto como eu, mas não tem mesa embutida para se deitar e o diâmetro do ímã é de 18 cm, apenas grande o suficiente para a cabeça de um bebê grande. Ou uma laranja, como estou prestes a ver.

Sou levado para o compartimento de engenharia 3, onde a primeira versão funcional do novo design está sentada. Suponho que isso faz disto a suite de parto para os protótipos, mas tem sido uma longa gestação e propensa a complicações.

No coração de cada máquina de ressonância magnética há um enorme donut magnético, que usa um campo magnético cerca de 100.000 vezes mais forte do que o da Terra. Ela funciona forçando os prótons na água dos tecidos a se alinharem com esse campo; bobinas especiais então estimulam os prótons emitindo rajadas de ondas de rádio, e os sensores de ressonância magnética detectam diferenças na forma como eles respondem quando a corrente é desligada. Isto revela a distinção entre diferentes tipos de tecidos e cria uma imagem tridimensional.

Até 2011, a GE tinha um pequeno íman recentemente desenvolvido que era capaz, com um pouco de afinação, de gerar um campo magnético de 3 Tesla – a mesma força que uma máquina adulta padrão. Tinha sido concebido para digitalizar braços e pernas, por isso também era do tamanho certo para bebés, mas tinha de ser adaptado para trabalhar com cérebros em vez de simples membros. Adicionar uma nova bobina de gradiente para focalizar o campo magnético e as bobinas de superfície para impulsionar os sinais de radiofrequência era relativamente simples, embora isso significasse unir componentes de diferentes sistemas de ressonância magnética, mas questões mais inesperadas continuavam a surgir. Acontece que eles precisavam pensar muito mais em como esses bebês chegariam ao scanner em primeiro lugar.

algumas das soluções eram deliciosamente de baixa tecnologia. Para gerir linhas – os cabos do monitor e os tubos ligados a goteiras – eles apenas cortam um entalhe na lateral da porta para a sala de digitalização. As linhas ficam no entalhe e a porta pode ser fechada sem nunca ter de desligar o bebé. Mais engenhosa foi uma enxada e um sling especial para levantar o bebé da incubadora e transferi-lo para uma pequena mesa que desliza para dentro do scanner. Mas quando o testaram com enfermeiros, foi-lhes dito que o barulho de desfazer a tira de velcro que segurava os bebés era susceptível de os perturbar.

Era algo de novidade para o pessoal de enfermagem ser consultado por uma empresa como a GE sobre o design de um kit como este. Julie Bathie lembra-se de ter tido a oportunidade de implorar por materiais resistentes e para que, tanto quanto possível, fossem descartáveis ou muito fáceis de limpar, caso contrário, não seriam usados. A funda tem agora um revestimento interior descartável juntamente com uma camada exterior mais forte, envolvendo firmemente o bebé para ajudar a mantê-lo imóvel durante o exame e mantido no lugar com uma faixa de cabeça especial e mais silenciosa de velcro. Existem novos acessórios para ajudar a juntar os fios e linhas. Os enfermeiros estão altamente satisfeitos com o design actualizado.

Foram também apresentados vários outros desafios técnicos. Primeiro, o ruído. Ninguém que tenha uma ressonância magnética deve experimentar mais de 99 decibéis, mas estas máquinas podem facilmente ir além disso, especialmente se você estiver tentando escanear um bebê sensível o mais rápido possível. Os bebês, portanto, precisam de protetores auriculares e tampões de silicone para manter o barulho dentro dos limites.

Então, havia ventilação. A equipe não tinha certeza se o dióxido de carbono se acumularia no furo do scanner quando houvesse um bebê dentro dele. A cabeça de um bebê ocupa muito mais espaço dentro do ímã do que um adulto (ou, de fato, um bebê) ocupa em um scanner de corpo inteiro. A solução deles era bombear ar para evitar qualquer acumulação de CO2 tóxico – exceto que eles não podiam soprar ar muito rapidamente ou que isso poderia fazer o bebê ficar frio ou seco. Tendo adaptado os componentes de ventilação usados em máquinas maiores, eles agora precisam esperar até que os bebês estejam sendo escaneados para saber com certeza como funciona.

Dado que você não pode usar bebês recém-nascidos de verdade para testar um scanner de bebê em desenvolvimento, acontece que os cítricos são um substituto realmente bom. Uma laranja, por exemplo, tem aproximadamente o mesmo tamanho da cabeça de um feto às 26 semanas e tem muita água como o cérebro de um recém-nascido. Além disso, tem estruturas internas – segmentos e vesículas de suco e uma coluna central – que mostram como a resolução é boa.

Jessica Buzek, gerente global de marketing da GE para aplicações clínicas, coloca uma laranja dentro do furo da máquina na baía 3 e a eleva à altura certa com alguns guardanapos de papel. O scanner passa por sua seqüência finamente controlada de bipes, choramingos e rodopios, e logo eu posso ver fatias da laranja (não descascadas e intactas) com detalhes incríveis na tela do computador. É óbvio como o cérebro de um bebê, seus olhos, ou mesmo os nervos ópticos podem ser examinados com tal exame. Os nervos costumam sentar-se à volta do fluido, por isso surgem realmente como uma linha preta, segundo me disseram, graças ao contraste entre o fluido e a estrutura do cérebro. Você poderia facilmente verificar uma ruptura ou uma laceração de uma forma que simplesmente não seria possível com um ultra-som.

“Você gostaria de ver mais alguma coisa?” Buzek pergunta.

“Não”, eu respondo. “Estou muito impressionado com a laranja.”

“Ela ia tê-la para o almoço”, brinca outra pessoa.

“Certo”, diz Buzek. “Parece saudável o suficiente para comer!”

Após o almoço, visitamos a baía de engenharia 7B para ver os primeiros protótipos. No chão, a fita amarela marca a forma exata da sala em Sheffield onde será instalada, enquanto uma fita laranja tracejada marca a borda do campo de 5 gauss – essa é a linha que você não quer cruzar sem remover nenhum objeto metálico primeiro. Já a máquina está emitindo um zumbido constante, e o assobio do compressor de hélio sinaliza que o ímã está frio e com força total.

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